Pourquoi les yeux des animaux brillent-ils dans le noir ?

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 La même chose qui fait briller leurs yeux aide les chats à mieux voir dans la pénombre. Cletus Waldman/EyeEm via Getty Images

Chats et bien d'autres animaux, y compris la plupart des chiens, pouvez réfléchissent la lumière de leurs yeux. C'est pourquoi les yeux des chats brillent généralement de mille feux sur les photos prises dans une pièce faiblement éclairée ou brillent lorsqu'ils sont éclairés dans l'obscurité par une lampe de poche ou les phares d'une voiture.

Les espèces dont les yeux brillent ont évolué pour mieux voir dans des conditions de faible luminosité, car elles se nourrissent ou doivent surveiller les prédateurs toute la nuit, ou elles chassent la plupart du temps à aube et au crépuscule. En fait, les chats domestiques peuvent voir dans des conditions qui ne sont que 16% aussi lumineux comme ce dont les gens ont besoin.

Les chats accomplissent cela parce que leurs pupilles - les ouvertures qui apparaissent noires au milieu de leurs yeux qui s'élargissent et se rétrécissent en réponse aux conditions de lumière - sont spéciales. Les pupilles fonctionnent comme des fenêtres, les plus grandes laissant entrer plus de lumière dans l'œil. Et les pupilles d'un chat peuvent devenir jusqu'à 50% plus grand que les pupilles humaines dans la pénombre. Ils ont aussi un nombre supérieur d'un type spécifique de cellule sensible à la lumière à l'arrière de leurs yeux que nous. Ces cellules, appelés tiges, attrape la lumière de bas niveau.

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 Les humains n'ont pas de tapetum lucidum mais les chats, y compris les lynx et les pumas, en ont. L'Université ouverte, CC BY-SA

Le tapetum lucidum

En plus d'avoir de grandes pupilles et beaucoup de tiges, les chats ont quelque chose que les gens n'ont pas : un tapetum lucidum, un terme médical latin qui se traduit par "tapisserie lumineuse ou brillante.” Le tapetum lucidum est aussi appelé «éclat des yeux. »

Il est situé à l'arrière de l'œil derrière le rétine – une fine couche de tissu qui reçoit la lumière, convertit la lumière en un signal électrique et envoie ce signal au cerveau pour interpréter l'image.

Le tapetum lucidum d'un chat est composé de cellules avec des cristaux qui, comme un miroir, refléter la lumière retour à la rétine. Cela donne à la rétine une seconde chance d'absorber plus de lumière.

Le tapetum lucidum félin est particulier car son composé réfléchissant est riboflavine, un type de vitamine B. La riboflavine possède des propriétés uniques qui amplifient la lumière à un longueur d'onde spécifique que les chats peuvent bien voir, ce qui augmente considérablement la sensibilité de la rétine à la faible luminosité.

Chez les chats, le tapetum brille le plus souvent de couleur jaune-vert ou jaune-orange, mais la couleur varie, tout comme leur Iris – la partie colorée de leur œil, qui peut être vert, jaune, bleu ou doré. La variation de la couleur du tapetum n'est pas unique aux chats et peut être trouvée dans beaucoup d'espèces.


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 Les yeux de la plupart des chiens brillent dans les espaces sombres lorsqu'une lumière les éclaire. Tommy Gréco, CC BY-SA

Les yeux des autres animaux brillent aussi

Beaucoup d'autres animaux qui ont besoin de voir la nuit ont un tapetum lucidum. Cela inclut les prédateurs et les proies, des renards sauvages aux animaux d'élevage. moutons et chèvres.

Le tapetum lucidum est aussi utile aux poissons, dauphins et d'autres animaux aquatiques, car cela les aide à mieux voir dans l'eau trouble et sombre.

Chez les animaux terrestres, le tapetum se trouve dans le moitié supérieure de l'œil derrière la rétine, car ils ont besoin de voir au mieux ce qu'il y a au sol. Mais chez les animaux aquatiques, le le tapetum occupe la majeure partie de l'œil, car ils ont besoin de voir tout autour d'eux dans l'obscurité.

Comme les chats, le lémurien, un petit primate, et son proche parent, le bébé brousse - également connu sous le nom de "singe de nuit” – ont également un tapetum superréfléchissant à base de riboflavine.

Même si beaucoup d'animaux ont des yeux brillants, certains petits chiens domestiques n'ont pas ce trait. La plupart des animaux avec yeux bleus et pelage blanc ou clair ont également perdu ce trait.

Ne vous inquiétez donc pas si les yeux de votre chien ou de votre chat ne brillent pas. La liste des autres espèces sans tapetum lucidum comprend les porcs, les oiseaux, les reptiles et la plupart des rongeurs et des primates, y compris les humains.

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 Ce bébé de brousse peut probablement mieux voir la nuit que vous. Smartshots International/Moment via Getty Images

Y a-t-il un inconvénient?

Malheureusement, les animaux avec un tapetum lucidum sacrifier une certaine acuité visuelle pour leur capacité à voir dans la pénombre.

C'est parce que toute cette lumière qui rebondit lorsqu'elle se reflète sur le tapetum peut rendre ce qu'ils voient un peu plus flou. Donc, un chat doit être sept fois plus près à un objet pour le voir aussi nettement qu'une personne le ferait dans un endroit très éclairé.

Mais ne vous inquiétez pas, je suis sûr que votre chat préfère voir clair la nuit plutôt que de lire un livre.

A propos de l'auteur

Braidee Foote, professeur adjoint clinique d'ophtalmologie vétérinaire, Université du Tennessee

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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