Changements dans la vie

Pourquoi Thoreau, né 200 ans, n'a jamais été plus important

Pourquoi Thoreau, né 200 ans, n'a jamais été plus important
Walden Pond. Ekabhishek / Wikimedia Commons
, CC BY-SA

"Simplicité, simplicité, simplicité!" Exhorte l'écrivain transcendantaliste américain Henry David Thoreau Walden (1854), son compte de vivre frugalement dans une cabane en rondins près de Concord, Massachusetts.

"Que vos affaires soient comme deux ou trois, et non cent ou mille; au lieu d'un million compter une demi-douzaine, et garder vos comptes sur votre ongle du pouce.

Cet impératif dans Thoreau vers la contraction plutôt que l'expansion fait des ennemis de ceux dans sa période qui étaient commis au progrès industriel et technologique vertigineux de l'Amérique: "Je préfère marcher sur deux jambes," remarquait sniffily le poète Quaker John Greenleaf Whittier. Et si les contemporains de Thoreau reculent parfois dans le dégoût de sa réduction radicale, une plus grande résistance à son travail pourrait être anticipée de la part des lecteurs à notre propre moment.

Thoreau, né 200 il y a des années en juillet 12 1817, apparaît à première vue remarquablement mal adapté pour l'Occident moderne. Bien qu'il ait longtemps été à la mode de l'affirmer, s'il était vivant maintenant, Shakespeare aurait parfaitement ajusté son mode créatif et écrit pour EastEnders, peu de gens feraient des prédictions comparables sur le succès de Thoreau dans le paysage médiatique contemporain.

Le seul Twittersphere à l'intéresser serait celui occupé par les geais bleus et les rouges-rouges. Impossible d'imaginer, aussi, qu'il télécharge sur Instagram des photos de sa cabane à Walden, ou des bois du Maine et des plages de Cape Cod (sujets de deux autres livres majeurs).

Même le «fil de nouvelles» qui s'échappait lentement de la Nouvelle-Angleterre au milieu du XXe siècle semblait trop pour Thoreau, éprouvé comme une irritation au point de la douleur. «Pour ma part, je pourrais facilement vivre sans la poste», écrit-il dans Walden, semblant s'excuser des circuits de la communication mondaine afin de se retirer plus efficacement dans le mode contemplatif qu'il pratique par son étang du Massachusetts.

Une tendance chez Thoreau vers l'intériorité ou l'autosuffisance semble étonnamment déréglée avec notre monde en réseau. De Walden, encore: «Je préférerais m'asseoir sur une citrouille et avoir tout pour moi, plutôt que d'être entassé sur un coussin de velours.» Voici le transcendantaliste apparaissant retiré, antisocial, voire potentiellement sociopathe.

Mais s'il y a quelque chose de répréhensible dans le travail de Thoreau pour les lecteurs contemporains, il y a aussi des éléments qui devraient revigorer. L'occasion de son bicentenaire nous amène à identifier plusieurs façons dont il continue de nous parler avec éloquence. Pour sa critique de la culture marchande et sa sensibilité à la dégradation de l'environnement, Thoreau n'a jamais été plus indispensable que maintenant.

Ébloui par l'or

L'un des portraits les plus accablants de Walden est celui de Flint, un fermier impitoyablement acquisitif, «qui porterait le paysage, qui porterait son Dieu, au marché, s'il pouvait obtenir quelque chose pour lui». Flint est hypnotisé, lui aussi, par «la surface réfléchissante d'un dollar ou d'un cent brillant». Comment cela ne résonne-t-il pas alors que le président américain lui-même est ébloui par l'or qui s'écoule de la tour Trump? ?

Il y a un attrait chatoyant pour les produits de consommation auxquels Thoreau est remarquablement insensible. Peu de gens, peut-être, voudront l'imiter dans la mesure où il abandonne l'argent, les biens, étoffe. Mais lorsqu'il exhorte le lecteur de Walden à «cultiver la pauvreté comme une herbe de jardin», son propre privilège de classe n'est pas remis en question. Qu'en est-il de tous ceux pour qui la pauvreté est le destin, pas le choix de mode de vie?

Néanmoins, les observations approfondies de Thoreau à Walden sur la façon dont les gens sont emprisonnés ou étouffés par leurs produits nous lancent un défi. Peut-être, écrit-il, "un homme n'est pas obligé de s'ensevelir [dans] des biens superflus"? Thoreau est donc le lauréat du désencombrement, nous aidant à imaginer des alternatives à notre séduction par l'expérience du consommateur.


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Se tourner vers les bois

«La nature excelle dans les moindres choses», écrit Thoreau dans un essai intitulé «Huckleberries». Sa propre écriture est tout aussi fine dans son attention aux détails écologiques. S'il était parcimonieux dans l'économie domestique, il était prodigue dans les descriptions de la nature, dépensant des mots extravagants. Pensez, par exemple, à l'entrée du journal pour son 34e anniversaire dans 1851, quand il évoque une mouffette sur une «colline de jardin nu», un «rouge-gorge fou» et un «insecte foudroyant [avec sa] lumière verdâtre». De tels moments nous ramènent précieusement aux visions et aux textures de notre monde naturel, ce qui donne potentiellement une certaine traction contre son effacement en faveur - Trumpishly - d'un oléoduc ou d'un terrain de golf.

Car s'il y a une poétique de la nature chez Thoreau, il y a toujours aussi une politique. Sa zoologie sensuelle et sa botanique font «une position de contre-établissement», comme le critique littéraire américain Lawrence Buell il met.

Mais cela ne veut pas dire que dans son travail Thoreau se retire complaisamment dans les bois. Considérez un moment dans l'essai "Un Yankee au Canada" quand les feuilles rougissantes lui rappellent un génocide américain alors encore en cours: "Une guerre indienne a été menée à travers la forêt." La description arborescente cède la place, par un brusque changement d'orientation, au commentaire politique sardonique.

La ConversationLe passage est caractéristique de l'engagement social de l'écriture de Thoreau. En lisant son travail comme il tourne 200, nous ne trouvons pas, après tout, une figure régressive ou détachée. Au contraire, nous rencontrons un écrivain qui nous fournit souvent de précieuses ressources intellectuelles et rhétoriques à prendre dans nos luttes en cours dans le monde.

A propos de l'auteur

Andrew Dix, chargé de cours en études américaines, Université de Loughborough

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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