De la grande peste à la grippe de 1918, l'histoire montre que les épidémies aggravent les inégalités

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Deux hommes découvrent un cadavre dans la rue pendant la Grande Peste de Londres. Gravure sur bois du XIXe siècle. Herbert Railton/Collection Bienvenue

En mai 2021, la virologue Angela Rasmussen reflété comment « si les 18 derniers mois ont démontré quelque chose, c'est que nous ferions bien de nous souvenir des leçons des pandémies passées alors que nous essayons de prévenir les futures ». Cela inclut de s'assurer que nous en sortons plus forts.

Les témoins d'épidémies passées peuvent y contribuer. Bien qu'ils n'offrent pas de réponses définitives sur ce qu'il faut faire ensuite, ils nous avertissent que l'augmentation des inégalités est inévitable après une pandémie et doit être activement combattue si elle doit être évitée.

Considérez la grande peste de Londres en 1665. Alors qu'elle commençait à s'atténuer, le responsable de la marine et chroniqueur Samuel Pepys noté que sa richesse avait plus que triplé cette année-là, malgré les temps terribles que beaucoup traversaient.

Malgré tout, il regrettait les frais de quitter Londres pour éviter le danger. Pepys avait dû financer le logement de sa femme et de ses servantes à Woolwich et pour lui-même et ses employés à Greenwich. Son expérience contrastait fortement avec celle de ces Londoniens qui ont perdu leurs moyens de subsistance - et le 100,000 qui est mort.

Nous pouvons voir les mêmes inégalités sociales et économiques s'accentuer aujourd'hui. d'Amazon Jeff Bezos et Tesla Elon Musk ont augmenté leur valeur nette de milliards de dollars pendant la pandémie, tandis que bon nombre de leurs employés ont été confrontés à des risques de coronavirus sur le lieu de travail pour un petit supplément de salaire.

De même, pendant et après l'épidémie de grippe de 1918 - au cours de laquelle on estime qu'un tiers de la population mondiale a été infecté et environ 50 millions de personnes sont mortes – les fournisseurs de médicaments cherché à faire du profit. Dans les pays occidentaux, cela s'est accompagné de achat de panique of quinine et d'autres produits pour traiter et éviter la grippe.

Aujourd'hui, il y a une controverse alors que les pays riches stockent des vaccins et promettent traitements potentiels. Bien que Covax ait été créé pour diffuser les vaccins de manière équitable, la distribution a été fortement en faveur des pays riches. De manière moderne, nous reproduisons les problèmes du passé.

La charité augmente aussi

Pourtant, dans de telles crises, à côté de la cupidité et de l'inégalité, il y a aussi la possibilité d'actes de charité. Dans A Journal of the Plague Year de Daniel Defoe - un récit fictif de la grande peste, publié de nombreuses années plus tard en 1722 et écrit avec la voix de quelqu'un qui a vécu l'événement - le narrateur, HF, commentaires:

De cette misère des pauvres, j'ai eu de nombreuses occasions d'être un témoin oculaire, et parfois aussi de l'aide charitable que certaines personnes pieuses leur apportaient quotidiennement, leur envoyant des secours et des fournitures à la fois de nourriture, de soins médicaux et d'autres secours, comme ils le trouvaient recherché.


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HF note que tandis que les citoyens envoyaient des fonds au maire pour qu'il les distribue, ils prenaient également sur eux de donner des « sommes considérables » à ceux qui en avaient besoin.

Une salle de patients grippés au lit. Les États-Unis tenaient à remettre les horreurs de la pandémie de 1918 dans le passé. Musée national américain de la santé et de la médecine/Wikimedia Commons

Et selon des récits réels de la pandémie de grippe de 1918, cette crise a également vu de nombreux actes de charité. De telles gentillesses ont également été trouvées pendant cette pandémie, avec une augmentation des dons de bienfaisance et des projets pour soutenir ceux qui en ont besoin. Partout dans le monde, les pratiques de don sont devenues plus local et expansifet aide mutuelle – la pratique d'aider les autres dans un esprit de solidarité et de réciprocité – se multiplie.

Pourtant, de telles pratiques risquent de se dissoudre après la crise actuelle.

Après la pandémie de 1918, les États-Unis vite oublié la maladie qui avait tué environ 675,000 20 de ses citoyens. Le boom économique connu sous le nom des années folles a effacé des souvenirs. Il existe peu de mémoriaux sociaux et historiques.

Le court roman de Katherine Porter en 1939 Pale Horse, Pale Rider est une exception. Il décrit l'expérience de Miranda lors de l'épidémie de 1918, alors qu'elle tombe malade et délire de la grippe, mais se rétablit. Pourtant, elle découvre que le cavalier pâle, ou la mort, a emporté son amour de soldat Adam, qui est probablement tombé malade en s'occupant d'elle. C'est un rappel que le traumatisme des pandémies est profondément personnel et ne doit pas être oublié.

Les inégalités persistent

Alors que les économies commencent aujourd'hui à se redresser et à la croissance est attendue, nous devons nous souvenir à la fois des souffrances individuelles et des bouleversements sociaux que la pandémie a provoqués – et nous en servir pour prendre de meilleures décisions pour aller de l'avant. L'histoire suggère que les inégalités si récemment révélées et exacerbées réapparaîtront simplement à moins que nous ne fassions un effort pour les combattre.

Considérez, par exemple, une inégalité longtemps non résolue dans les pandémies : les femmes et les enfants sont particulièrement touchés. Le narrateur de Defoe, HF, considérant que les femmes pauvres devaient accoucher seules pendant la peste, sans sage-femme ni même voisins pour les aider, a qualifié cela de « cas les plus déplorables de toute la calamité actuelle ».

HF a également fait valoir que plus de femmes et d'enfants sont morts de la peste que les archives ne le suggèrent, car d'autres causes de décès ont été enregistrées même lorsque la peste était impliquée. La pandémie de grippe de 1918 a également frappé plus durement les moins de cinq ans et les 20 à 40 ans, laissant de nombreux nourrissons orphelins de mère ou orphelins.

Une femme scolarise sa fille à la maison Comme lors des pandémies précédentes, le COVID-19 a eu un effet disproportionné sur les femmes et les enfants. LightField Studios / Shutterstock

Dans la pandémie actuelle, les mères ont trop souvent dû accoucher avec beaucoup moins de soutien que souhaité. Ils ont également supporté un fardeau plus lourd en termes d'avoir à équilibrer emploi, garde d'enfants et enseignement à domicile. Le nombre d'enfants vivant dans la pauvreté a également augmenté, avec une estimation 14% des enfants britanniques avoir fait face à une faim persistante à un moment donné pendant la pandémie.

La planification pour l'avenir

Pourtant, regarder la littérature du passé ne signifie pas être condamné à répéter des modèles d'inégalité. Espérons que cela puisse inspirer le contraire. Les 20 £ par semaine augmentation de crédit universelle introduit au Royaume-Uni au début de la pandémie n'est actuellement prolongé que jusqu'en septembre. Alors que nous sortons de la crise, il est peut-être temps d'envisager des changements radicaux au statu quo, comme revenu de base universel et des garderies fortement subventionnées.

Il est maintenant temps pour les décideurs politiques et la société de voir grand et d'être audacieux. Si nous avons la chance d'avoir une reprise économique rapide et forte comme après 1918, n'oublions pas qu'une autre catastrophe, qu'elle soit une pandémie ou autre, ramènera au premier plan les faiblesses exposées tout au long de l'histoire.

Peut-être ne devrions-nous pas attendre avec impatience le jour où la normale sera de retour, mais rappelons-nous l'espoir du début de la pandémie – qu'il pourrait catalyser une nouvelle et meilleure normalité.

A propos de l'auteur

Janet Greenlees, professeure agrégée d'histoire de la santé, Glasgow Caledonian University

Cet article a paru sur The Conversation

 

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