Des scientifiques sélectionnent des cultures super nutritives pour aider à résoudre le problème de la faim dans le monde

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Un incroyable 155m enfants dans le monde entier sont chroniquement sous-alimentés, malgré les améliorations spectaculaires des dernières décennies. Dans cette perspective, les objectifs de développement durable des Nations Unies comprennent: Faim Zéro. Mais qu'entendons-nous par le mot faim?

Cela peut faire référence au manque de nourriture ou aux pénuries alimentaires généralisées causées par la guerre, la sécheresse, les mauvaises récoltes ou les politiques gouvernementales. Mais en tant que chercheurs, nous nous intéressons particulièrement à un autre type de faim, moins visible mais tout aussi dévastatrice.

Les carences en micronutriments, également connu sous le nom de la faim cachée, survient lorsqu'il y a un manque de vitamines et de minéraux essentiels dans le régime alimentaire d'une personne. Cette condition affecte plus de deux milliards de personnes globalement et peut contribuer à croissance rabougrie, développement cognitif médiocre, risque accru d’infections et complications pendant la grossesse et l’accouchement. Les impacts plus larges des carences en micronutriments socialement et économiquement sont également bien établis.

La supplémentation et l'enrichissement des aliments sont utilisés depuis longtemps dans le monde entier pour remédier aux carences en micronutriments. Les deux stratégies affichent des ratios coûts / avantages élevés. Mais comme ils nécessitent des investissements répétés, leur durabilité est limitée. Les suppléments peuvent être utilisés pour traiter plusieurs carences en micronutriments, mais cette approche nécessite de nombreuses ressources et ne s'attaque pas à la cause du problème - l'insuffisance alimentaire.

L'enrichissement des aliments, en revanche, améliore la qualité nutritionnelle des aliments eux-mêmes. Ici, les micronutriments sont ajoutés aux aliments couramment consommés au stade de la transformation. Cette stratégie peut être mise en œuvre au niveau de la population et n'exige pas que les individus modifient leurs comportements alimentaires.

Au Royaume-Uni, par exemple, la farine est enrichie en calcium depuis la Seconde Guerre mondiale, au moment où l'on prévoyait une réduction de l'offre de produits laitiers. Aujourd'hui, beaucoup de nos aliments sont enrichis, y compris pain, produits céréaliers et graisses à tartiner.

Dans les pays en développement, l'enrichissement des aliments a pris de l'ampleur ces dernières années grâce au travail d'organisations comme Alliance mondiale pour l'amélioration de la nutrition (GAIN). Les programmes d'enrichissement des aliments à grande échelle ont amélioré le contenu en micronutriments d'une gamme d'aliments de base dans plus de pays 30. Par exemple, le GAIN / UNICEF Partenariat Universel d'Iodisation du Sel a protégé les personnes atteintes de 466m dans les pays 14 contre les effets débilitants de la carence en iode - tels que les troubles mentaux et le goitre, gonflement du cou résultant d’une hypertrophie de la glande thyroïde.

Mais l'un des principaux inconvénients de l'enrichissement des aliments est que certaines des familles les plus pauvres peuvent ne pas avoir accès à des aliments transformés du point de vue commercial. Et ce sont ces communautés rurales isolées - qui cultivent et transforment les aliments localement - qui sont souvent les plus touchées par la faim cachée.

Aller plus loin

Une autre approche consiste à ajouter des micronutriments au stade de la production agricole. Cette approche, connue sous le nom de biofortification, utilise des techniques classiques de sélection des plantes pour améliorer la concentration en micronutriments des cultures de base. Ceci est réalisé en croisant des variétés standard avec leurs parents sauvages, sur plusieurs générations.

Cette stratégie innovante a été développée pour la première fois dans les 1990 et est maintenant lancée par une organisation appelée HarvestPlus, qui bénéficie du soutien du ministère britannique du développement international. HarvestPlus a concentré ses efforts sur le fer, le zinc et la vitamine A - identifiés comme les trois carences en micronutriments les plus répandues dans le monde.

Cultures biofortifiées comprennent: le maïs à la vitamine A, le manioc à la vitamine A, la patate douce à la vitamine A, les haricots de fer, le mil en fer, le riz zinc et le blé de zinc. Ces cultures ont été introduites dans de nombreux pays en Afrique, en Asie et en Amérique latine. Et HarvestPlus vise à atteindre les utilisateurs de 100m avec des cultures biofortifiées par 2020.

La biofortification présente plusieurs avantages par rapport à l'enrichissement des aliments. Après l'investissement initial pour développer la semence biofortifiée, celle-ci peut être répliquée et distribuée sans aucune réduction de la concentration en micronutriments. Cela le rend très rentable et durable. De plus, les cultures biofortifiées sont souvent plus résistantes aux ravageurs, aux maladies, aux températures plus élevées et à la sécheresse - des qualités essentielles, de nombreux pays devenant de plus en plus vulnérables au changement climatique. Et peut-être surtout pour la nutrition, les cultures biofortifiées atteignent les populations les plus pauvres et les plus vulnérables du monde.

Chaque nouvelle culture biofortifiée nécessite un développement et une évaluation minutieux pour s'assurer que la concentration en micronutriments est suffisante pour avoir un impact significatif sur l'état nutritionnel et que les agriculteurs et les consommateurs adopteront les nouvelles variétés biofortifiées. De marché a été très bien accueilli par les consommateurs, notamment lors de la mise en œuvre de campagnes d’information et de sensibilisation.

À l’Université de Central Lancashire, en partenariat avec des collaborateurs internationaux, nous en cours d'investigation L'impact du blé de zinc biofortifié dans une communauté rurale du nord-ouest du Pakistan - où plus de 40% des femmes présentent une carence en zinc. L'alimentation est très limitée dans cette communauté, mais la farine de blé sert quotidiennement à la fabrication de chapattis.

La concentration de zinc dans le sol est très basse, ce qui offre la possibilité d'expérimenter la «biofortification agronomique» ou l'application d'un engrais enrichi en zinc. Notre étude déterminera la rentabilité de ces stratégies combinées.

La ConversationBien entendu, la biofortification est une solution partielle, qui doit aller de pair avec les efforts visant à réduire la pauvreté, l'insécurité alimentaire, les maladies, les mauvaises conditions sanitaires, les inégalités sociales et les inégalités entre les sexes. Mais il a le potentiel de contribuer à l'éradication de la faim cachée, et l'objectif de l'ONU de mettre fin à toutes les formes de faim et de malnutrition dès 2030.

A propos de l'auteur

Heather Ohly, assistante de recherche postdoctorale en nutrition, University of Central Lancashire et Nicola Lowe, professeur de sciences de la nutrition, University of Central Lancashire

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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