La prochaine pandémie est déjà en cours - une surveillance ciblée des maladies peut aider à la prévenir

La prochaine pandémie est déjà en cours - une surveillance ciblée des maladies peut aider à la prévenir

Alors que de plus en plus de personnes dans le monde se font vacciner, on peut presque entendre le soupir collectif de soulagement. Mais la prochaine menace pandémique est probablement déjà en train de se frayer un chemin dans la population.

Mes recherches en tant qu'épidémiologiste des maladies infectieuses ont révélé qu'il existe une stratégie simple pour atténuer les épidémies émergentes : une surveillance proactive en temps réel dans les contextes où la propagation des maladies de l'animal à l'homme est la plus probable.

En d'autres termes, n'attendez pas que les personnes malades se présentent à l'hôpital. Au lieu de cela, surveillez les populations où la maladie se propage réellement.

La stratégie actuelle de prévention de la pandémie

Les professionnels de la santé mondiale savent depuis longtemps que les pandémies alimentées par propagation des maladies zoonotiques, ou la transmission de maladies de l'animal à l'homme, étaient un problème. En 1947, l'Organisation mondiale de la santé a établi un réseau mondial d'hôpitaux pour détecter les menaces de pandémie par un processus appelé surveillance syndromique. Le processus repose sur des listes de contrôle standardisées des symptômes pour rechercher des signaux de maladies émergentes ou réémergentes à potentiel pandémique parmi les populations de patients présentant des symptômes difficiles à diagnostiquer.


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Cette stratégie clinique repose à la fois sur la venue d'individus infectés hôpitaux sentinelles et les autorités médicales qui influent et persistant assez pour tirer la sonnette d'alarme.

La surveillance sentinelle recrute des établissements et des groupes de santé sélectionnés pour surveiller les épidémies potentielles.

Il n'y a qu'un seul problème : au moment où une personne malade se présente à l'hôpital, une épidémie s'est déjà produite. Dans le cas de SARS-CoV-2, le virus qui cause le COVID-19, il était probablement répandu bien avant d'être détecté. Cette fois, la stratégie clinique seule nous a échoué.

Le débordement de la maladie zoonotique n'est pas un fait

Une approche plus proactive gagne actuellement en importance dans le monde de la prévention des pandémies : la théorie de l'évolution virale. Cette théorie suggère que les virus animaux deviennent des virus humains dangereux progressivement au fil du temps par le biais de fréquentes retombées zoonotiques.

Ce n'est pas un accord unique : un animal « intermédiaire » tel qu'un chat civette, un pangolin ou un cochon peut être amené à muter le virus afin qu'il puisse faire des sauts initiaux aux humains. Mais l'hôte final qui permet à une variante de s'adapter pleinement aux humains peut être les humains eux-mêmes.

La théorie de l'évolution virale se joue en temps réel avec le développement rapide de Variantes COVID-19. En fait, une équipe internationale de scientifiques a proposé qu'une transmission interhumaine non détectée après un saut d'animal à humain soit la cause probable origine du SRAS-CoV-2.

Les virus font sauter les espèces par un processus de mutations aléatoires qui leur permettent d'infecter avec succès leurs hôtes.

Lorsque de nouvelles épidémies de maladies virales zoonotiques comme Ebola ont attiré l'attention du monde pour la première fois dans les années 1970, la recherche sur l'étendue de la transmission de la maladie s'est appuyée sur dosages d'anticorps, des tests sanguins pour identifier les personnes qui ont déjà été infectées. La surveillance des anticorps, également appelée enquêtes sérologiques, testez des échantillons de sang provenant de populations cibles pour identifier le nombre de personnes infectées. Les enquêtes sérologiques aident à déterminer si des maladies comme Ebola circulent sans être détectées.

Il s'avère qu'ils l'étaient : des anticorps contre Ebola ont été trouvés dans plus de 5% des personnes testées au Libéria en 1982, des décennies avant l'épidémie ouest-africaine de 2014. Ces résultats soutiennent la théorie de l'évolution virale : Il faut du temps – parfois beaucoup de temps – pour rendre un virus animal dangereux et transmissible entre humains.

Cela signifie également que les scientifiques ont la possibilité d'intervenir.

Mesurer les retombées des zoonoses

Une façon de profiter du délai d'adaptation des virus animaux à l'homme est une surveillance répétée à long terme. Mise en place d'un système d'alerte aux menaces de pandémie avec cette stratégie à l'esprit pourrait aider détecter les virus pré-pandémiques avant qu'ils ne deviennent nocifs pour l'homme. Et le meilleur endroit pour commencer est directement à la source.

Mon équipe a travaillé avec virologue Shi Zhengli de l'Institut de virologie de Wuhan pour développer un test d'anticorps humains pour tester un cousin très éloigné du SRAS-CoV-2 trouvé chez les chauves-souris. Nous avons établi la preuve d'un débordement zoonotique dans une petite enquête sérologique de 2015 dans le Yunnan, en Chine : 3% des participants à l'étude vivant près des chauves-souris porteur de ce coronavirus de type SRAS testé positif aux anticorps. Mais il y a eu un résultat inattendu : aucun des participants à l'étude précédemment infectés n'a signalé d'effets nocifs sur la santé. Les retombées antérieures des coronavirus du SRAS – comme la première épidémie de SRAS en 2003 et le syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS) en 2012 – avaient causé des niveaux élevés de maladie et de décès. Celui-ci n'a rien fait de tel.

Les chercheurs ont mené une étude plus vaste dans le sud de la Chine entre 2015 et 2017. C'est une région abritant des chauves-souris connues pour être porteuses de coronavirus de type SRAS, y compris celui qui a causé le pandémie de SRAS originale de 2003 et celui le plus étroitement lié au SRAS-CoV-2.

Moins de 1% des participants à cette étude ont été testés positifs aux anticorps, ce qui signifie qu'ils avaient déjà été infectés par le coronavirus de type SRAS. Encore une fois, aucun d'entre eux n'a signalé d'effets négatifs sur la santé. Mais la surveillance syndromique – la même stratégie utilisée par les hôpitaux sentinelles – a révélé quelque chose d'encore plus inattendu : un 5% des participants de la communauté signalé des symptômes compatibles avec le SRAS au cours de la dernière année.

Cette étude a fait plus que simplement fournir les preuves biologiques nécessaires pour établir une preuve de concept pour mesurer les retombées zoonotiques. Le système d'alerte aux menaces pandémiques a également détecté un signal d'infection de type SRAS qui ne pouvait pas encore être détectée par des tests sanguins. Il peut même avoir détecté des variantes précoces du SRAS-CoV-2.

Si des protocoles de surveillance avaient été en place, ces résultats auraient déclenché une recherche de membres de la communauté qui auraient pu faire partie d'une épidémie non détectée. Mais sans plan établi, le signal a été manqué.

De la prédiction à la surveillance en passant par le séquençage génétique

La part du lion du financement et des efforts de prévention des pandémies au cours des deux dernières décennies s'est concentrée sur la découverte d'agents pathogènes de la faune et la prévision des pandémies avant que les virus animaux ne puissent infecter les humains. Mais cette approche n'a pas prédit d'épidémies majeures de zoonoses - y compris la grippe H1N1 en 2009, le MERS en 2012, l'épidémie d'Ebola en Afrique de l'Ouest en 2014 ou la pandémie actuelle de COVID-19.

Gregory Gray et son équipe de l'Université Duke ont récemment découvert un nouveau coronavirus canin dans un "point chaud" mondial grâce à la surveillance et au séquençage génétique.

La modélisation prédictive a cependant fourni des cartes thermiques robustes de la « points chauds » mondiaux où le débordement zoonotique est le plus susceptible de se produire.

Une surveillance régulière à long terme de ces « points chauds » pourrait détecter des signaux de débordement, ainsi que tout changement qui se produit au fil du temps. Ceux-ci pourraient inclure une augmentation du nombre d'individus positifs aux anticorps, des niveaux accrus de maladie et des changements démographiques chez les personnes infectées. Comme pour toute surveillance proactive des maladies, si un signal est détecté, une enquête sur l'éclosion suivrait. Les personnes identifiées avec symptômes qui ne peuvent pas être facilement diagnostiqués peuvent ensuite être criblés par séquençage génétique pour caractériser et identifier de nouveaux virus.

C'est exactement ce que Greg Gray et son équipe de Duke University ont fait dans leur recherche de coronavirus non découverts dans le Sarawak rural, en Malaisie, un « point chaud » connu pour les retombées zoonotiques. Huit des 301 échantillons prélevés sur des patients atteints de pneumonie hospitalisés en 2017-2018 se sont avérés avoir un coronavirus canin jamais vu auparavant chez l'homme. Le séquençage complet du génome viral a non seulement suggéré qu'il avait récemment sauté d'un hôte animal, mais qu'il abritait également la même mutation qui a rendu le SRAS et le SRAS-CoV-2 si mortels.

[Les principaux titres de la conversation sur les coronavirus, hebdomadaire dans un bulletin scientifique]

Ne ratons pas le prochain signal d'avertissement de pandémie

La bonne nouvelle est que l'infrastructure de surveillance dans les « points chauds » mondiaux existe déjà. le Relier les organisations pour la surveillance régionale des maladies Le programme relie six réseaux régionaux de surveillance des maladies dans 28 pays. Ils ont été les pionniers de la «surveillance participative», en partenariat avec les communautés à haut risque à la fois pour les retombées zoonotiques initiales et les résultats sanitaires les plus graves pour contribuer aux efforts de prévention.

Par exemple, le Cambodge, un pays à risque de propagation de la grippe aviaire pandémique, a mis en place une hotline nationale gratuite permettant aux membres de la communauté de signaler les maladies animales directement au ministère de la Santé en temps réel. Des approches sur le terrain comme celles-ci sont essentielles à une réponse de santé publique opportune et coordonnée pour arrêter les épidémies avant qu'elles ne deviennent des pandémies.

Il est facile de rater les signaux d'avertissement lorsque les priorités mondiales et locales sont provisoires. La même erreur ne doit pas se reproduire.

A propos de l'auteur

Maureen Miller, professeure agrégée auxiliaire d'épidémiologie, Columbia University

Cet article a paru à l'origine dans la conversation

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