La fin de la pandémie approche - Ne fixez pas de date pour la fête

La fin de la pandémie approche - Ne fixez pas de date pour la fête
Image Maike et Björn Bröskamp 

«Une fois la pandémie terminée» doit être l’une des phrases les plus fréquemment prononcées en 2021. Je suis certainement coupable de ce genre d’optimisme, nostalgique du jour où je pourrai monter dans un avion, dîner avec mes amis et câliner tout le monde les nouveaux bébés que je connais qui sont nés sous l'œil restrictif du COVID-19.

En février, le gouvernement britannique a dévoilé un plan en quatre étapes d'assouplir les restrictions de verrouillage de l'Angleterre d'ici le 21 juin 2021. Alors que le Premier ministre a averti que la sortie du pays de la pandémie sera guidée par «des données et non des dates», sa retenue a eu peu d'impact, semble-t-il, sur les niveaux d'excitation de la population . Memes et médias sociaux les posts ont immédiatement proliféré, avec les gens réservation de vols, organiser des fêtes et prendre congé en prévision de la liberté future.

La perspective de la fin de la pandémie ne se limite pas au Royaume-Uni, et à mesure que le déploiement du vaccin se poursuit (bien que de manière inégale), les gens du monde entier se tournent vers la célébration et le soulagement. Cependant, l’histoire nous dit que la fin des pandémies est rarement - voire jamais - nette, simple ou même facile à dater.

Pandémies passées

Le mal nommé Grippe espagnole la pandémie de 1918 a été la plus meurtrière de l'histoire. Il a infecté environ 500 millions de personnes dans le monde et tué de 20 à 50 millions de personnes. Tout comme aujourd'hui, les citoyens ont été soumis à des restrictions sociales et porter des masques. La pandémie s'est apaisée, mais il est presque impossible d'identifier sa fin précise.

En 1920, plusieurs journaux rapportent la réapparition de la grippe. Autour de cas 5,000 ont été signalés à Chicago en l'espace de six jours, et les théâtres ont reçu l'ordre de fermer. Plus tard cette année, "mesures drastiques" ont été mis en œuvre pour contrôler la propagation de la grippe à New York après une réunion d'urgence des autorités des transports, des propriétaires de théâtres et de cinémas et des représentants des grands magasins. À peu près au même moment, 60 personnes est mort de la grippe à Paris.

Les vagues suivantes du virus ont dévasté les villes européennes et nord-américaines pendant des années après la fin supposée de la pandémie. Pas plus tard qu'en 1925, et en l'espace de neuf jours, 201 personnes à Chicago sont mortes des suites de ce que les journaux ont appelé un «Épidémie de grippe hautement contagieuse». Il n'est donc guère surprenant qu'il y ait peu de preuves dans les archives historiques des partis pour commémorer la fin du terrible virus.

La pandémie de coronavirus d'aujourd'hui est, bien sûr, différente de la progression de la grippe dans le monde en 1918 - notamment parce que nous disposons de plusieurs vaccins très efficaces. Le jab est un outil puissant et les espoirs de tant de gens pour la fin de COVID reposent sur cette merveilleuse technologie. Cependant, alors que les vaccins ont joué un rôle crucial dans les efforts antérieurs de lutte contre les maladies infectieuses, leur capacité à mettre un terme rapide et définitif aux pandémies est beaucoup plus limité.


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Prenons l'exemple de la polio. Un vaccin a été développé pour la maladie dans les années 1950. Son inventeur Jonas Salk est devenu un héros américain presque immédiat, mais il a fallu près de trois décennies pour que la polio soit maîtrisée en Grande-Bretagne et il n'y avait pas de vacances de célébration marquant le dernière infection naturellement acquise en 1984.

La fin de la peur

Les historiens de la médecine savent que les pandémies et les épidémies sont phénomènes sociaux. En conséquence, leurs fins se produisent de deux manières. Il y a la conclusion médicale d'une pandémie, lorsque l'incidence de la maladie diminue et que les taux de mortalité chutent. Mais il y a aussi le fin sociale, lorsque la peur de l'infection diminue et que les restrictions sociales s'atténuent.

Fondamentalement, vous pouvez avoir l'un sans l'autre. Les taux de coronavirus pourraient baisser, moins de personnes seront hospitalisées et mourront, les angoisses des gens pourraient s'atténuer et la vie pourrait revenir à la normale - dans cet ordre. Ou les tarifs pourraient rester les mêmes, mais les gens en ont assez des restrictions et se lancent dans les fêtes qu'ils avaient planifiées, peu importe. Ou les taux pourraient baisser, mais les gens restent craintifs - anxieux de retrouver une «vie normale» et incapables de renoncer à certaines des précautions auxquelles nous sommes habitués.

Nous devons également nous rappeler que le coronavirus est une maladie mondiale et que différents endroits auront des conclusions sociales et médicales variables à leurs versions respectives de la pandémie.

Géographie inégale

Le VIH / sida a balayé l'Europe et l'Amérique du Nord dans les années 1980 et 90. Depuis, les taux d'infection ont chuté de façon spectaculaire et de nombreuses personnes séropositives vivent longtemps et en bonne santé dans les pays en développement. Et pourtant, à partir de 2019, près de 40 millions de personnes sont infectés par le VIH dans le monde et nous vivons toujours ce que l'Organisation mondiale de la Santé appelle une «épidémie mondiale», c'est juste que la portée géographique de la maladie a changé.

Alors que les pays plus riches continuent de se vacciner contre les restrictions, la fin de leurs pandémies pourrait survenir assez rapidement. Mais qu'en est-il du reste du monde? Quand les pays en développement verront-ils une conclusion similaire?

Où que vous regardiez, il est peu probable qu'il y ait une date de fin précise pour la pandémie. Nous n'avons réussi à éradiquer qu'une seule maladie (variole), et pour toutes les autres épidémies ou pandémies de l'histoire, leurs fins ont été désordonnées, prolongées et inégales. Bien que nous ayons tous besoin d'une dose d'optimisme, plutôt que de planifier des fêtes ou des vacances, peut-être que notre temps serait maintenant mieux consacré à réfléchir au genre d'avenir que nous voulons espérer et à la façon dont nous mettons les leçons que nous avons apprises cette année. s'entraîner.

A propos de l'auteurLa Conversation

Agnès Arnold-Forster, Chercheur, Histoire de la médecine et de la santé, Université de Bristol

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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