Changements climatiques: El Niño et La Niña expliqués

Changements climatiques: El Niño et La Niña expliquésLa sécheresse a frappé Wagga Wagga, NSW, Australie en 2006. Flickr / John Schilling, CC BY-NC-ND 

Nous attendons en prévision des sécheresses et des inondations quand El Niño et La Niña sont prévus mais quels sont ces événements climatiques?

Le moyen le plus simple de comprendre El Niño et La Niña est de se balader dans l'eau chaude de l'océan.

La couche supérieure de l'océan Pacifique tropical (environ les 200 premiers mètres) est chaude, avec des températures de l'eau comprises entre 20 ° C et 30 ° C. En dessous, l'océan est plus froid et beaucoup plus statique. Entre ces deux masses d'eau, il y a un changement brusque de température connu sous le nom de thermocline.

Les vents sur le Pacifique tropical, connus sous le nom d'alizés, soufflent d'est en ouest empilant l'eau chaude de la couche supérieure contre la côte est de l'Australie et de l'Indonésie. En effet, le niveau de la mer près de l'Australie peut être d'un mètre plus haut qu'en Amérique du Sud.

L'eau chaude et les vents convergents près de l'Australie contribuent à la convection, et donc aux précipitations pour l'est de l'Australie.

La fille.La fille. Service météorologique national des États-Unis.

Dans un La Niña événement, les alizés se renforcent, apportant plus d'eau chaude à l'Australie et augmentant nos totaux de précipitations.

Le garçon.Le garçon. Service météorologique national des États-Unis

Dans une El Niño les alizés s'affaiblissent, de sorte qu'une partie de l'eau chaude retourne vers l'est vers les Amériques. L'eau chaude qui se déplace emporte une partie des précipitations avec elle, c'est pourquoi en moyenne l'Australie aura une année sèche.

Dans les Amériques, El Niño signifie une augmentation des précipitations, mais réduit l'abondance de la vie marine. En règle générale, l'eau du Pacifique oriental est fraîche mais riche en nutriments qui remontent des profondeurs de l'océan. Les eaux chaudes qui reviennent avec El Niño étouffent cette remontée.

El Niño et La Niña ont-ils toujours existé?

El Niño et La Niña sont un cycle climatique naturel. Les enregistrements d'El Niño et de La Niña remontent à des millions d'années avec des preuves trouvées dans les carottes de glace, les carottes des grands fonds marins, les coraux et les anneaux d'arbres.


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Les événements El Niño ont été reconnus pour la première fois par des pêcheurs péruviens au 19ème siècle qui ont remarqué que de l'eau chaude arrivait parfois au large des côtes de l'Amérique du Sud vers la période de Noël.

En raison du moment choisi, ils ont appelé ce phénomène El Niño, ce qui signifie «garçon enfant», après Jésus. La Niña, à l'opposé, est la «petite fille».

Prédire El Niño et La Niña

Être capable de prédire un événement El Niño est une question de plusieurs millions, voire plusieurs milliards de dollars.

Prévoir de manière fiable une sécheresse imminente permettrait aux industries primaires de prendre des mesures de protection contre la sécheresse et à l'Australie de se préparer à un risque accru de conditions sèches et chaudes et de feux de brousse associés.

Malheureusement, chaque automne, nous rencontrons une «barrière de prévisibilité» qui nous empêche de prédire si un El Niño pourrait se produire.

En automne, l'océan Pacifique peut rester dans un état prêt pour un El Niño, mais il n'y a aucune garantie qu'il le déclenchera cette année-là, ni même la prochaine.

Cependant, presque tous les El Niños sont suivis d'un La Niña, nous pouvons donc avoir beaucoup plus de confiance dans la compréhension de l'occurrence de ces événements humides.

Une variété d'événements

La prévisibilité serait encore plus facile si tous les El Niños et La Niñas étaient identiques, mais bien sûr ils ne le sont pas.

Non seulement les événements sont différents dans la façon dont ils se manifestent dans l'océan, mais ils diffèrent également dans la façon dont ils affectent les précipitations en Australie - et ce n'est pas simple.

Les El Niños exceptionnellement forts de 1997 et 1982 ont maintenant été appelés Super El Niño. Lors de ces événements, les alizés s'affaiblissent considérablement, les eaux de surface chaudes se dirigeant directement vers l'Amérique du Sud.

Récemment, un nouveau type d'El Niño a été reconnu et devient de plus en plus fréquent.

Ce nouveau type d'El Niño est souvent appelé «El Niño Modoki» - Modoki étant japonais pour «similaire, mais différent».

Lors de ces événements, l'eau chaude qui s'accumule généralement près de l'Australie se dirige vers l'est mais ne parvient qu'au centre du Pacifique. El Niño Modoki s'est produit en 2002, 2004 et 2009.

Changements climatiques: El Niño et La Niña expliqués
(a) Les précipitations australiennes en 1998 La Niña (mai 1998 à mars 1999), (b) le Super El Niño 1997 (avril 1997 à mars 1998), (c) le Super El Niño 1982 (avril 1982 à février 1983) et ( d) El Niño Modoki de 2002 (de mars 2002 à janvier 2003).
(c) Bureau de météorologie

Les précipitations australiennes sont affectées par tous ses océans environnants. El Niño dans le Pacifique n'est qu'un facteur.

En règle générale cependant, les précipitations moyennes dans l'est et le sud de l'Australie seront plus faibles dans une année El Niño et plus élevées dans une La Niña. Les régions qui connaîtront ces changements et leur force sont plus difficiles à identifier.

El Niño et le changement climatique

On ne sait pas encore comment le changement climatique affectera El Niño et La Niña. Les événements peuvent devenir plus forts, ils peuvent devenir plus faibles ou ils peuvent changer leur comportement de différentes manières.

Certaines recherches suggèrent que les Super El Niños pourraient devenir plus fréquents avec le changement climatique, tandis que d'autres émettent l'hypothèse que l'augmentation récente d'El Niño Modoki est due aux effets du changement climatique ayant déjà un impact.

Parce que le changement climatique en général peut réduire les précipitations sur le sud de l'Australie et augmenter évaporation potentielle (en raison de températures plus élevées), il serait alors raisonnable de s'attendre à ce que la sécheresse induite par les événements El Niño soit exacerbée par le changement climatique.

Étant donné que nous sommes enfermés dans au moins quelques degrés de réchauffement au cours du siècle à venir, il est difficile de ne pas craindre davantage de sécheresse et de feux de brousse pour l'Australie.

À propos de l’auteureLa Conversation

Jaci Marron, Chercheur principal, CSIRO

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Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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