Pourquoi le gâteau aux fruits est l'un des aliments les plus anciens

Le gâteau aux fruits est le plus ancien aliment conservé

Rien ne dit Noël comme un gâteau aux fruits - ou, à tout le moins, une blague sur le gâteau aux fruits.

Une boutade attribué à l'ancien animateur de "Tonight Show" Johnny Carson dit qu'"il n'y a qu'un seul gâteau aux fruits dans le monde entier, et les gens continuent de se l'envoyer".

Il a certainement gagné sa réputation de longévité.

Deux amis de l'Iowa échangent le même gâteau aux fruits depuis la fin des années 1950. Encore plus vieux est le gâteau aux fruits laissé en Antarctique par l'explorateur Robert Falcon Scott en 1910. Mais l'honneur pour le plus ancien gâteau aux fruits existant connu revient à celui qui a été cuit en 1878 lorsque Rutherford B. Hayes était président des États-Unis.

Ce qui est étonnant avec ces vieux gâteaux aux fruits, c'est que les gens les ont goûtés et vécus, ce qui signifie qu'ils sont toujours comestibles après toutes ces années. Le trio de sucre, d'ingrédients à faible teneur en eau et de certains spiritueux à haute résistance font des gâteaux aux fruits certains des aliments les plus durables au monde.

Le gâteau aux fruits est la barre énergétique originale

Le gâteau aux fruits est une friandise ancienne, avec les versions les plus anciennes une sorte de barre énergétique faites par les Romains pour soutenir leurs soldats au combat. Le gâteau aux fruits romain était une purée d'orge, de miel, de vin et de fruits secs, souvent des graines de grenade.

Ce que vous pourriez reconnaître comme un gâteau aux fruits de style moderne - un dessert moelleux au levain parsemé de fruits et de noix - a probablement été cuit pour la première fois au début du Moyen Âge en Europe. Cannelle, clous de girofle et muscade étaient des symboles de sophistication culinaire, et ces épices douces ont commencé à apparaître aux côtés des fruits dans de nombreux plats salés - en particulier les pains, mais aussi les plats principaux.

Avant longtemps, la plupart des cuisines avait une sorte de pains ou de gâteaux aux fruits qui étaient les premières versions du gâteau aux fruits moderne.

Les gâteaux aux fruits sont différents en Europe qu'en Amérique. Les gâteaux aux fruits européens ressemblent plus au pain aux fruits médiéval qu'aux versions fabriquées en Grande-Bretagne et aux États-Unis. Les deux styles les plus courants des gâteaux aux fruits en Europe sont le stollen et le panettone.

Les versions britanniques et américaines ressemblent beaucoup plus à des gâteaux. Pour une extravagance démesurée, les honneurs doivent aller à une version britannique qui couronne un gâteau aux fruits riche avec une couche de glaçage massepain.

Sucrer le pot

Les gâteaux aux fruits sont arrivés en Amérique avec les colons européens, et la marée montante de l'émigration de la Grande-Bretagne vers la Nouvelle-Angleterre s'est reflétée de près un afflux de sucre bon marché des Caraïbes.


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Le sucre était la clé de la conservation des fruits pour une utilisation au fil des saisons. L'une des méthodes préférées de conservation des fruits était de les "confiser". Fruit confit – parfois appelés fruits confits – sont des fruits coupés en petits morceaux, bouillis dans du sirop de sucre, mélangés dans du sucre cristallisé et laissés à sécher.

Grâce à cette technique, les colons ont pu conserver les fruits de la récolte estivale pour les utiliser dans leurs confections de Noël, et les gâteaux aux fruits sont devenus l'un des desserts de saison les plus populaires.

Le gâteau aux fruits est un dessert qui dure longtemps

Les gâteaux aux fruits étaient également populaires en raison de leur durée de conservation légendaire, qui, à une époque antérieure à la réfrigération mécanique, était extrêmement souhaitable.

Les amateurs de gâteaux aux fruits vous diront que les meilleurs gâteaux aux fruits sont affinés – ou « assaisonnés » dans le jargon des gâteaux aux fruits – pendant au moins trois mois avant d'être coupés. L'assaisonnement améliore non seulement la saveur du gâteau aux fruits, mais il le rend plus facile à trancher.

L'assaisonnement d'un gâteau aux fruits consiste à brosser votre gâteau aux fruits périodiquement avec votre alcool distillé préféré avant de l'envelopper hermétiquement et de le laisser reposer dans un endroit frais et sombre jusqu'à deux mois. L'esprit traditionnel de choix est le brandy, mais le rhum est également populaire. Dans le sud des États-Unis, où le gâteau aux fruits est extrêmement populaire, le bourbon est préféré. Un cake aux fruits bien assaisonné obtiendra plusieurs bains d'esprit sur la période de maturation.

Le mérite de la popularité du gâteau aux fruits en Amérique devrait au moins en partie revenir à la poste américaine.

L'institution de la livraison gratuite rurale en 1896 et l'ajout du service de colis postaux en 1913 a provoqué une explosion de la vente d'aliments par correspondance en Amérique. Du jour au lendemain, les délices rares n'étaient qu'une simple enveloppe de vente par correspondance pour les personnes n'importe où qui pouvaient se les offrir.

Compte tenu de la longue durée de conservation et de la texture dense du gâteau aux fruits, il était naturel pour une entreprise de vente de produits alimentaires par correspondance. Les deux sociétés de gâteaux aux fruits les plus célèbres d'Amérique, Claxton de Claxton, Géorgie, et Rue Colin de Corsicana, au Texas, a fait ses débuts à l'apogée de la vente de nourriture par correspondance. Au début des années 1900, les salles de courrier américaines étaient pleines du désormais omniprésent moules à gâteau aux fruits.

Jusque dans les années 1950, les gâteaux aux fruits faisaient partie intégrante de la tradition des fêtes américaines. Un article du Los Angeles Times de 1953 a qualifié le gâteau aux fruits de « must des vacances » et, en 1958, le Christian Science Monitor a demandé : « Qu'est-ce qui pourrait être un meilleur cadeau qu'un gâteau aux fruits ? » Mais en 1989, une enquête par Mastercard ont constaté que le gâteau aux fruits était le cadeau le moins apprécié de 75 % des personnes interrogées.

Mis à part les haineux et le manque de respect, le gâteau aux fruits est toujours une solide tradition américaine : le site Serious Eats rapporte que plus de 2 millions de gâteaux aux fruits sont encore vendus chaque année.La Conversation

A propos de l'auteur

Jeffrey Miller, professeur agrégé de gestion hôtelière, Colorado State University

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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