Produire des carburants de transition médiocres ?: faits saillants sur la fracturation

Un carburant transitoire médiocre ?: faits saillants sur la fracturation

Un nouveau livre évalue si le gaz naturel est un «carburant de transition» vers un avenir sobre en carbone - ou peut-être plus comme une dépendance à la méthadone qui déchire les communautés rurales.

Ayant grandi dans le nord de la Virginie occidentale avec les 1970, je me souviens avoir vu beaucoup de grosses cannes de bonbons en plastique blanc qui sortaient du sol, marquant les gazoducs qui coulaient juste sous la surface. Vous les rencontriez le long des ruisseaux, des clôtures et des routes de l'arrière-pays qui me faisaient toujours mal au cœur. Ce que je ne savais pas quand j'étais enfant, c'était à quel point l'histoire de ma famille était étroitement liée à ces conduites de gaz cachées.

Mon arrière-arrière-grand-père, William Dodd, a aidé à poser l'un des premiers tuyaux à travers l'État, travaillant pour une filiale de Standard Oil à un moment où John D. Rockefeller recherchait des alternatives au pétrole (pas pour une raison environnementale, mais parce que à ce moment-là, il craignait que nous ne courions à la fin). Le fils de William était administrateur pour Hope Gas et son petit-fils (mon grand-père) était superviseur dans une usine d'extraction de la société située sur la rivière Ohio. Ensuite, mon père a poursuivi sa carrière en tant que dirigeant d'entreprise pour le successeur de Hope, Consolidated Natural Gas, jusqu'à ce qu'il soit englouti par Dominion Resources.

Cette chronologie des fusions et des changements de nom - de Hope à Dominion - constitue un résumé assez succinct du rôle du gaz naturel dans l’économie américaine au cours des deux derniers siècles. Utilisé pour la première fois dans le commerce en 1821 pour éclairer des lampes à Fredonia, dans l'État de New York - près de quatre décennies avant qu'un puits de pétrole ne soit foré dans la Pennsylvanie voisine - le gaz est néanmoins resté le "jumeau invisible" du pétrole, comme le disait David Waples dans son livre 2005 L'industrie du gaz naturel dans les Appalaches. Le gaz était souvent considéré comme un sous-produit indésirable, fréquemment brûlé car le charbon était meilleur marché et le pétrole plus polyvalent.

Fracking, comme Wall Street Journal journaliste d'énergie Russell Gold écrit dans Le boom, a changé tout cela, en modifiant fondamentalement l’économie américaine et la nature des communautés à travers le pays. C'est parce que cela se passe littéralement dans notre cour arrière. La plus récente vague de forage de gaz naturel a lieu dans des États densément peuplés tels que la Pennsylvanie, la Californie, l'Ohio et l'Illinois. Les petites villes sont maintenant à zéro pour le bruit, l'activité industrielle et les préoccupations environnementales et sanitaires associées à l'extraction de combustibles fossiles.

L'année dernière, environ un Américain sur 20 vivait à moins d'un kilomètre d'un puits récemment fissuré. «Cette nouvelle proximité entre puits et habitations est l’une des caractéristiques déterminantes du nouveau paysage énergétique», écrit Gold. Et ce changement s’est produit en un laps de temps minime - moins d’une décennie dans la plupart des pays - sous l’impulsion de l’innovation technologique et du financement de Wall Street, sans les changements correspondants dans la sensibilisation de la communauté et les garanties gouvernementales nécessaires pour assurer la sécurité de la fracturation.

Un Américain sur 20 vivait à moins d’un mille d’un puits récemment fracturé.

Pour la majeure partie de son livre bien documenté, Gold se concentre plus sur l'histoire de la fracturation hydraulique et des hommes d'affaires à l'origine du boom que sur son impact environnemental. Il est un journaliste assidu et un excellent profileur composé d'ingénieurs pétroliers plutôt monotones et de dirigeants d'entreprise d'énergie un peu plus colorés, des hommes comme le controversé. Aubrey McClendon, qui a fait sa fortune de la fracturation. Mais il ne donne jamais vraiment l’impact sur les familles et les communautés de la façon dont Seamus McGraw gère ses relations personnelles et intimes. La fin du pays, Publié en 2011.

Lorsque Gold passe de la chronique du boom à l'évaluation de ses conséquences, il parvient à une conclusion très simple: nous devons ralentir. Nos communautés, notre santé, notre eau et notre climat futur, dit-il, pourraient très bien en dépendre.

Au cours des quatre générations de ma famille dans l'industrie, les puits ont été creusés principalement à l'ancienne: percer un trou dans le sol à un endroit probable, espérer toucher une poche de pétrole ou d'essence, puis extraire le carburant sur une longue période temps, avec des rendements décroissants chaque année à mesure que la poche se vide et que la pression diminue. Lorsque mon grand-père est décédé, il y a quelques années, il a laissé les actions de mon père dans trois puits de Virginie occidentale, datant de plusieurs décennies, qui alimentent encore aujourd'hui un filet d'essence.

Ce qui a tout changé, c’est un procédé initialement breveté par Halliburton dans 1948, bien que l’idée remonte encore plus loin - jusqu’au boum pétrolier original de Titusville, en Pennsylvanie, quand un lieutenant-colonel devant la cour a créé une «torpille de pétrole». fracturer les roches pour avoir plus de combustible. Il a fallu attendre 1998 pour que Nick Steinsberger, un ingénieur âgé de 34, ait suggéré l'idée révolutionnaire d'utiliser principalement de l'eau - mais volumes massifs d'eau, mélangé à un cocktail de produits chimiques pour réduire les frictions - fracturer les dalles denses du schiste Barnett du Texas et libérer le carburant emprisonné à l’intérieur. (Le mot piégé est un peu abusif; le gaz fait essentiellement partie du schiste lui-même, encastré dans de minuscules trous que l’on ne peut voir qu’avec un microscope électronique à balayage de 2 millions de dollars.)

Lorsque Steinsberger a proposé d'utiliser de l'eau, l'idée était pour le moins paradoxale. L'un de ses chefs a déclaré qu'il «mangerait son diplôme» si cela fonctionnait. Mais Steinsberger a réussi (aucun mot sur le goût du diplôme), et «l'ère de la fracturation massive de l'eau glacée avait commencé», écrit Gold.

Le volume «massif» d'eau de Steinsberger était en réalité dérisoire par rapport aux normes actuelles. Il a utilisé 1.2 millions de gallons; certains puits modernes en emploient cinq fois plus. Et bien qu’il ait foré directement, ce qui a rendu la fracturation encore plus efficace, c’est la possibilité de tourner la foreuse à l’horizontale, parfois jusqu’à deux milles, en dissociant des schistes plus profonds à partir d’une seule nappe en surface.

Fracker un seul puits nécessite ce que Gold décrit comme une «usine mobile». L’équipement, les camions, les pipelines et toutes les autres infrastructures associées, ainsi que la demande en eau, en déchets et en main-d’œuvre, sont ce qui rend le forage de gaz une telle force de perturbation dans les communautés. Et à cause des perversités du marché (les entreprises sont jugées par Wall Street sur la base du nombre de nouveaux puits qu'elles forent et de leur rapidité), les États-Unis produisent maintenant plus de gaz naturel qu'ils ne peuvent en utiliser.

"Peut-être est-il préférable de penser au gaz naturel comme à la méthadone."

Plus important encore, les effets cumulés sur l’environnement et la santé de toute cette fracturation restent à démontrer. Dans la bataille pour l'avenir énergétique des États-Unis, le gaz est gagnant, et son emprise sur le charbon a aidé les États-Unis à réduire de 12 les émissions de gaz à effet de serre entre 2007 et 2012, écrit Gold (autres que l'efficacité énergétique et l'amélioration des normes de carburant pour les voitures). grandes raisons). Mais la surabondance de gaz a également ralenti le développement de l’énergie éolienne et solaire, et bien que le gaz puisse être plus propre que le charbon (et certaines études en doutent), il est loin d’être propre.

Gold donne beaucoup de crédit à la manœuvre financière de McClendon pour le boom de la fracturation, mais il explique clairement que la combinaison des forces du marché, de la technologie de rupture et du soutien du gouvernement a conduit la révolution. Les leçons à tirer pour le solaire et l’énergie éolienne sont évidentes: «créer les bons signaux du marché, fixer des objectifs stratégiques intelligents à long terme et laisser les technologues développer les percées nécessaires». Si la fracturation peut en effet fournir la feuille de route d’une économie sobre en carbone, croit, on pourrait soutenir que cela justifie certains des dommages et des perturbations qu’il a causés. N'essayez tout simplement pas de dire cela aux gens qui vivent à côté des foreuses.

«Peut-être est-il préférable, pense Gold, de penser au gaz naturel comme à la méthadone. C'est un moyen pour une société dépendante de l'énergie de se débarrasser de carburants plus sales et de lisser les bosses de la désintoxication. »Mais que le gaz puisse ou non ouvrir la voie à une énergie plus propre, il ne fait aucun doute que l'expansion rapide, inattendue et en grande partie non réglementée de la fracturation a entraîné des perturbations et des risques pour les familles à travers le pays, même pour celles qui en bénéficiaient économiquement. "Personne ne dirait qu'une centrale nucléaire devrait être construite le plus rapidement possible sans passer le temps nécessaire pour en assurer la sécurité et la robustesse", écrit Gold. «La fracturation est différente. Les risques d'un seul puits sont minimes comparés à ceux d'une centrale nucléaire. Mais plusieurs centaines de puits? Plusieurs milliers?"

Mes parents habitent maintenant dans l'ouest de la Pennsylvanie, non loin de Pittsburgh, à un kilomètre au-dessus de la formation de schistes de Marcellus, qui a fait de leur État un foyer d'activités de forage. Un nouveau puits de fracturation est en construction à environ un mille de leur cul-de-sac de banlieue. ils peuvent le voir de leur allée. Ce que cela signifiera pour leur vie, c'est trop tôt pour le dire. Mais une chose est sûre: c'est beaucoup plus grand que ces marqueurs de canne à sucre dont je me souviens de mon enfance.

Cet article a été publié dans Sur Terre

A propos de l'auteur

Dodd ScottScott Dodd est le directeur de la rédaction de NRDC, qui publie Sur Terre. Journaliste pendant les années 12, il a contribué à la couverture de l'ouragan Katrina, lauréat du prix Pulitzer, et a écrit pour Américain scientifique, ardoiseet d'autres publications. CJR a fait l'éloge de son expansion sur OnEarth.org en tant que débouché pour un "journalisme d'investigation révolutionnaire". Il enseigne également à l'Université Columbia.

 

Acheter le livre

 climatLe boom: comment la fracturation a déclenché la révolution énergétique américaine et changé le monde

par Russell Gold, Simon & Schuster, 384 p., 26 $.
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