C'est la récession qui a réduit les émissions américaines et non la baisse de l'utilisation du charbon

Les chercheurs disent que c'est l'économie plutôt que le remplacement du charbon par le gaz naturel qui a conduit à la récente baisse des émissions américaines du principal gaz à effet de serre.Une centrale électrique au charbon située dans une réserve indienne Navajo en Arizona, aux États-Unis. Image: Myrabella via Wikimedia CommonsLes chercheurs disent que c'est l'économie plutôt que le remplacement du charbon par le gaz naturel qui a conduit à la récente baisse des émissions américaines du principal gaz à effet de serre.

Entre 2007 et 2013, les émissions de dioxyde de carbone provenant des combustibles fossiles brûlés aux États-Unis ont diminué de manière significative - d'environ 11% - et de nombreux analystes ont attribué cela à une passage du charbon au gaz naturel dans la production d'électricité.

Mais de nouvelles recherches indiquent que c'était, en fait, récession économique cela explique la majeure partie du déclin, et une utilisation plus étendue du gaz naturel peut ne pas faire grand-chose pour ralentir le réchauffement climatique.

«Le gaz naturel émet deux fois moins de CO2 comme charbon lorsqu'il est utilisé pour produire de l'électricité », explique le professeur-chercheur Laixiang Sun, du Institut international pour l'analyse des systèmes appliqués (IIASA), qui a mené l’étude avec des collègues du Université du MarylandÉtats-Unis

Rejet de méthane

Mais ce n'est qu'une partie de l'histoire, dit-il dans un article publié dans la revue Communications Nature. «Ce calcul ne tient pas compte des rejets de méthane des puits de gaz naturel et des pipelines, ce qui contribue également au changement climatique.»

Le méthane est 34 fois plus puissant un gaz à effet de serre que le CO2 plus d'un siècle, mais 84 fois plus en seulement 20 ans.

Aux États-Unis, l'électricité produite au charbon est passée de 50% à 37% du mix de production entre 2007 et 2012, la majeure partie remplacé par le gaz naturel - en grande partie, en raison des technologies de fracturation et de cartographie souterraine.

"Si nous ne comprenons pas les facteurs qui ont conduit à cette réduction des émissions, nous ne saurons pas comment réduire efficacement les émissions à l'avenir »

Les chercheurs disent que parce que ce changement s'est produit en même temps que la réduction des émissions, de nombreux commentateurs ont lié les deux, confondant la co-incidence temporelle avec la causalité.

Outre l'état de l'économie, disent-ils, plusieurs autres facteurs étaient impliqués: la croissance démographique, par exemple, et l'efficacité énergétique, qui affectent également les émissions totales.

«Si nous ne comprenons pas les facteurs qui ont conduit à cette réduction des émissions, nous ne saurons pas comment réduire efficacement les émissions à l'avenir», explique Klaus Hubacek, économiste écologique à l'Université du Maryland.

Les chercheurs ont donc utilisé une méthode connue sous le nom analyse de décomposition structurelle pour démêler les diverses contributions de différents facteurs liés à la consommation d'énergie et au CO2 .

Cela leur a permis de déterminer l'influence relative des changements de population, de la quantité et des modes de consommation, de la structure de production et des changements du mix de combustibles sur les émissions totales de gaz à effet de serre.

Ils ont constaté que de 1997 à 2007, une période de hausse des émissions, 71% de l'augmentation était due à l'augmentation de la consommation américaine de biens et services, le reste étant dû à la croissance démographique.

Mélange de facteurs

Mais de 2007 à 2009, lorsque les émissions ont le plus diminué, l'étude révèle que 83% de la baisse est due à des facteurs économiques, y compris les changements de consommation et de production, et seulement 17% de la baisse liée aux changements dans le mix de carburant. Après 2009, les émissions n'ont diminué que d'environ 1%, et cela était dû à une combinaison des trois facteurs.

Connaître l'influence relative de ces facteurs sur les émissions est important pour concevoir des politiques efficaces d'atténuation future du climat, affirment les chercheurs.

En particulier, ils affirment que leurs résultats pourraient indiquer que de nouvelles augmentations de l'utilisation du gaz naturel pourraient ne pas avoir des avantages majeurs pour le climat.

Le gaz naturel peut remplacer le charbon, mais la recherche montre également que s'il est bon marché et abondant, il peut limiter la croissance des sources d'énergie renouvelables neutres en carbone.

Le professeur Sun déclare: "La poursuite de la croissance économique tout en réduisant considérablement les émissions aux niveaux visés par l'administration Obama dépendra de fortes baisses supplémentaires de l'intensité énergétique de l'économie américaine, ainsi que d'une décarbonisation radicale du secteur de l'énergie." - Climate News Network

À propos de l’auteur

Alex Kirby est un journaliste britanniqueAlex Kirby est un journaliste britannique spécialisé dans les questions environnementales. Il a occupé divers postes à la British Broadcasting Corporation (BBC) pendant près de 20 ans et a quitté la BBC en 1998 pour travailler comme journaliste indépendant. Il fournit également compétences médiatiques formation pour les entreprises, les universités et les ONG. Il est aussi actuellement le correspondant de l'environnement pour BBC Nouvelles en ligne, Et hébergé BBC Radio 4«Série d'environnement s, Coût de la Terre. Il écrit aussi pour The Guardian et un Climate News Network. Il écrit également une colonne régulière pour BBC Faune chargeur.

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