Comprendre les expériences de l'isolement cellulaire dans les prisons

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 Conditions de vie dans une cellule d'isolement à la prison de Rikers Island à New York. Photo AP/Bebeto Matthews

Les États-Unis mène le monde dans son utilisation de l'isolement cellulaire, enfermant dans l'isolement plus de sa population que tout autre pays.

Chaque jour, jusqu'à 48,000 les détenus - soit environ 4% de la population carcérale - sont enfermés dans une forme d'isolement cellulaire dans des centres de détention, des prisons et des prisons à travers les États-Unis

Certains passent des mois – voire des années – à la fois isolés, n’étant autorisés à sortir que quelques fois par semaine pour une douche de 10 minutes ou une courte période d’exercice dans un parc pour chiens en plein air. Et cela ne concerne pas que les prisonniers. Jusqu'à 20,000 autres personnes sont également touchés – travaillant comme personnel correctionnel ou fournissant des services de santé mentale ou d'autres programmes.

Pendant trois étés, nous avons interrogé des personnes confinées ou employées dans des unités d'isolement pour mieux comprendre ce que c'est des deux côtés des barreaux. Les entretiens constituent la base de «Au fond du trou», un livre publié le 14 octobre 2022.

Au cours de nos recherches, nous avons passé des centaines d'heures dans des unités d'isolement cellulaire dans des installations situées dans un état de la ceinture de rouille du centre de l'Atlantique. Nous avons mené des entretiens approfondis avec 75 détenus et 25 membres du personnel, y compris du personnel civil et des agents pénitentiaires.

C'est ce que nous ont appris les entretiens. Les noms ont été changés pour protéger les identités.

L'isolement est déshumanisant

Toutes les personnes que nous avons interrogées, qu'elles soient détenues ou policières, nous ont dit que l'isolement cellulaire, c'est comme être enfermé loin des yeux, loin de l'esprit, et que les conséquences sur leur santé physique et mentale étaient importantes, et souvent dépouillées de leur humanité.

Enfermés dans une cellule de la taille d'une place de parking dans un centre commercial, les prisonniers sont confinés 23 heures sur XNUMX sans pratiquement aucune interaction humaine autre que d'être soumis à des fouilles à nu et d'avoir les mains menottées et les pieds enchaînés. Ils mangent, dorment, méditent, étudient et font de l'exercice à quelques centimètres de l'endroit où ils défèquent.

Un prisonnier, un lecteur avide que nous appellerons Scholar, nous a parlé neuf mois après son séjour à l'isolement. « Tous les privilèges humains ont disparu ; ils vous traitent comme un chien. Ils vous apportent de la nourriture, ils vous la jettent, vous vous douchez dans une cage, vous faites de l'exercice dans une cage. Ce n'est pas parce que je porte du orange [la couleur de la combinaison pour les personnes incarcérées en isolement] que je ne suis pas humain.


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Son expérience n'est pas isolée. Marina, qui a été confinée à l'isolement pendant plus d'une décennie, a fait remarquer : « Je suis traitée comme si j'étais dans un zoo… Je suis traitée comme un animal. Je me sens perdu et oublié.

L'agent correctionnel Travis, qui a travaillé en isolement cellulaire pendant 12 ans, exprime un sentiment similaire. "Vous ne réalisez pas à quel point c'est stressant à l'intérieur des murs", a-t-il déclaré. « Vous vous sentez comme un détenu. Les détenus dirigent des établissements et vous devez faire des choses pour prendre soin d'eux, et personne ne prend soin de nous.

L'isolement cellulaire engendre le ressentiment racial

Les prisons sont remplies de manière disproportionnée de Noirs et d'Hispaniques, et l'isolement cellulaire est encore plus intensément racialisé.

Les hommes noirs comprennent environ 13% de la population masculine, mais maquiller près de 40 % de la population carcérale et 45% des personnes enfermées à l'isolement.

Pendant ce temps, dans de nombreux États, y compris ceux où nous avons mené nos recherches, la plupart des prisons sont construit dans des communautés rurales majoritairement blanches. En conséquence, de nombreux membres du personnel pénitentiaire – qui ont tendance à être issus de la population locale – sont blancs. En des centaines d'heures d'observation dans sept prisons différentes, nous n'avons vu qu'une poignée de membres du personnel pénitentiaire non blancs. Pourtant, la majorité des personnes que nous avons vues à l'isolement et que nous avons interrogées étaient noires ou hispaniques.

Dans nos conversations, les gardiens ont certainement parlé du ressentiment qu'ils ressentaient envers les prisonniers en général et ceux en isolement en particulier.

De leur point de vue, les détenus ont de meilleures conditions de vie que les victimes de leur crime ou que les personnes qui travaillent dans les prisons.

« Les détenus reçoivent des téléviseurs, des tablettes, des kiosques, des e-mails ; les victimes ne reçoivent rien. Ils ne récupèrent pas le membre de leur famille », a déclaré l'agent pénitentiaire Bunker. "J'ai vécu dans un bunker en Irak pendant un an, et ces gars-là ont une meilleure commode... pas en bois qu'ils n'ont pas à brûler."

Parce que les prisonniers en isolement sont enfermé 23 heures sur XNUMX, chaque besoin quotidien doit être satisfait par un agent. Les agents livrent et récupèrent les plateaux-repas trois fois par jour. Le papier toilette est distribué deux fois par semaine. Les prisonniers doivent être accompagnés aux douches et dans la cour et même aux séances de thérapie. Et avant chaque sortie de cellule, ils doivent être fouillés à nu, menottés et enchaînés. Nous avons regardé les officiers faire cela pendant des centaines d'heures, et c'est épuisant pour les gardes. Dans ces circonstances - et compte tenu de la les gardes à salaire relativement bas reçoivent – il est facile de voir comment le ressentiment s'accumule.

Un officier que nous appelons Porter a déclaré : « J'ai un membre âgé de ma famille qui a dû abandonner sa maison pour subir une intervention médicale, et les détenus reçoivent les meilleurs soins médicaux pour 5 dollars. Je connaissais un type dans le couloir de la mort qui a reçu une chimio. Imaginez que… payer pour garder un gars en vie juste pour le tuer !

Et, parce que les membres du personnel sont presque tous blancs et que les prisonniers sont disproportionnellement noirs, ce ressentiment devient racialisé. Scholar nous a dit que la prison dans laquelle il est incarcéré est «l'une des prisons les plus racistes. [Les gardes] n'ont aucun problème à nous appeler 'n *****.' »

Et pourtant, certains détenus choisissent l'isolement

Malgré les conditions déshumanisantes de l'isolement et le ressentiment qu'il engendre, nous avons rencontré de nombreux prisonniers qui recherchaient activement l'isolement - et des membres du personnel qui ont choisi de garder ces prisonniers.

De nombreux membres du personnel correctionnel préféraient travailler dans des unités d'isolement cellulaire pour diverses raisons. Certains ont préféré le rythme du travail; certains vivaient pour la montée d'adrénaline d'une extraction cellulaire. D'autres nous ont dit que comparativement aux autres emplois disponibles dans leur communauté, travailler en solitaire était plus intéressant.

Un officier que nous appelons Bezos qui travaillait dans un centre de distribution Amazon avant de commencer à la prison l'a résumé : « Je pourrais entreposer des boîtes ou entreposer des gens ; les gens sont plus intéressants.

Peut-être plus surprenant, de nombreux prisonniers nous ont également dit avoir choisi l'isolement.

Certains ont demandé l'isolement cellulaire pour leur propre sécurité, pour éviter la violence des gangs ou la menace d'agression sexuelle par d'autres prisonniers ou des représailles pour des dettes qu'ils devaient à l'intérieur ou à l'extérieur. Les personnes placées en "détention administrative" - ​​c'est-à-dire qu'elles sont placées à l'isolement non pas pour être punies mais pour des raisons de sécurité - ont déclaré avoir subi moins de restrictions que celles qui ont été envoyées à l'isolement à titre de punition.

Mais de nombreux prisonniers que nous avons interrogés ont délibérément commis des fautes, comme refuser l'ordre d'un gardien, afin d'être délibérément envoyés à l'isolement en guise de punition. Certains y voyaient un moyen de contrôler un aspect de leur vie.

D'autres ont enduré la déshumanisation de l'isolement cellulaire simplement pour être déplacés d'un logement à un autre ou dans une autre prison tous ensemble. Ils l'ont fait pour être plus près de chez eux – ce qui permettrait à leurs familles d'avoir plus d'occasions de se rendre – ou d'une prison qui avait plus de programmes, comme des cours d'éducation ou des traitements.

Un prisonnier que nous appelons Fifty a commis une faute qui, il le savait, le ferait condamner à l'établissement supermax de l'État, bien qu'il soit connu comme l'une des prisons les plus racistes du système et l'un des endroits les plus difficiles à purger.

La raison, comme l'a expliqué Fifty, était que cela le maintenait isolé de l'homme qui a tué son frère. Fifty craignait que s'il était tenté, il ne tue l'homme et passe le reste de sa vie en prison.

Le déménagement a réussi. Fifty a été mis en liberté conditionnelle quelques mois seulement après que nous l'ayons rencontré, directement de l'isolement cellulaire dans les rues d'une grande ville américaine.

Un système dans lequel personne ne gagne

L'image qui ressort des entretiens est celle d'un système qui ne sert pas la population carcérale ou ceux qui sont employés pour les garder.

Les personnes qui passent du temps en isolement cellulaire sont plus susceptibles de mourir plus tôt après leur libération - de même que les officiers, qui ont également l'un des plus hauts taux de divorce. Il n'y a pas non plus de preuve que le confinement ait un effet dissuasif ou soit de quelque manière que ce soit réhabilitateur.

Toute période de temps en isolement cellulaire peut entraîner une détérioration de la santé mentale. Beaucoup de gens placés à l'isolement se retrouvent en prison après leur libération parce qu'ils sont incapables de fonctionner ou parce qu'ils n'ont pas appris les outils qui les aident à éviter les ennuis.

Et, en raison des ratios détenus/personnel et des cellules individuelles, le coût de la détention d'une personne en isolement cellulaire est environ trois fois plus de la population carcérale générale.

D'après nos entretiens, la conclusion générale est qu'il s'agit d'un système dans lequel personne ne gagne et tout le monde perd.La Conversation

A propos de l'auteur

Angela Hatterie, professeure d'études sur les femmes et le genre/codirectrice, Centre d'étude et de prévention de la violence sexiste, Université du Delaware et Comte Smith, professeure d'études féminines et de genre, Université du Delaware

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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