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Pourquoi nous sommes mauvais pour comprendre les grands nombres

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 Le cerveau humain n'est pas conçu pour comprendre de grands nombres. OsakaWayne Studios / Moment via Getty Images

Depuis avril 2022, il y a eu près d'un million de décès confirmés par COVID-1 aux États-Unis Pour la plupart des gens, visualiser à quoi ressemble un million de n'importe quoi est une tâche impossible. Le cerveau humain n'est tout simplement pas conçu pour comprendre de si grands nombres.

Nous sommes deux neuroscientifiques qui étudions les processus de apprentissage et cognition numérique – comment les gens utilisent et comprennent les nombres. Bien qu'il reste encore beaucoup à découvrir sur les capacités mathématiques du cerveau humain, une chose est certaine : les gens sont terrible pour traiter de grands nombres.

Au plus fort de la vague omicron, plus de 3,000 XNUMX résidents américains sont morts chaque jour - un taux plus rapide que dans tout autre grand pays à revenu élevé. Un taux de 3,000 1 décès par jour est déjà un chiffre incompréhensible ; XNUMX million est insondablement plus grand. La recherche moderne en neurosciences peut faire la lumière sur les limites du cerveau dans la façon dont il traite les grands nombres – des limites qui ont probablement pris en compte la façon dont le public américain perçoit et réagit aux décès liés au COVID.

Le cerveau est fait pour comparer, pas pour compter

Les humains traitent les nombres en utilisant des réseaux de neurones interconnectés dans tout le cerveau. Bon nombre de ces voies impliquent la cortex pariétal – une région du cerveau située juste au-dessus des oreilles. Il est responsable du traitement de toutes sortes de quantités ou de grandeurs, y compris temps, vitesse et distanceet fournit une base pour les autres capacités numériques.

Alors que les symboles écrits et les mots parlés que les humains utilisent pour représenter les nombres sont une invention culturelle, la compréhension des quantités elles-mêmes ne l'est pas. Les humains – ainsi que de nombreux animaux, y compris poisson, des oiseaux et singes – montrer des capacités numériques rudimentaires peu de temps après la naissance. Les nourrissons, les adultes et même les rats le trouvent plus facile de distinguer des nombres relativement petits que les plus grands. La différence entre 2 et 5 est beaucoup plus facile à visualiser que la différence entre 62 et 65, malgré le fait que les deux ensembles de nombres ne diffèrent que de 3.

Le cerveau est optimisé pour reconnaître de petites quantités, car ce sont les petits nombres avec lesquels les gens ont tendance à interagir le plus au quotidien. La recherche a montré que lorsqu'ils sont présentés avec différents nombres de points, les deux les enfants et adultes peut reconnaître intuitivement et rapidement des quantités inférieures à trois ou quatre. Au-delà de cela, les gens doivent compter, et à mesure que les nombres augmentent, la compréhension intuitive est remplacée par des concepts abstraits de grands nombres individuels.

Ce biais vers les petits nombres se joue même au jour le jour à l'épicerie. Lorsque les chercheurs ont demandé aux acheteurs d'une ligne de paiement d'estimer le coût total de leur achat, les gens ont nommé de manière fiable un prix inférieur au montant réel. Et cette distorsion augmentait avec le prix - plus les produits d'épicerie étaient chers, plus l'écart entre les montants estimés et réels était grand.


Une fois que vous entrez dans de grands nombres comme des millions et des milliards, le cerveau commence à considérer ces valeurs comme des catégories plutôt que comme des nombres réels. J Baikoff via Youtube.

Mauvais pour les gros chiffres

Étant donné que tout ce qui est supérieur à 5 est une quantité trop grande pour être reconnue intuitivement, il s'ensuit que le cerveau doit s'appuyer sur différentes méthodes de pensée lorsqu'il est confronté à des nombres beaucoup plus grands.


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Une théorie importante propose que le cerveau s'appuie sur une méthode inexacte par laquelle il représente quantités approximatives par une sorte de ligne numérique mentale. Cette ligne, imaginée dans notre esprit, organise des nombres petits à grands de gauche à droite (bien que cette orientation dépende de convention culturelle). Les gens ont tendance à faire des erreurs constantes lorsqu'ils utilisent cette ligne numérique interne, souvent sous-estimer des quantités extrêmement importantes et surestimer des quantités relativement plus petites. Par exemple, des recherches ont montré que les étudiants des collèges suivant des cours de géologie et de biologie sous-estiment généralement le temps entre l'apparition de la première vie sur Terre et les dinosaures - ce qui représente des milliards d'années - mais surestimez la durée de vie réelle des dinosaures sur Terre - des millions d'années.

D'autres recherches portant sur la façon dont les gens estiment la valeur des grands nombres montrent que de nombreuses personnes placer le nombre 1 million à mi-chemin entre 1,000 1 et 1,000 milliard sur une droite numérique. En réalité, un million est 1,000 1 fois plus proche de XNUMX XNUMX que de XNUMX milliard. Cette gaffe de ligne numérique peut représenter visuellement comment les gens utilisez des mots comme « mille » et « milliard » comme marqueurs de catégorie qui représentent « grand » et « plus grand » plutôt que des valeurs distinctes.

Lorsque vous vous débattez avec des chiffres en dehors de l'expérience quotidienne, des valeurs précises signifient simplement moins.

Décès 1,000,000

Les chiffres sont un moyen utile, clair et efficace de résumer les méfaits de la pandémie, mais la vérité est que le cerveau ne peut tout simplement pas comprendre ce que cela signifie qu'un million de personnes sont mortes. En faisant abstraction des décès en un nombre incroyablement élevé, les gens deviennent la proie des limites de l'esprit. Ce faisant, il est facile d'oublier que chaque augmentation numérique représente toute l'expérience vécue d'un autre être humain.

Cette pandémie a été pleine de chiffres difficiles à comprendre. le efficacité de filtration de divers masques faciaux, les précision des différents tests COVID-19, les numéros de cas à l'échelle de l'État et taux de mortalité dans le monde sont tous des concepts compliqués bien au-delà des capacités intuitives de traitement des nombres du cerveau. Pourtant, ces chiffres - et comment ils sont présentés – compte énormément.

Si le cerveau avait été construit pour comprendre ce genre de nombres, peut-être aurions-nous fait décisions individuelles différentes ou prises d'actions collectives différentes. Au lieu de cela, nous pleurons maintenant le million de personnes derrière ce chiffre.La Conversation

À propos des auteurs

Lindsey Hasak, Doctorante en Sciences du Développement et Psychologiques, L'Université de Stanford et Elizabeth Y. Toomarian, Directeur, Brainwave Learning Center, Synapse School & Associé de recherche, L'Université de Stanford

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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