Comment mieux comprendre l'avenir du changement climatique

planète terre avec des pièces de puzzle manquantes
Dan Moeller/Shutterstock

C'est un argument commun parmi les négationnistes du climat : les modèles scientifiques ne peuvent pas prédire l'avenir, alors pourquoi devrions-nous leur faire confiance pour nous dire comment le climat va changer ?

Ce trope a récemment fait surface dans une interview avec le psychologue et auteur canadien Jordan Peterson sur le podcast de Joe Rogan. D'après Peterson: "Il n'y a pas de climat… climat et tout sont le même mot." Confrontés à la tâche impossible d'inclure « tout » dans leurs équations – et de prédire ce qui se passera dans des semaines et des mois – les scientifiques du monde sont incapables de modéliser le climat avec précision, selon Peterson.

En tant que scientifique dont les recherches consistent à modéliser le climat à l'échelle mondiale et régionale, je peux affirmer avec certitude que cette interprétation est erronée. Voici seulement trois raisons pour lesquelles.

Temps et climat confus

Les négateurs souvent confondre le climat avec le temps lorsqu'ils soutiennent que les modèles sont intrinsèquement inexacts. Le temps fait référence aux conditions à court terme dans l'atmosphère à un moment donné. Le climat, quant à lui, est la météo moyenne d'une région sur plusieurs décennies.

avenir du changement climatique2 
La prévision du temps est très différente de la modélisation du climat. Andrey VP / Shutterstock

Les prévisions météorologiques ont beaucoup plus précise au cours des 40 dernières années, mais la nature chaotique des conditions météorologiques signifie qu'elles deviennent peu fiables au-delà d'une semaine environ. La modélisation du changement climatique est cependant beaucoup plus facile, car il s'agit de moyennes à long terme. Par exemple, nous savons que le temps sera plus chaud en été et plus froid en hiver.

Voici une comparaison utile. Il est impossible de prédire à quel âge une personne en particulier mourra, mais nous pouvons dire avec un haut degré de confiance quelle sera l'espérance de vie moyenne d'une personne dans un pays donné. Et nous pouvons dire avec 100% de confiance qu'ils mourront. Tout comme on peut dire avec une certitude absolue que mettre des gaz à effet de serre dans l'atmosphère réchauffe la planète.

La force du nombre

Il existe une vaste gamme de modèles climatiques, de ceux qui tentent de comprendre des mécanismes spécifiques tels que le comportement des nuages, aux modèles de circulation générale (MCG) utilisés pour prédire le climat futur de notre planète.

Il y a plus de 20 grands centres de recherche internationaux où des équipes composées de certaines des personnes les plus intelligentes au monde ont construit et géré ces GCM qui contiennent des millions de lignes de code représentant la toute dernière compréhension du système climatique. Ces modèles sont continuellement testés par rapport à des données historiques et paléoclimatiques (il s'agit de données climatiques bien antérieures aux mesures directes, comme la dernière période glaciaire), ainsi qu'à des événements climatiques individuels tels que de grandes éruptions volcaniques pour s'assurer qu'ils reconstituent le climat, qu'ils faire extrêmement bien.

Aucun modèle unique ne devrait jamais être considéré comme complet car il représente un système climatique mondial très complexe. Mais avoir autant de modèles différents construits et calibrés indépendamment signifie que les scientifiques peuvent être confiants quand les modèles s'accordent.


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Les prédictions des modèles des années 1970 et 1980 se comparent étonnamment bien à la tendance au réchauffement qui s'est réellement produite au cours des quatre dernières décennies. Et depuis, les scientifiques testent et améliorent continuellement ces modèles, ce qui signifie que leurs prédictions sont un résultat très solide de notre science.avenir du changement climatique3

Comparaison des premiers modèles climatiques avec la réalité. Mark Maslin/Oxford University Press, Auteur fourni

Erreurs sur l'erreur

Étant donné que le climat est un système si compliqué, vous pourriez raisonnablement vous demander comment les scientifiques traitent les sources potentielles d'erreur, en particulier lors de la modélisation du climat sur des centaines d'années.

La plus grande source d'incertitude dans tous les modèles de changement climatique est la quantité de gaz à effet de serre que l'humanité émettra au cours des 80 prochaines années. Les scientifiques en tiennent compte en travaillant avec des économistes et des spécialistes des sciences sociales pour construire des scénarios du futur avec différentes trajectoires d'émissions.

Nous, scientifiques, sommes très conscients que les modèles sont des simplifications d'un monde complexe. Mais en ayant autant de modèles différents, construits par différents groupes d'experts, nous pouvons être plus certains des résultats qu'ils produisent. Tous les modèles montrent la même chose : mettez des gaz à effet de serre dans l'atmosphère et le monde se réchauffe. Nous représentons les erreurs potentielles en montrant la plage de réchauffement produite par tous les modèles pour chaque scénario.

Dans son sixième évaluation de la science du changement climatique, publié en août 2021, le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat a déclaré qu'« il est sans équivoque que l'influence humaine a réchauffé l'atmosphère, l'océan et la terre ». Comment l'activité humaine continuera d'affecter le climat est une question difficile, principalement parce que nous ne savons pas comment le monde réagira à cette crise. Mais nous pouvons compter sur des modèles, qui ont fait leurs preuves en matière de précision, pour nous aider à naviguer dans ce que l'avenir nous réserve.

Ce qui est le plus inquiétant dans ce type de déni du changement climatique, c'est qu'il continue d'être diffusé. Des émissions comme The Joe Rogan Experience peuvent accueillir des invités colportant de fausses informations sur le changement climatique ou la pandémie juste pour obtenir une augmentation des notes. Spotify, c'est signalé, a payé 100 millions de dollars américains (75 millions de livres sterling) pour le podcast de Rogan en 2020 et la plate-forme a plus de 380 millions d'utilisateurs. Joe Rogan n'a sûrement pas besoin d'un public plus large ou d'un salaire plus important, alors pourquoi ne pas avoir des experts crédibles sur ceux qui veulent réellement aider à construire un monde meilleur, plus sûr et plus sain ? C'est ce dont les auditeurs veulent entendre parler - de vrais problèmes, de vrais faits, de vraies solutions.

A propos de l'auteur

Mark Maslin, Professeur de science du système terrestre, UCL

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.


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