Un manque d'amour peut-il être mortel?

femme et enfant

Je me suis renseigné sur les orphelinats 12 il y a des années, pas vraiment à cause de mon travail en tant que biologiste humain mais à cause de ma fille. Elle est née à 2004 et ses premiers mois de vie 14 ont été passés dans un orphelinat en Chine.

Je connais bien le vaste corpus de recherche qui montre les méfaits physiques et psychologiques des environnements défavorisés. Les orphelinats peuvent sans doute être placés dans cette catégorie avec d'autres endroits tels que les camps de réfugiés et certains hôpitaux où les enfants manquent de contact et d'attention. La privation prend de nombreuses formes: le manque de nourriture, les maladies, la maltraitance et la maltraitance des enfants sont quelques-uns des problèmes qui viennent à l'esprit. Cependant, je dirais que la privation d'amour peut être tout aussi mortelle.

Quand j'ai commencé à faire des recherches sur les orphelinats et la santé des enfants, j'ai lu les ouvrages classiques du pédiatre Harry Bakwin, psychologue John Bowlby et psychiatre Harry Edelston. Au début du XIXe siècle, aux États-Unis et au Royaume-Uni, les taux de mortalité chez les nourrissons placés dans des orphelinats, des pépinières et des hôpitaux pour enfants trouvés étaient, dans certains cas, proches de 20%. Londres Musée Foundling documente en profondeur ces dures réalités. Dans les 1940, le travail du psychanalyste Rene Spitz taux de mortalité infantile documentés élevés (un sur trois) et, parmi les bébés qui ne sont pas morts, des pourcentages élevés de dysfonctionnement cognitif, comportemental et psychologique.

La plupart de ces décès n'étaient pas dus à la famine ou à la maladie, mais à une grave privation émotionnelle et sensorielle - en d'autres termes, un manque d'amour. Ces bébés ont été nourris et traités médicalement, mais ils ont été absolument privés de stimulation importante, en particulier le toucher et l'affection.

L'importance du toucher

Le contact humain est fondamental pour le développement humain et la survie. Les recherches menées par Ruth Feldman et Tiffany Field ont montré les effets positifs du contact peau-à-peau chez les bébés prématurés et que ces effets sont toujours au travail après dix ans. Des gains significatifs dans le développement neurologique, le gain de poids, et le développement mental des bébés prématurés ont été montrés pour être déclenchés par stimulation peau-à-peau.

Les nourrissons dans les orphelinats peuvent être privés de contact, d'attention individuelle et d'amour. Cela n'arrive pas parce que tous les orphelinats sont des endroits terribles (bien que certains d'entre eux sont), mais parce qu'il y a généralement trop de bébés à gérer pour le personnel. Dans le cas des hôpitaux, en Europe et aux États-Unis, dans la première moitié du 20 siècle, les infirmières devaient couvrir leur visage de masques chirurgicaux et ne pas interagir avec les bébés. Les parents et les autres membres de la famille ont été empêchés de se rendre librement car on croyait que cela empêcherait la propagation des infections et aiderait les bébés à rester en bonne santé. Cependant, au lieu de s'améliorer, les bébés ont empiré.

Bakwin comprenait que cela nuisait au bien-être des enfants. Il a déclaré que «l'échec des nourrissons à s'épanouir dans les institutions est dû à la privation affective».retard de croissance"Est actuellement utilisé comme un terme générique de conditions, allant du retard de croissance, la misère émotionnelle et la mort. C'est un problème de santé généralisé dans les pays à revenu élevé et à faible revenu, bien qu'il soit plus répandu lorsque la pauvreté et le manque de ressources humaines empêchent les bébés de recevoir une stimulation émotionnelle et sensorielle (ou amour) au quotidien.

L'histoire de ma fille

Les rapports de notre agence d'adoption garantissaient que les enfants étaient bien pris en charge, bien nourris et qu'ils avaient des jouets avec lesquels jouer. Mais combien de stimulation sensorielle ont-ils été donnés? Nous savions que les bébés étaient formés très tôt pour tenir leur biberon tout seuls. Il n'était pas possible d'avoir un soignant par enfant pendant les périodes d'alimentation.

Nous avons atterri en Chine et le jour de l'adoption est enfin arrivé. Notre fille semblait être en bonne santé. Elle s'est adaptée à nous rapidement, appréciant clairement l'attention que nous avons fournie, et a mangé tout ce que nous avons offert. Cependant, le jour où nous l'avons détenue pour la première fois, 90% des bébés filles de son âge plus grand que elle. Les effets de la petite taille à cet âge peuvent persister pendant la vie et sont généralement associés à une mauvaise santé plus tard dans la vie, comme un plus grand risque d'obésité et de maladie cardiovasculaire.

Une fois que nous l'avons ramenée à la maison, nous étions certains que l'amour et le lien seraient ce dont elle avait le plus besoin. Trois mois plus tard, 75% des filles de son âge étaient plus grandes qu'elle. Aujourd'hui, à 11 ans, seulement 50% des filles de son âge sont plus grandes qu'elle. Ceci est cohérent avec la recherche qui montre une croissance de rattrapage pour les enfants qui étaient dans des orphelinats et adoptés internationalement.


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Lorsque la privation affective et le manque d'amour se produisent, la croissance physique ralentit ou s'arrête. Le corps entre dans un mode de survie où les fonctions physiologiques essentielles et vitales sont préservées au détriment du développement physique, mental et social. Plus l'enfant est en mode survie, plus les effets seront permanents et négatifs. Une fois qu'un enfant est adopté et que la quantité d'amour, de soins et de stimulation augmente, le corps cesse d'être en mode de survie et commence à récupérer.

Mon mari et moi étudions anthropométrie, l'étude des mesures du corps humain, fournissant des informations biomédicales précises sur la santé et l'état nutritionnel. Nous mesurons notre fille deux fois par an et comparons les résultats avec Références de l'Organisation mondiale de la santé. Mais nous ne sommes pas obsédés par ses mesures. C'est une enfant en très bonne santé, qui réussit bien à l'école dans des matières scolaires, sportives et musicales. Nous sommes maintenant heureux pour l'adolescence.

L'expérience de notre fille reflète celle de milliers d'autres bébés adoptés dans des familles aimantes et aisées. Une prise de conscience accrue sur cette question est un pas dans la bonne direction, de sorte que plus d'enfants orphelins reçoivent la fin heureuse que ma fille a faite.

A propos de l'auteur

varela silva inesInês Varela-Silva, Maître de conférences en biologie humaine, Université de Loughborough. Elle s'intéresse vivement à la santé mondiale et au bien-être tout au long de la vie. Mes recherches portent sur la croissance et la santé des enfants dans les pays à faible revenu, ainsi que chez les enfants souffrant de pauvreté et de discrimination.

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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