Chez les enfants, même de faibles niveaux de plomb peuvent causer des dommages durables

L'exposition au plomb est plus courante que vous ne le pensez.

La récente tempête de feu provoquée par l’exposition au plomb dans l’eau potable à Flint, dans le Michigan, rappelle le risque permanent que représente le plomb dans l’environnement. Bien que nous puissions tous convenir qu'il est inacceptable que les enfants soient exposés à des niveaux de plomb dangereusement élevés, ils sont moins conscients de ce que cela signifie.

Flint est l'une des nombreuses villes du pays où l'exposition au plomb est un problème grave. Pour les villes avec un passé industriel et beaucoup Stock de logements pré-1978Comme Cleveland, là où nous travaillons, les risques auxquels sont exposés les enfants d’aujourd’hui sont une source de préoccupation constante. Au cours des dernières années, nos collègues et nous avons examiné l'incidence et les effets de l'exposition au plomb chez les jeunes enfants à Cleveland et dans sa banlieue du premier cercle.

Bien que la peinture au plomb ait été interdite dans 1978, de nombreuses vieilles maisons l’ont toujours. Thester11 via Wikimedia Commons, CC BY

Le plomb est une neurotoxine connue qui est associé à des déficits cognitifs chez les enfants - même à de faibles niveaux d'exposition. En fait, les rapports indiquent que la plupart des dommages peuvent survenir à des niveaux de exposition bien en dessous des normes actuelles par souci. Bien que le plomb ne soit plus utilisé dans les peintures domestiques et ait été retiré de l'essence, il en reste encore beaucoup. La lixiviation du plomb dans les conduites d'eau, dans la poussière de peinture et les copeaux, et le sol constituent une menace sérieuse pour les enfants.


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Les enfants des quartiers à faible revenu, les enfants de couleur et les enfants dont les familles vivent dans un logement locatif sont statistiquement au plus grand risque d'exposition au plomb. Cela signifie que les enfants les plus exposés au plomb sont également confrontés de manière disproportionnée aux effets de la pauvreté, des communautés disposant de peu de ressources et des traumatismes.

Les effets du plomb ne disparaissent jamais

L'attention est souvent centrée sur le nombre d'enfants ayant un résultat de test de plomb élevé dans une année donnée. C’est une mesure importante, mais elle peut masquer la rôle cumulatif de l'exposition au plomb sur le développement de l'enfant.

Par exemple, dans Comté de Cuyahoga, où près de 12 enfants de 25,000 sont testés chaque année, nous avons vu le nombre d’enfants ayant une plombémie élevée (supérieure à 5 microgrammes par décilitre) chuter de 35 pour cent à 2004 à 9 pour cent à 2013. C’est une tendance très encourageante qui montre le succès des efforts de santé publique.

Malgré le fait que le nombre d'enfants présentant des taux élevés de plomb semble diminuer, il est important de réfléchir à la proportion globale d'enfants ayant déjà passé un test de plomb positif. Ces enfants portent ces effets avec eux à mesure qu'ils vieillissent.

Dans une récente analyse non publiée utilisant des données intégrées provenant de plusieurs sources, nous avons constaté que 100% des enfants dans un échantillon de classes préscolaires présentaient un taux de plomb dans le sang élevé à un moment donné de leur vie.

Les options de traitement pour les enfants présentant une plombémie élevée incluent des approches diététiques et la gestion des effets du plomb en gérant les expositions sensorielles. Aux plus grandes expositions, traitement par chélation - dans lequel un composé synthétique est injecté dans la circulation sanguine qui se lie aux métaux lourds - peut être utilisé. Il a été prouvé que la chélation réduisait considérablement les concentrations de plomb dans le sang à court terme, mais il existe des preuves d’un rebond des concentrations de plomb après la fin du traitement. De plus, les taux de plomb dans le sang ne capturent pas complètement la rétention de plomb dans les os et les tissus profonds.

Les enfants exposés au plomb commencent derrière des enfants non exposés. Image des enfants via www.shutterstock.com.

Conséquences à long terme

Les enfants exposés au plomb présentent un risque élevé de retards d'apprentissage et de problèmes scolaires. Nous avons également constaté que les élèves dont l'exposition au plomb était confirmée dans la petite enfance avaient des scores de préparation inférieurs à ceux de la maternelle.

En suivant les expériences des enfants de notre communauté, nous constatons que les enfants exposés au plomb qui entrent dans une école maternelle de haute qualité commencent l'année de manière significative derrière leurs pairs non exposés.

Dans nos recherches en cours, nous avons constaté que sur des mesures normalisées, ces enfants obtenaient un pourcentage de 10-30 inférieur à celui de leurs pairs en ce qui concerne les compétences telles que l’identification de lettres, de chiffres et de formes. Il est encore plus inquiétant de constater que si ces enfants font des progrès significatifs au cours de la maternelle, ils terminent toujours l’année, en moyenne, en-dessous du niveau où leurs camarades non exposés commencent l’année préscolaire.

Cette disparité augmentera probablement avec l’âge des enfants, à moins que des efforts particuliers ne soient faits pour y remédier. Les résultats de Detroit montrent que ces enfants sont beaucoup plus susceptibles de vivez des défis scolaires à mesure qu'ils vieillissent.

Et il semble que cela ne prenne pas beaucoup de plomb pour faire du mal. D’autres recherches ont montré que des taux sanguins bien inférieurs au standard d’intervention actuel peuvent également avoir des effets négatifs sur la préparation à l'école pour les jeunes enfants.

Il n'y a pas de niveau d'exposition au plomb sans danger connu

Il y a quelques années encore, la norme d'action fédérale était 10 microgrammes par décilitre de sang. En 2012, il était abaissé de moitié en reconnaissance de la preuve montrant un seuil de préoccupation inférieur.

Mais la vérité est qu’il n’existe pas de niveau de plombémie connu pour les enfants, et le American Academy of Pediatrics et le Centers for Disease Control and Prevention ont dit autant.

La communauté de la recherche médicale a documenté des impacts négatifs sur les enfants exposés à des niveaux de plomb encore plus faibles que la norme actuelle de microgrammes par décilitres de 5. Dans cette optique, nous pourrions considérer tous les enfants avec un test du plomb non nul confirmé comme présentant un risque.

Sur la base de notre analyse des données sur le plomb dans notre comté, nous calculons que si cette norme était adoptée aux États-Unis, notre taux d’exposition au plomb pour les enfants de moins de 6 en une seule année passerait de 9 pour cent à 3-4 fois ce taux.

Faute de s'assurer que chaque structure de logement a été certifiée sans danger pour le plomb, les parents et les gardiens d'enfants devraient être la première ligne de défense pour protéger les enfants de cette exposition. Il est tout simplement trop tardif de tester les concentrations sanguines de plomb chez les enfants.

C’est comme si la TSA était à la recherche d’armes mortelles une fois que les passagers sont montés dans le vol et que le plan a décollé. Une fois que le plomb est dans le sang, les dommages sont réels et durables pour ces enfants et les options de réponse sont beaucoup moins nombreuses et moins efficaces.

Boîtiers

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A propos de l'auteur

Robert L. Fischer, codirecteur du Centre sur la pauvreté urbaine et le développement communautaire de la Case Western Reserve University

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