Les écologistes peuvent-ils apprendre à tolérer l'énergie nucléaire?

Les écologistes devraient-ils apprendre à tolérer l'énergie nucléaire?

En juin, l'électricien californien Pacific Gas and Electric a annoncé son intention d'abandonner progressivement sa centrale nucléaire de Diablo Canyon, située sur la côte centrale de la Californie. Si le calendrier actuel est respecté, la fin de l'été 2025 verra la première fois depuis plus de six décennies que l'État le plus peuplé du pays n'aura pas de fournisseur d'électricité nucléaire autorisé.

C'est une grande nouvelle. Il y a quarante ans, Diablo Canyon se tenait au milieu d'un controverse intense sur la sécurité et l'opportunité de l'énergie nucléaire. Ces débats font partie de l'histoire d'origine du mouvement anti-nucléaire; L'incapacité d'empêcher l'usine de se former en ligne a galvanisé une génération d'activistes antinucléaires. De ce point de vue, la décision de Pacific Gas and Electric de remplacer la production nucléaire par des énergies renouvelables semble être une victoire environnementale, une justification tardive des efforts antinucléaires des 1970.

Mais à l'ère du changement climatique, aucune décision concernant la production d'énergie n'est simple. L'abandon de l'énergie nucléaire par la Californie s'accompagne d'une modeste réévaluation d'une technologie autrefois vilipendée par la grande majorité des écologistes. James Hansen, le scientifique dont le témoignage 1988 devant le Congrès a apporté au changement climatique une visibilité et une saillie politiques indispensables, est devenu l'un des nombre d'écologistes éminents pour soutenir l'énergie nucléaire.

Les problèmes de gaspillage, de sécurité et d'assurer un fonctionnement sans accident sont aussi vexants que jamais. Mais le contexte est la clé, et les dangers réels mais à distance de l'énergie nucléaire peuvent s'avérer plus gérables que les conséquences plus visibles - et accélératrices - d'une planète qui se réchauffe.

Diablo pourrait être à une seconde étape de l'histoire du nucléaire aux États-Unis, où les écologistes devront accepter - voire même accepter - la technologie même qui les a aidés à se méfier des solutions techniques aux problèmes politiques. et le défi social d'alimenter notre société.

Rêves alimentés par l'atome

Pendant des décennies avant de devenir une cible activiste, l'énergie nucléaire a été célébrée comme science révolutionnaire. À partir de la première décennie du XXIXXème siècle, les journaux et les magazines ont rapporté les découvertes d'Ernest Rutherford, de Marie Curie et d'autres pionniers du nucléaire. La perspective de transformer la matière - de transformer un élément en un autre - avait été un rêve des alchimistes médiévaux, et les journalistes et leurs lecteurs étaient rapide à l'excitation de la nouvelle science.

Il a été souvent annoncé comme quelque chose de nouveau dans l'univers, et un symbole de la capacité naissante de l'humanité à contrôler la nature. De plus, le simple fait de libérer l'énergie stockée en divisant ou en fusionnant rapidement des atomes a donné lieu à des fantasmes d'utopie technologique, dans lesquels des innovations telles que Traitements médicaux infusés au radium et les navires à propulsion d'uranium transformeraient le monde.

Une génération plus tard, le succès du projet Manhattan a fait croire que de telles spéculations étaient plausibles. Les médias d'après-guerre se délectaient de la perspective de toutes sortes de miracles atomiques: les voitures électriques, l'énergie bon marché, le contrôle de la météo et les remèdes contre le cancer. Dans 1953, le président Eisenhower a officiellement sanctionné au moins certains de ces rêves avec son "Atomes pour la paix»Et son second mandat venait à peine de commencer lorsqu'une centrale électrique de Shippingport, en Pennsylvanie, commença à fournir de l'électricité d'origine nucléaire.

Les plantes supplémentaires sont rapidement apparues en ligne. plus que 150 avait été autorisé à la fin des 1970. Si les armes nucléaires remplissaient les Américains du milieu du siècle de pensées apocalyptiques, l'énergie nucléaire fournirait son contraire: le rêve d'un avenir alimenté par la technologie qui pourrait aider à prolonger indéfiniment la prospérité d'après-guerre.

Eisenhower lui-même l'avait dit dans 1953, quand annonce des atomes pour la paix: "Des experts seraient mobilisés pour appliquer l'énergie atomique aux besoins de l'agriculture, de la médecine et d'autres activités pacifiques. Un objectif particulier serait de fournir une énergie électrique abondante dans les régions du monde privées de puissance. "

Des problèmes émergent

Les rêves dépendent de leur vitalité non seulement sur ce qui est dit explicitement, mais aussi sur ce qui reste non dit. Dans ce cas, l'élément manquant était la conscience environnementale. Ce n'est qu'à la suite des essais généralisés de la bombe à hydrogène sur les 1950 que les véritables coûts sanitaires et environnementaux de l'énergie nucléaire ont commencé à être découverts. il faudrait encore une décennie avant que les préoccupations concernant la production d'électricité ne rivalisent avec celles du développement des armes.

Diablo Canyon fournit un exemple concret. Les responsables du Sierra Club se sont associés à Pacific Gas and Electric sélectionnez le site dans 1965, contribuant ainsi à épargner une réserve naturelle différente et plus appréciée. Ils n'étaient pas particulièrement préoccupés par la nature de la centrale électrique proposée. Leur souci était simplement la gestion intelligente des ressources naturelles, et Diablo a soulevé des questions sur la équilibre approprié de la conservation et du développement industriel. Bien qu'il y ait eu des craintes d'un effondrement ou d'un autre type d'accident, ceux-ci n'étaient pas aussi prononcés qu'ils le deviendraient au cours de la prochaine décennie.

 L'emplacement d'origine du canyon Diablo sur la côte centrale de la Californie a été négocié par le Sierra Club comme un endroit moins sensible à l'environnement que celui précédemment proposé. Plus tard, il s'est avéré être proche des lignes de faille sismiques. dirtsailor2003 / flickr, CC BY-ND

Cette coopération entre l'industrie et les environnementalistes a commencé à s'effilocher à la fin 1960s. Les réseaux militants en Californie ont ciblé l'usine, et de nouvelles organisations se sont formées qui ont évalué la résistance à l'hébergement et à la négociation. David Brower, le directeur exécutif du Sierra Club, a aidé à mener une lutte bien publicisée avec son propre conseil d'administration; il finirait par démissionner pour fonder le groupe plus radical Friends of the Earth.

Le climat politique changeant du pays a joué un rôle à cet égard, alors que Brower et d'autres activistes ont témoigné d'un scepticisme de l'époque vietnamienne qui considérait les intérêts de l'industrie et du public comme intrinsèquement opposés. On ne peut tout simplement pas faire confiance aux sociétés pour se conformer rigoureusement aux normes de sécurité, pour valoriser la santé humaine ou l'environnement au détriment de la rentabilité.

De plus, un mouvement environnemental en évolution était positionné pour voir l'énergie nucléaire différemment de ses prédécesseurs axés sur la conservation. En effet, par les 1970, les écologistes ne cherchaient pas simplement à gérer le rythme de la modernisation, mais à s'interroger sur ses prémisses. Livres les plus vendus tels que "Printemps silencieux" (1962) et "La bombe de population" (1968) avait incité les lecteurs à se demander si une croissance débridée était souhaitable ou même possible. Des catastrophes de haut niveau telles que 1969 Santa Barbara déversement de pétrole a attiré l'attention sur la fragilité de l'environnement naturel, ainsi que sur la possibilité troublante que les accidents soient inévitables plutôt qu'anormaux.

Le nucléaire devenait déjà suspect en raison de son association avec les institutions de la guerre froide, ainsi que du redoutable potentiel de contamination radioactive - que l'historien des sciences Spencer Weart a identifié comme étant peut-être le élément le plus distinct de la peur nucléaire. Par les 1970, malgré les chocs énergétiques de l'époque, l'énergie nucléaire devint pour les environnementalistes ce que sont aujourd'hui les énergies fossiles: un symbole de choix erronés de décennies passées, et un appel clairon pour repenser l'ensemble du paysage énergétique.

Une grande partie de cela était déjà vrai avant le tristement célèbre Accident de Three Mile Island dans 1979. La Nuclear Regulatory Commission conclurait finalement que les effets sur la santé étaient minimes - certainement, rien de ce que les environnementalistes avaient craint ne pouvait arriver. Mais les conséquences psychologiques ont été considérables, dues à la fois aux jours d'incertitude immédiatement après l'accident et à la ressemblance inquiétante entre les événements actuels et un film récemment sorti, "Le syndrome de la Chine" qui représentait un camouflage des risques de sécurité dans une centrale nucléaire. Quelques années plus tard, ces préoccupations seraient encore amplifiées par une association facile avec l'activisme anti-nucléaire des premiers 1980.

Position de ramollissement?

"L'histoire de l'humanité", HG Wells écrit dans 1914, "Est l'histoire de la réalisation des sources extérieures de pouvoir." A l'âge de la conscience environnementale, il est aussi devenu la chronique des tentatives humaines pour faire face aux conséquences de cette réalisation. Les premiers activistes antinucléaires - à Diablo et ailleurs - étaient tout à fait conscients de cela, estimant que sa capacité de production ne l'emportait pas sur les risques pour la nature et la santé humaine.

Plus récemment, certains écologistes se sont chauffés à l'énergie nucléaire. Stewart Brand, dont le catalogue Whole Earth, lancé pour la première fois dans 1968, fait de lui une icône du mouvement environnemental, est l'un des plus importants. "Je suis tellement pro-nucléaire maintenant," dit NPR dans 2010, "Que je serais en faveur de cela même si le changement climatique et les gaz à effet de serre n'étaient pas un problème".

L'enthousiasme de Brand fait de lui quelque chose d'aberrant, même parmi les écologistes dont la position a adouci. Ce qui semble avoir changé pour eux n'est pas leur évaluation des risques du nucléaire, mais une prise de conscience que la crise environnementale est encore pire qu'ils ne l'imaginaient au début 1970s, en particulier la menace du changement climatique de l'accumulation de gaz à effet de serre dans l'atmosphère .

Ce que ces promoteurs plus modérés ont en commun - à la fois avec Brand et leurs frères environnementaux encore sceptiques - est une reconnaissance que les questions d'énergie ne sont pas simplement de nature technique. Ils reflètent la façon dont les gens souhaitent organiser leurs sociétés et leurs économies. Ce sont les questions que les militants anti-nucléaires, entre autres, ont posées tout au long des 1970.

Il se peut donc qu'une plus grande dépendance à l'énergie nucléaire fasse partie de la boîte à outils dont nous avons besoin pour survivre au changement climatique. Cependant, ce choix s'accompagnera de risques - non seulement d'effondrement, mais aussi d'éviter les questions difficiles que les activistes de l'époque de Diablo ont tenté de poser: Pouvons-nous alimenter notre société sans recourir à la technologie industrielle avec des risques significatifs? Il n'est peut-être pas possible - ou souhaitable - de vivre avec les compromis de notre appétit pour les demandes énergétiques de notre part.

A propos de l'auteur

David K. Hecht, professeur agrégé d'histoire, Bowdoin College

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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