Les tiques et le mystérieux virus Heartland en Géorgie

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Un flacon de tiques récoltées sur le terrain. (Crédit : Emory U.)

Le virus Heartland circule dans les tiques solitaires en Géorgie, ont découvert des scientifiques, confirmant la transmission active du virus dans l'État.

Les résultats apparaissent dans la revue Maladies infectieuses émergentes. Le document comprend une analyse génétique des échantillons de virus, que les chercheurs ont isolés à partir de tiques collectées dans le centre de la Géorgie.

La recherche ajoute de nouvelles preuves sur la façon dont le virus Heartland transmis par les tiques, identifié pour la première fois dans le Missouri en 2009, peut évoluer et se propager géographiquement et d'un organisme à un autre.

"Heartland est une maladie infectieuse émergente qui n'est pas bien comprise", déclare Gonzalo Vazquez-Prokopec, professeur agrégé au département des sciences environnementales de l'Université Emory et auteur principal de l'étude. "Nous essayons de devancer ce virus en apprenant tout ce que nous pouvons à son sujet avant qu'il ne devienne potentiellement un problème plus grave."

Vazquez-Prokopec est un expert de premier plan dans maladies à transmission vectorielle—infections transmises d'un organisme à un autre par la piqûre d'un vecteur, comme une tique ou un moustique.

Yamila Romer, ancienne boursière postdoctorale du laboratoire Vazquez-Prokopec, est le premier auteur du nouvel article. La coauteure Anne Piantadosi, professeure adjointe au département de pathologie et de médecine de laboratoire de l'Emory School of Medicine, a effectué les analyses génétiques.

Un flacon de tiques récoltées sur le terrain. (Crédit : Emory U.)

L'étude a détecté le virus Heartland dans trois échantillons différents de tiques solitaires - collectés à différents endroits et à différents moments - et comprenant à la fois les stades nymphe et adulte des tiques.

L'analyse génétique des trois échantillons viraux a montré que leurs génomes sont similaires les uns aux autres, mais très différents des génomes des échantillons de virus Heartland provenant de l'extérieur de l'État. "Ces résultats suggèrent que le virus peut évoluer très rapidement dans différentes zones géographiques, ou qu'il peut circuler principalement dans des zones isolées et ne pas se disperser rapidement entre ces zones", déclare Vazquez-Prokopec.

Maladies mystérieuses

Le virus Heartland a été découvert en 2009 dans le nord-ouest du Missouri après que deux hommes de la région aient été hospitalisés pour de fortes fièvres, de la diarrhée, des douleurs musculaires, un faible nombre de globules blancs et de plaquettes et d'autres symptômes similaires à des maladies connues transmises par les tiques. Les chercheurs ont rapidement réalisé que les hommes étaient infectés par un nouveau virus, surnommé Heartland, et plus tard attribué aux tiques solitaires. D'autres études ont trouvé des anticorps contre le virus dans des échantillons de sang de cerfs et de certains autres mammifères sauvages.

Les Centers for Disease Control and Prevention reconnaissent actuellement 18 maladies transmises par les tiques aux États-Unis, dont beaucoup sont nouvellement émergentes. L'une des maladies transmises par les tiques les plus connues est La maladie de Lyme, causée par une bactérie qui, au cours des dernières décennies, est devenue la maladie à transmission vectorielle la plus répandue dans le pays. La tique à pattes noires, également connue sous le nom de tique du chevreuil, est le vecteur de transmission de la bactérie responsable de la maladie de Lyme et la souris à pattes blanches est le principal réservoir de la bactérie. Les larves de tiques peuvent être infectées lorsqu'elles se nourrissent du sang des souris et d'autres petits mammifères et oiseaux susceptibles d'héberger la bactérie. Les larves infectées se transforment en nymphes et en tiques adultes qui peuvent ensuite se déplacer vers d'autres hôtes, y compris les cerfs et les humains.


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Alors que le cycle de transmission complexe de la maladie de Lyme est bien caractérisé, de nombreuses questions demeurent sur la façon dont le virus Heartland se déplace entre les différentes espèces.

Depuis sa découverte en 2009, plus de 50 cas de virus Heartland ont été identifiés chez des personnes de 11 États du Midwest et du Sud-Est, selon les Centers for Disease Control and Prevention. Bon nombre des cas identifiés étaient suffisamment graves pour nécessiter une hospitalisation et quelques personnes souffrant de comorbidités sont décédées. On pense cependant que le fardeau réel de la maladie est plus élevé, car le virus Heartland n'est toujours pas bien connu et des tests sont rarement commandés pour celui-ci.

Une analyse rétroactive a découvert une seule infection humaine confirmée par le virus Heartland en Géorgie, chez un résident du comté de Baldwin décédé des suites d'une maladie alors non identifiée en 2005. Le cas humain a incité à analyser des échantillons de sérum prélevés au cours des dernières années sur des cerfs de Virginie dans Géorgie centrale. Les résultats ont montré que les cerfs de cette région ont été exposés au virus Heartland depuis au moins 2001.

Marquer les tiques

Pour mieux évaluer le risque de maladie humaine dans la région, Vazquez-Prokopec a voulu savoir si les tiques solitaires étaient actuellement porteuses du virus Heartland dans le centre de la Géorgie.

Les membres de l'équipe de recherche sur le terrain ont collecté des tiques dans le paysage rural près de la réserve naturelle nationale du Piémont. Même pendant les étés chauds de Géorgie, les membres de l'équipe portaient de longues chemises et des pantalons longs rentrés dans de longues chaussettes, le haut des chaussettes étant scellé avec du ruban adhésif. Ils se sont en outre protégés avec un insectifuge et des contrôles visuels des tiques sur eux-mêmes avant et après avoir quitté le champ.

La tique étoile solitaire, du nom d'une tache blanche distinctive sur son dos, est la tique la plus commune en Géorgie et est largement distribuée dans les zones boisées du sud-est, de l'est et du Midwest des États-Unis. Ils sont minuscules, de la taille d'une graine de sésame au stade nymphe et d'à peine un quart de pouce de diamètre à l'âge adulte.

"Les tiques solitaires sont si petites que vous ne les sentez peut-être pas sur vous ou même que vous ne remarquez pas si vous avez été mordu par une", explique Steph Bellman, co-auteur de l'étude. Bellman est étudiant en médecine / doctorat à l'École de médecine d'Emory et à l'École de santé publique Rollins, axé sur la santé environnementale.

L'équipe a utilisé le « flagging » comme technique de collecte. Un drapeau de flanelle blanche sur un poteau est agité dans un mouvement en huit à travers les sous-bois. "De temps en temps, vous posez le drapeau et utilisez une pince à épiler pour retirer les tiques que vous trouvez dessus et les mettre dans un flacon", explique Bellman.

Grâce à cette méthode minutieuse, l'équipe a collecté près de 10,000 25 spécimens sur des sites des comtés de Putnam et de Jones en Géorgie, tous deux adjacents au comté de Baldwin. Ils ont séparé les spécimens en groupes, chacun contenant soit cinq adultes soit XNUMX nymphes, puis broyés et mis dans une solution pour tester la présence du virus Heartland.

Les résultats suggèrent qu'environ un spécimen sur 2,000 XNUMX prélevés était porteur du virus Heartland. Un adulte et un échantillon de nymphe prélevés à la même date se sont révélés positifs sur un site du comté de Putnam, une propriété privée utilisée pour la chasse. Un deuxième échantillon de tiques adultes, prélevé à une date différente dans une étendue de bois le long d'une autoroute du comté de Jones, a également été testé positif.

Détails du virus Heartland

Les chercheurs élargissent maintenant la portée des travaux. Ils collecteront des tiques à travers la Géorgie pour les tester et effectueront des analyses spatiales dans le but de comprendre les facteurs susceptibles d'augmenter le risque de virus Heartland.

"Nous voulons commencer à combler les énormes lacunes dans la connaissance du cycle de transmission du virus Heartland", déclare Vazquez-Prokopec. "Nous devons mieux comprendre les acteurs clés qui transmettent le virus et tous les facteurs environnementaux qui peuvent l'aider à persister dans différents habitats."

Le changement climatique alimente des hivers plus chauds et plus courts, augmentant les possibilités pour certaines espèces de tiques de se reproduire plus fréquemment et d'étendre leur aire de répartition. Les changements d'utilisation des terres sont également fortement associés aux maladies transmises par les tiques, car de plus en plus d'habitats humains empiètent sur les zones boisées et la perte d'habitat naturel oblige la faune à vivre dans des populations plus denses.

"Les tiques sont à la fois fascinantes et terrifiantes", déclare Bellman. « Nous n'avons pas de moyens efficaces pour les contrôler et ils sont un vecteur de nombreuses maladies désagréables. Ils représentent une grande menace pour la santé humaine que beaucoup de gens ne réalisent peut-être pas. »

La source: Université Emory

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