Les couleurs ultraviolettes secrètes des tournesols attirent les pollinisateurs et préservent l'eau

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 Pour les pollinisateurs, qui peuvent voir dans l'ultraviolet, les tournesols ont une gamme de couleurs supplémentaire. (Unsplash/Marco de Hévia), CC BY-SA

Les fleurs sont l'un des exemples les plus frappants de la diversité de la nature, affichant une myriade de combinaisons de couleurs, de motifs, de formes et de parfums. Ils vont des tulipes et marguerites colorées aux frangipaniers parfumés et géants, fleurs de cadavre à l'odeur putride. La variété et la diversité sont étonnantes - considérez le orchidée en forme de canard.

Mais même si nous pouvons apprécier la beauté et la diversité des fleurs, elles ne sont littéralement pas destinées à nos yeux.

Le but des fleurs est d'attirer les pollinisateurs, et c'est à leurs sens que les fleurs répondent. Les motifs ultraviolets (UV) en sont un exemple clair. De nombreuses fleurs accumulent des pigments UV dans leurs pétales, formant des motifs qui nous sont invisibles, mais que la plupart des pollinisateurs peuvent voir.

La déconnexion entre ce que nous voyons et ce que voient les pollinisateurs est particulièrement frappante chez les tournesols. Malgré leur statut emblématique dans la culture populaire (comme en témoigne l'honneur sans doute douteux d'être l'une des cinq seules espèces de fleurs avec un emoji dédié), elles ne semblent guère être le meilleur exemple de diversité florale.

Comment les insectes voient-ils le monde ?

Lumière différente

Ce que nous considérons généralement comme un tournesol unique est en fait un groupe de fleurs, appelé inflorescence. Tous les tournesols sauvages, dont il y a environ 50 espèces en Amérique du Nord, ont des inflorescences très similaires. A nos yeux, leurs ligules (les pétales agrandis et fusionnés du verticille le plus externe des fleurons de l'inflorescence du tournesol) sont du même jaune vif uniforme et familier.

Cependant, lorsqu'on regarde dans le spectre UV (c'est-à-dire au-delà du type de lumière que nos yeux peuvent voir), les choses sont assez différentes. Les tournesols accumulent des pigments absorbant les UV à la base des ligules. Sur toute l'inflorescence, cela se traduit par une Motif œil de boeuf UV.

Dans une étude récente, nous avons comparé presque 2,000 XNUMX tournesols sauvages. Nous avons constaté que la taille de ces bulles UV varie considérablement, à la fois entre les espèces et au sein de celles-ci.

L'espèce de tournesol avec la diversité la plus extrême dans la taille des bulles UV est Helianthus, le tournesol commun. H.annuus est le plus proche parent sauvage du tournesol cultivé, et est le tournesol sauvage le plus répandu, poussant presque partout entre le sud du Canada et le nord du Mexique. Alors que certaines populations de H.annuus ont de très petites bulles UV, dans d'autres, la région absorbant les ultraviolets couvre toute l'inflorescence.

Attirer les pollinisateurs

Pourquoi y a-t-il tant de variations ? Des scientifiques ont été conscient des motifs UV floraux pendant longtemps. Certaines des nombreuses approches qui ont été utilisées pour étudier le rôle de ces modèles dans l'attraction des pollinisateurs ont été assez inventives, notamment couper et coller des pétales or les enduire de crème solaire.


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Lorsque nous avons comparé des tournesols avec différentes bulles UV, nous avons constaté que les pollinisateurs étaient capables de les distinguer des plantes préférées avec des bulles UV de taille intermédiaire.

Néanmoins, cela n'explique pas toute la diversité des schémas UV que nous avons observés dans différentes populations de tournesols sauvages : si les bulles UV intermédiaires attirent plus de pollinisateurs (ce qui est clairement un avantage), pourquoi existe-t-il des plantes à petites ou grandes bulles UV ?

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 Tournesols avec différents motifs UV bullseye tels que nous les voyons (en haut) et tels qu'une abeille pourrait les voir (en bas). (Marco Todesco), Auteur fourni

D'autres facteurs

Alors que l'attraction des pollinisateurs est clairement la fonction principale des traits floraux, il y a de plus en plus de preuves que facteurs non pollinisateurs comme la température ou les herbivores peuvent affecter l'évolution des caractéristiques comme la couleur et la forme des fleurs.

Nous avons trouvé un premier indice que cela pourrait également être le cas pour les modèles UV chez les tournesols lorsque nous avons examiné comment leur variation est régulée au niveau génétique. Un seul gène, HaMYB111, est responsable de la plus grande partie de la diversité des modèles UV que nous voyons dans H.annuus. Ce gène contrôle la production d'une famille de produits chimiques appelés glycosides de flavonol, que nous avons trouvé à des concentrations élevées dans la partie absorbant les UV des ligules. Les glycosides de flavonol ne sont pas seulement des pigments absorbant les UV, mais jouent également un rôle important en aidant les plantes faire face aux différents stress environnementaux.

Un deuxième indice est venu de la découverte que le même gène est responsable de la pigmentation UV dans les pétales de la cresson de thale, Arabidopsis thaliana. Thale cress est le système modèle le plus couramment utilisé en génétique végétale et en biologie moléculaire. Ces plantes sont capables de se polliniser, et donc généralement sans pollinisateurs.

Comme ils n'ont pas besoin d'attirer les pollinisateurs, ils ont de petites fleurs blanches sans prétention. Pourtant, leurs pétales sont pleins de flavonols absorbant les UV. Cela suggère qu'il existe des raisons non liées à la pollinisation pour que ces pigments soient présents dans les fleurs de l'arabette.

Enfin, nous avons remarqué que les populations de tournesol des climats plus secs avaient des bulles UV systématiquement plus grandes. L'une des fonctions connues des glycosides de flavonol est de réguler la transpiration. En effet, nous avons constaté que les ligules avec de grands motifs UV (qui contiennent de grandes quantités de glycosides de flavonol) perdaient de l'eau à un rythme beaucoup plus lent que les ligules avec de petits motifs UV.

Cela suggère que, au moins chez les tournesols, les motifs de pigmentation UV florale ont deux fonctions : améliorer l'attractivité des fleurs pour les pollinisateurs et aider les tournesols à survivre dans des environnements plus secs en préservant l'eau.

Évolution économe

Alors qu'est-ce que cela nous apprend? D'une part, cette évolution est économe et, si possible, utilisera le même trait pour atteindre plus d'un objectif adaptatif. Il offre également une approche potentielle pour améliorer le tournesol cultivé, en augmentant simultanément les taux de pollinisation et en rendant les plantes plus résistantes à la sécheresse.

Enfin, nos travaux, ainsi que d'autres études portant sur la diversité végétale, peuvent aider à prédire comment et dans quelle mesure les plantes pourront faire face au changement climatique, qui modifie déjà les environnements auxquels elles sont adaptées.La Conversation

A propos de l'auteur

Marco Todesco, Chercheur associé, Biodiversité, Université de la Colombie-Britannique

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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