Le plomb toxique peut rester dans le corps pendant des années après l'exposition

Le plomb peut persister dans les os.

La crise actuelle de l’eau à Flint, Michigan, a montré à quel point la contamination par le plomb est néfaste. Cependant, ce que vous ne réalisez peut-être pas, c'est que l'exposition au plomb est un problème aux États-Unis.

Les centres de contrôle et de prévention des maladies estimations Aux États-Unis, plus de quatre millions de ménages avec enfants sont exposés à des niveaux élevés de plomb. Au moins un demi-million d'enfants ont un taux de plomb dans le sang supérieur à cinq microgrammes par décilitre, seuil qui incite à une intervention de santé publique.

Le plomb était couramment utilisé dans l'essence, les peintures domestiques et même les pigments colorants dans le gazon synthétique jusqu'à la fin du siècle dernier. Et bien qu'aujourd'hui, le plomb ne soit plus utilisé dans ces produits, il en existe encore beaucoup. Le plomb ne se décompose pas dans la maison ni dans l'environnement et le résultat est que nous devons encore nous préoccuper de l'empoisonnement au plomb aujourd'hui.

En tant que chercheur universitaire spécialisé dans la santé des enfants, j'ai passé les dernières années 30 à essayer de comprendre comment l'exposition aux toxines environnementales se produit et comment la prévenir.


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Alors, où et comment les gens entrent-ils en contact avec le plomb et que fait-il à leur corps?

Le plomb dans l'eau est plus facilement absorbé par le corps. Robinet via www.shutterstock.com.

Le plomb dans l'eau est facilement absorbé par le corps

Le plomb est l'un des matériaux les plus anciens utilisés pour la construction de systèmes de plomberie. En fait, le mot «plomberie» tire même son origine du mot latin pour plomb, «Plumbium». Alors que le Congrès interdisait l'utilisation de tuyaux en plomb dans 1986, avec l'adoption de la Safe Drinking Water Act, la crise de Flint montre que tuyaux en plomb sont toujours là-bas.

Alors que le plomb dans le sol et dans la poussière domestique représente une source importante d'exposition, la consommation d'eau contaminée peut représenter le risque le plus important. L'eau est facilement absorbée par les intestins, ce qui entraîne rapidement des niveaux élevés de plomb dans le sang. Le tractus gastro-intestinal d'un enfant absorbe le plomb plus complètement que celui d'un adulte.

L’Environmental Protection Agency (EPA) des États-Unis fixe un niveau pour les sources d’eau potable de 15 parties par milliard (ppb) comme nécessitant une notification immédiate des consommateurs.

Si vous avez déjà vu un gros camion-citerne à essence sur la route, 15 ppb correspondrait aux gouttes 15 d'un produit chimique, diluées dans ce camion. C’est à quel point une exposition de 15 ppb est faible. Même ces petites quantités de plomb dans l'eau peuvent, avec le temps, affecter le comportement des personnes et nuire au développement intellectuel.

Une fois que le plomb est dans le corps, il peut également être stocké dans les os pendant des années. Même après la fin de l'exposition, le plomb peut revenir dans le sang et continuer à endommager le cerveau et d'autres organes pendant de nombreuses années.

Le plomb est une toxine

Le plomb est connu pour causer des problèmes de formation de sang, de fonction rénale, de cœur, de reproduction, de symptômes gastro-intestinaux, de lésions nerveuses périphériques (fourmillements dans les mains et les pieds) et même la mort. Les effets sur bon nombre de ces organes peut être permanenteet comme toutes les toxines, la dose est critique. Plus l'exposition est élevée et plus elle dure longtemps, plus les dégâts sont importants.

De nombreuses études, dont certaines au début du 1940, ont montré que le plomb affecte le développement de l'intelligence d'un enfant. Même des niveaux minuscules peuvent diminuer le QI mesuré d'un enfant.

L'exposition au plomb peut affecter le développement cognitif chez les enfants. L'image du cerveau des enfants peut être consultée sur www.shutterstock.com.

Dans le cerveau, le plomb peut perturber le fonctionnement des mitochondries dans les neurones, empêchant ainsi les cellules de fonctionner correctement. Cela peut également affecter la libération des neurotransmetteurs, qui permet aux neurones de communiquer entre eux, et modifier la structure des vaisseaux sanguins dans le cerveau. Pris ensemble, ces dommages peuvent entraîner une réduction du QI, des troubles d'apprentissage, une croissance ralentie, une hyperactivité et un contrôle insuffisant des impulsions, voire une déficience auditive. C'est pourquoi l'exposition au plomb chez les enfants est particulièrement préoccupante.

Une mauvaise nutrition pourrait amener le corps à absorber plus de plomb

Une bonne nutrition est essentielle. Image enfant via www.shutterstock.com.

Il est reconnu qu'une mauvaise nutrition peut augmenter l'absorption de plomb dans l'organisme. Par exemple, le calcium, minéral essentiel à la croissance osseuse chez les enfants et à la fonction cellulaire, peut diminuer l'absorption du plomb. Si une personne a une alimentation pauvre en calcium, son corps absorbera plus de plomb. De plus, comme le plomb peut remplacer le fer lors de la formation de globules rouges, une carence en fer entraîne également une absorption accrue de plomb dans le sang.

A régime riche en minéraux bénéfiques, en particulier le fer et le calcium, peuvent réduire, mais pas éliminer, l'absorption de plomb par des sources environnementales.

Cependant, les personnes à faible revenu pourraient avoir du mal à acheter suffisamment de nourriture ou à avoir un régime alimentaire équilibré, les privant ainsi de la protection que la bonne nutrition fournit. Flint est une communauté économiquement défavorisée, ce qui rend l'exposition au plomb encore plus préoccupante.

Traiter l'empoisonnement au plomb

Les dommages causés par le plomb ne peuvent pas être inversés, mais il existe des traitements médicaux pour réduire la quantité de plomb dans le corps. Le plus commun est un processus appelé chélation - un patient ingère un produit chimique qui se lie au plomb, ce qui lui permet d'être excrété par l'organisme.

Chélation, cependant, n'est pas sans ses risques. Le produit chimique n'augmente pas seulement l'élimination du plomb, mais également des minéraux essentiels tels que le calcium. Chez les enfants, le traitement par chélation doit être surveillé attentivement pour éviter des complications graves pouvant entraîner des lésions rénales permanentes, voire la mort. Le traitement est souvent réservé aux enfants atteints de niveaux de plomb très élevés.

La peinture au plomb a été interdite dans 1978. Peeling paint image via www.shutterstock.com.

Règlement freinées nouveaux ajouts de plomb à l'environnement

Parce que le plomb cause des dommages irréversibles, il est particulièrement important de s’assurer que les personnes ne sont pas exposées au plomb.

Aux États-Unis, l’exposition au plomb a été réduite au minimum par deux actions gouvernementales. En 1973, l’Environmental Protection Agency a décidé de commencer à éliminer le plomb comme additif d'essence. L'élimination était terminée en 1996.

Fait intéressant, cela n'a pas été fait pour des raisons de santé, mais pour permettre aux convertisseurs catalytiques dont les voitures ont besoin de respecter les nouvelles normes en matière de pollution de l'air. Cependant, l'élimination progressive a considérablement réduit la quantité de plomb déposée sur le sol, où les enfants pourraient être exposés et ingérée pendant la lecture.

Puis, dans 1977, la Consumer Product Safety Commission interdit l'utilisation de peinture au plomb des propriétés résidentielles et des maisons. Cette action était uniquement basée sur des préoccupations de santé.

Ensemble, ces actions ont considérablement réduit la présence de plomb dans l’environnement, avec un avantage supplémentaire de réduire les taux de plomb dans le sang chez les enfants.

Mais beaucoup de plomb est toujours là

Mais il y a encore beaucoup de plomb là-bas. Et ceux qui sont pauvres ou vivent à l'ombre de sites industriels abandonnés sont souvent les plus à risque.

Une grande partie du parc de logements aux États-Unis, en particulier dans les villes de l'est, était antérieure à l'interdiction de la peinture au plomb. De nombreux foyers, en particulier dans les communautés pauvres, restent contenir du plombet, si les surfaces de peinture ne sont pas bien entretenues, la peinture risque de s'écailler et de former de la poussière qui peut être inhalée et ingérée. Un autre problème est que des personnes non formées peuvent essayer de retirer la peinture, ce qui peut aggraver le problème en générant de grandes quantités de poussière au cours du processus.

Des niveaux élevés de plomb peuvent être trouvés dans de nombreuses communautés, souvent associés aux opérations de fonderie de métaux. Les usines qui fabriquent ou recyclent des batteries de voiture peuvent également poser problème. Après la fermeture des entreprises, ces sites (appelés Brownfields car ils ne sont souvent pas nettoyés) créent des risques persistants à long terme pour les enfants de ces communautés.

Ce n’est pas un hasard si ces sites non relogés sont souvent situés dans communautés de couleur économiquement défavorisées. Ce n'est que par une action concertée de la communauté et du gouvernement que les sites peuvent être identifiés et nettoyés. Cela prendra plusieurs décennies, mais cela évitera les risques futurs pour la santé des générations à venir.

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A propos de l'auteur

Stuart Shalat, professeur et directeur de la division de la santé environnementale de la School of Public Health de la Georgia State University

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