Les risques d'inondation et d'ouragan varient largement aux États-Unis

De nouvelles preuves fondées sur les eaux souterraines et le débit des cours d'eau révèlent des messages contradictoires pour les États-Unis, car la fréquence des inondations et des ouragans dépend de la région.

La les États du nord des États-Unis peuvent s'attendre à plus d'inondations dans un monde en réchauffement. Les États du sud et du sud-ouest peuvent s'attendre à moins d'inondations. Et les preuves ne proviennent pas des modèles climatiques ou des enregistrements d'inondations au cours des décennies, mais des mesures terre-à-terre des eaux souterraines et du débit des cours d'eau.

Il y a aussi un message contradictoire pour les Américains le long de la côte atlantique. Les ouragans de l'Atlantique deviendront plus fréquents et plus intenses. Mais les conditions mêmes qui favorisent l'intensité des ouragans pourraient signifier que ceux qui frappent la côte sera moins sévère, selon une étude séparée.

Inondations catastrophiques

Les deux études portent sur les probabilités: des inondations catastrophiques du genre Missouri, Texas, Oklahoma, West Virginia, Maryland et Louisiane en hiver de 2015-16 pourraient se reproduire. Le nord pluvieux pourrait connaître de longues périodes de sécheresse.

Mais les probabilités indiquent un avenir plus humide pour le nord, et un avenir moins humide pour le sud, selon Gabriele Villarini, de l'Université de l'Iowa (États-Unis), qui a examiné des années de données 30 provenant de plus de 2,000 US Geological Survey et les a comparées aux lectures des eaux souterraines du satellite GRACE ou de la Gravity Recovery and Climate Experiment de la Nasa.

Lui et ses collègues rapportent dans Geophysical Research Letters que les États du Nord détenaient plus d'eau souterraine, et étaient donc plus à risque d'inondations mineures ou modérées. Ceux du sud connaissaient des niveaux d'eau souterraine de plus en plus bas, et étaient donc moins susceptibles de voir les rivières et les cours d'eau éclater leurs berges après les précipitations.

« Généralement, le risque d'inondation augmente dans la moitié supérieure des États-Unis et diminue dans la moitié inférieure », explique le Dr Villarini. "Ce n'est pas un modèle uniforme, et nous voulons comprendre pourquoi nous voyons cette différence."

La conclusion est cohérente: l'année dernière, le Dr Villarini a examiné les années 50 de données provenant de plus de jauges de flux 700 dans les états 14 pour confirmer que l'inondation était, en effet, s'aggrave, même si les conditions de sécheresse dans le sud-ouest étaient en augmentation.


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« Une plus grande activité produit plus de menaces, mais en même temps, nous augmentons notre barrière protectrice. C'est assez incroyable que ça marche comme ça "

Dans une étude distincte, il a rapporté des preuves de l'augmentation des inondations par ces ouragans et les cyclones tropicaux qui a traversé la côte pour déverser d'énormes quantités d'eau à l'intérieur des terres.

Mais à quel point la prochaine attaque d'ouragan contre les Etats-Unis sera très malmenée. Les ouragans se développent lorsque la température de la surface de la mer augmente. Alors que les températures mondiales augmentent régulièrement en raison de la combustion humaine de combustibles fossiles - et que 2016 est considérée comme l'année la plus chaude jamais enregistrée - le danger aussi.

Les chercheurs ont constaté que par toute norme objective, le dégâts causés par les ouragans aux États-Unis a augmenté, et toutes les indications sont que le les factures d'assurance vont continuer à augmenter.

Comme les eaux se réchauffent, les États plus septentrionaux sont de plus en plus à risque et ces choses improbables, le superstorm et le mégadrought, deviendront mesurablement moins invraisemblables.

Mais comme les inondations - qui sont rendues plus probables ou plus dévastatrices par les conditions locales, la gestion des rivières, les marées monstres et les ondes de tempête - les ouragans sont capricieux.

Les circonstances qui font que les ouragans sont probables peuvent même créer les conditions qui font que les mêmes ouragans s'affaiblissent à proximité des terres. UNE nouvelle étude dans Nature voit un modèle même dans le caprice.

Jim Kossi Les centres nationaux d'information environnementale de la National Oceanic and Atmospheric Administration ont examiné deux séries de données recueillies sur trois périodes 23, de 1947 à 2015. Le premier était des observations du National Hurricane Center des États-Unis. La seconde était une mesure de la température de la surface de la mer et du cisaillement du vent - changements de vitesse avec l'altitude - au cours de la même période.

Zone tampon des ouragans

Les ouragans tropicaux se produisent en période de hautes températures océaniques et de cisaillement du vent faible. Mais à proximité de la côte, ils ont atteint un cisaillement du vent plus élevé et des températures océaniques plus fraîches. Et cela peut saper leur énergie. C'est comme si des ouragans intenses créaient leur propre zone tampon côtière.

« Ils doivent passer à travers un gant de cisaillement élevé pour atteindre la côte, et beaucoup d'entre eux cessent de s'intensifier. C'est un mécanisme naturel pour tuer les ouragans qui menacent la côte américaine ", explique le Dr Kossin.

« C'est une bonne nouvelle. Une plus grande activité produit plus de menaces, mais en même temps, nous augmentons notre barrière protectrice. C'est assez incroyable que ça marche comme ça. "

La découverte ne devrait pas apporter beaucoup de réconfort, ne serait-ce que parce que certains pensent que la fréquence des ouragans et les dommages causés par les ouragans augmentent. Inversement, lorsque l'ouragan est faible dans le bassin Atlantique, les ouragans qui frappent la côte pourraient s'intensifier.

Et il existe une autre possibilité: la relation entre les conditions de cisaillement du vent tropical et côtier peut ne pas survivre au changement climatique. "Il n'y a aucune raison de penser qu'il s'agit d'un mécanisme stationnaire", explique le Dr Kossin. "Il est tout à fait possible que les changements climatiques affectent la barrière naturelle et augmentent donc de manière significative le risque et les risques côtiers." - Climate News Network

A propos de l'auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères.

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