Les bactéries intestinales façonnent-elles la peur des bébés ?

Un bébé dans une chemise bleue regarde par-dessus son épaule avec de grands yeux

Pourquoi certains bébés réagissent-ils plus que d'autres au danger perçu ? Selon de nouvelles recherches, une partie de la réponse pourrait se trouver dans un endroit surprenant : les bactéries intestinales d'un nourrisson.

Le système digestif humain abrite une vaste communauté de micro-organismes connus sous le nom de microbiome intestinal. Les chercheurs ont découvert que le microbiome intestinal était différent chez les nourrissons présentant de fortes réactions de peur et les nourrissons présentant des réactions plus légères.

Ces réactions de peur (comment une personne réagit à une situation effrayante) au début de la vie peuvent être des indicateurs de la santé mentale future. Et il existe de plus en plus de preuves liant le bien-être neurologique au microbiome intestinal.

Les nouvelles découvertes suggèrent que le microbiome intestinal pourrait un jour fournir aux chercheurs et aux médecins un nouvel outil pour surveiller et soutenir un développement neurologique sain.

"Cette période de développement précoce est une période d'une formidable opportunité pour promouvoir le développement sain du cerveau", déclare Rebecca Knickmeyer, responsable de la nouvelle étude dans la revue. Communications Nature. « Le microbiome est une nouvelle cible passionnante qui peut être potentiellement utilisée pour cela. »

Des études sur ce lien et son rôle dans la réponse à la peur chez les animaux ont conduit Knickmeyer, professeur agrégé au département de pédiatrie et de développement humain du Collège de médecine humaine de l'Université d'État du Michigan, et son équipe à rechercher quelque chose de similaire chez les humains. Et étudier comment les humains, en particulier les jeunes enfants, gèrent la peur est important car cela peut aider à prévoir la santé mentale dans certains cas.

« Les réactions de peur font partie du développement normal de l'enfant. Les enfants doivent être conscients des menaces dans leur environnement et être prêts à y répondre », explique Knickmeyer, qui travaille également à l'Institute for Quantitative Health Science and Engineering, ou IQ. "Mais s'ils ne peuvent pas atténuer cette réponse lorsqu'ils sont en sécurité, ils peuvent courir un risque accru de développer de l'anxiété et de la dépression plus tard dans la vie."

À l'autre extrémité du spectre de réponses, les enfants dont les réactions de peur sont exceptionnellement atténuées peuvent continuer à développer calleux, traits sans émotion associés au comportement antisocial, dit Knickmeyer.

Pour déterminer si le microbiome intestinal était lié à la réaction de peur chez l'homme, Knickmeyer et ses collègues ont conçu une étude pilote avec environ 30 nourrissons. Les chercheurs ont soigneusement sélectionné la cohorte pour que le plus grand nombre de facteurs ayant un impact sur le microbiome intestinal soient aussi cohérents que possible. Par exemple, tous les enfants étaient allaité et aucun n'était sous antibiotiques.

Les chercheurs ont ensuite caractérisé le microbiome des enfants en analysant des échantillons de selles et évalué la réaction de peur d'un enfant à l'aide d'un test simple : observer comment un enfant réagissait à quelqu'un entrant dans la pièce tout en portant un masque d'Halloween.


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« Nous voulions vraiment que l'expérience soit agréable pour les enfants et leurs parents. Les parents étaient là tout le temps et ils pouvaient intervenir quand ils le voulaient », explique Knickmeyer. "Ce sont vraiment le genre d'expériences que les nourrissons vivraient dans leur vie de tous les jours."

En compilant toutes les données, les chercheurs ont constaté des associations significatives entre les caractéristiques spécifiques du microbiome intestinal et la force des réactions de peur des nourrissons.

Par exemple, les enfants avec des microbiomes inégaux à 1 mois étaient plus craintifs à 1 an. Les microbiomes inégaux sont dominés par un petit ensemble de bactéries, alors que même les microbiomes sont plus équilibrés.

Les chercheurs ont également découvert que le contenu de la communauté microbienne à 1 an était lié aux réactions de peur. Comparativement aux enfants moins craintifs, les nourrissons avec des réponses accrues avaient plus de certains types de bactéries et moins d'autres.

L'équipe, cependant, n'a pas observé de lien entre le microbiome intestinal des enfants et la façon dont les enfants réagissaient aux étrangers qui ne portaient pas de masques. Knickmeyer dit que cela est probablement dû aux différentes parties du cerveau impliquées dans le traitement de situations potentiellement effrayantes.

« Avec les étrangers, il y a un élément social. Ainsi, les enfants peuvent avoir une méfiance sociale, mais ils ne voient pas les étrangers comme des menaces immédiates », explique Knickmeyer. «Quand les enfants voient un masque, ils ne le voient pas comme social. Il entre dans cette partie d'évaluation rapide et sale du cerveau.

Dans le cadre de l'étude, l'équipe a également imagé le cerveau des enfants à l'aide de la technologie IRM. Ils ont constaté que le contenu de la communauté microbienne à 1 an était associé à la taille de l'amygdale, qui fait partie du cerveau impliqué dans la prise de décisions rapides concernant les menaces potentielles.

Relier les points suggère que le microbiome peut influencer le développement et le fonctionnement de l'amygdale. C'est l'une des nombreuses possibilités intéressantes découvertes par cette nouvelle étude, que l'équipe travaille actuellement à reproduire. Knickmeyer se prépare également à lancer de nouvelles pistes d'enquête avec de nouvelles collaborations chez IQ, posant de nouvelles questions auxquelles elle est ravie de répondre.

«Nous avons une excellente occasion de soutenir la santé neurologique dès le début», dit-elle. « Notre objectif à long terme est d'apprendre ce que nous pouvons faire pour favoriser une croissance et un développement sains. »

La source: Michigan State University

 

A propos de l'auteur

Michigan State

Cet article a été initialement publié sur Futurity

 

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