Les travailleurs agricoles peu connus qui ont attiré le plus grand mouvement syndical de l'histoire des États-Unis

Les travailleurs agricoles peu connus qui ont attiré le plus grand mouvement syndical de l'histoire des États-Unis

Il n'y aurait pas de Cesar Chavez sans les manongs philippins de Delano, en Californie, dont la décision de déclencher la grève a déclenché le plus important mouvement ouvrier que les États-Unis aient jamais connu.

Un jeudi soir poussiéreux, à quelques centaines de mètres des chemins de fer de la vieille ville de Delano, en Californie, Roger Gadiano sort de sa maison d'un étage pour effectuer sa tournée habituelle.

L'homme philippin aux cheveux gris a grandi à Delano et peut vous raconter non seulement sa propre histoire, mais aussi l'histoire d'une petite ville agricole apparemment prosaïque. Il saute dans son pick-up vieillissant et indique des repères de passage que tout étranger pourrait considérer comme sombre et oublié: une épicerie délabrée, un terrain vague, le deuxième étage d'un ancien motel.

Gadiano est l'un des rares résidents de Delano qui se souviennent de la véritable histoire de la ville

Pour Gadiano, ces endroits sont tout sauf oubliés.

L'un des arrêts de sa tournée est un cimetière, où il marche vers une pierre tombale au milieu des motifs. Ceci, déclare-t-il fièrement, est l'endroit où est enterré son ancien compagnon de cigare, le dirigeant syndical philippin Larry Itliong.

Gadiano remarque la saleté sur la pierre d'Itliong. Il retourne à son camion pour une serviette et essuie le désordre. Une fois la pierre tombale lisible, il se lève et examine son travail. "Là," grogne-t-il. "Ce n'est pas que Larry se soit vraiment soucié, mais I se soucier."

Gadiano est l'un des rares résidents de Delano qui se souvient de la véritable histoire de la ville: des difficultés, de la résistance et de la résilience face à des probabilités moins que prometteuses. Il y a une cinquantaine d'années, manongs, travailleurs immigrés philippins âgés, ont abandonné leurs postes et ont quitté les champs de vigne en signe de protestation. Leur action a mené une grève et un boycott subséquent qui a duré cinq ans. L'événement serait connu sous le nom de Delano Grape Strike de 1965.


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La décision de grève des Philippins s'est transformée en une bataille très publique qui a séduit non seulement les autres travailleurs, mais aussi les sympathisants de la classe moyenne. Leur effort aurait finalement des implications de grande envergure pour les travailleurs de couleur en Amérique rurale.

Cesar Chavez, Dolores Huerta et les Travailleurs agricoles unis d'Amérique sont des noms célèbres, mais l'histoire a tendance à négliger le rôle que les manongs philippins ont joué dans tout cela. Une grève réussie a nécessité le sacrifice de deux groupes, pas un seul. "Il n'y aurait pas de Cesar Chavez sans Larry Itliong", explique Gadiano. "Il était le gars qui fait le sale boulot."

Un héros méconnu, dur sur les bords, Larry Itliong ne s'est jamais vanté de son travail et a toujours mis la cause par-dessus tout, dit Dawn Mabalon, professeur d'histoire de l'Université d'Etat de San Francisco. Avant de déménager au nord de Delano, Itliong a passé le printemps de 1965 à se battre aux côtés des vendangeurs de la vallée de Coachella pour augmenter leur salaire horaire d'un maigre 1.10 à 1.40.

La décision de grève des Philippins a marqué le début du mouvement ouvrier le plus important de l'histoire des États-Unis

Après un combat, et de nombreux grévistes incarcérés, ils ont obtenu le salaire le plus élevé. Les manongs Delano, quant à eux, s'attendaient à ce que leurs salaires s'améliorent compte tenu de la victoire de Coachella mais étaient consternés de découvrir le contraire. À la salle communautaire philippine, le soir du mois de septembre 7, 1965, le groupe a décidé de faire grève le lendemain.

Le lendemain matin, les ouvriers ont ramassé des raisins mûrs jusqu'à midi, quand ils ont laissé le fruit assis sous les vignes. Puis, les travailleurs 1,500 ont quitté les champs, se dirigeant vers la salle communautaire philippine.

Mais un autre groupe est resté dans les champs: Les Chicanos ont continué à travailler, niant l'impact de la grève philippine en traversant les lignes de piquetage. Bien que ces deux groupes se connaissaient en ville, c'était une histoire différente dans les champs. Les deux équipages ont été séparés par ethnie, interagissant très peu tout au long de la journée de travail monotone.

Les producteurs ont tiré parti de cela. Si un groupe frappait, les producteurs utiliseraient l'autre groupe pour casser la grève.

Lorraine Agtang, qui était à l'école à Delano pendant la grève, explique que le fait d'opposer les deux groupes ethniques les uns aux autres était ce qui maintenait les producteurs puissants. «En travaillant, le producteur disait à notre équipe comment l'équipe mexicaine avait récolté plus de raisins que nous n'en avions», se souvient-elle. "Je étais un métis, moitié philippin et moitié mexicain. Je me suis toujours senti déchiré entre les deux cultures. "

Une grève réussie exigeait les sacrifices de deux groupes, pas un seul.

Itliong, avec d'autres dirigeants philippins comme Philip Vera Cruz, Pete Velasco et Andy Imutan, s'est rendu compte que s'ils allaient gagner la grève, ils ne pourraient pas procéder seuls. Ensemble, avec Itliong en tant que directeur régional, ces hommes ont dirigé et organisé le Comité d'organisation des travailleurs agricoles (AWOC). Ils ont tendu la main à Chavez et à Huerta, qui avaient formé l'Association nationale des travailleurs agricoles de Chicano (NFWA).

Initialement, Chavez ne se sentait pas préparé à faire la grève, mais lui aussi comprenait que surmonter les producteurs exigerait un effort multiethnique, explique Mabalon. Dix jours après que les manongs aient quitté les champs, les Mexicains ont voté pour rejoindre leurs «frères» en grève. Pour la première fois, les deux groupes ont pris ensemble des repas et des travailleurs organisés, unis autour d'un objectif commun. Mais les cinq années qu'il a fallu pour parvenir à une résolution n'ont été faciles pour personne.

"[Itliong] n'était pas nécessairement d'accord avec tout ce que César Chavez a fait, mais il a serré les dents pour la construction d'un syndicat. Il a fait des erreurs. Chavez a aussi fait des erreurs », explique Mabalon. Certains Philippins ont été frustrés lorsque le Philippin Community Hall a été nommé le quartier général de la grève. Quand les gens des deux ethnies ont commencé à utiliser l'espace, beaucoup de Philippins ont senti qu'on leur enlevait leur place.

Alex Edillor, un Philippin qui était également à l'école à Delano pendant la grève, rappelle la tension et la ségrégation, même au sein de la communauté philippine. "De nombreuses familles sont retournées au travail après plusieurs semaines, et la ville s'est divisée. La nôtre était de ceux qui ont arrêté la grève parce que mes parents avaient besoin de payer le loyer et d'autres factures et de vêtir et de nourrir ma sœur et moi », se souvient-il. "Je me souviens des tensions avec qui nous étions assis à l'église avec qui nous jouions à l'école."

Gadiano dit que les Philippins ont été appelés des termes racistes comme «singe» par les fermiers, leurs enfants et d'autres membres de la communauté blanche. "La grève a tout bouleversé", dit-il. "C'était dur parce que les enfants blancs ne comprenaient pas ce que nous faisions."

Mais les cinq années qu'il a fallu pour parvenir à une résolution n'ont été faciles pour personne.

Après plusieurs années de piquetage infructueux, le mouvement a appelé à un boycott national des raisins de table. C'est à ce moment-là que Delano a attiré l'attention internationale, ainsi que celle d'une grande partie de la classe moyenne blanche sympathique de l'Amérique. Les grandes entreprises ont finalement pris un coup où ça fait mal: leurs portefeuilles.

"César est devenu le visage du mouvement", explique Gadiano. "Et puis regarde Larry. Il avait des lunettes noires, un Fu Manchu et un cigare. Il avait l'air d'un homme dur - et il l'était. »Itliong a été relégué à un rôle secondaire au sein de l'UFW, et Chavez est apparu comme le leader de la lutte ouvrière des travailleurs agricoles.

Il a fallu des années pour résoudre la grève. Les premiers contrats syndicaux ont été signés le juillet 29, 1970. Chavez a déclaré que 95% des grévistes avaient perdu leurs maisons, leurs voitures et la plupart de leurs biens. Mais en perdant ces choses, ils s'étaient aussi retrouvés. Malgré tous les désaccords, un lien puissant existait. "La cause est toujours au-dessus d'une seule personnalité, c'est ce que disait Philip [Vera Cruz]. C'était au-delà de lui, au-delà de moi. C'est fou de penser. Je l'ai vécu », explique Gadiano.

Agtang est d'accord: "Cette grève des raisins et ce boycott n'auraient pas réussi sans une véritable solidarité" entre les deux groupes. «Et cette leçon est aussi importante et significative aujourd'hui qu'elle l'était il y a cinq décennies», explique-t-elle. Larry et César ont insisté sur le fait que les travailleurs mangent ensemble et tiennent des réunions syndicales conjointes. Ils ont insisté sur le fait que les grévistes des deux races partagent les mêmes piquets de grève. En conséquence, les gens se sont connus et les amitiés se sont développées. "

Cette haute estime va dans les deux sens.

L'un des petits-fils de Chavez, Andres, passe son temps à parler et à éduquer les gens sur le travail de son grand-père. Il a grandi à La Paz, une communauté de la vallée centrale de Keene, en Californie, qui abrite également le Centre national Chavez. Il explique que sa famille a toujours parlé avec tendresse des Philippins et que son père se réfère à eux comme à ses oncles. "Mon père me dit d'aller dans les maisons de ses oncles pour manger de la soupe de poisson philippin pour dîner", dit-il. "Apparemment, ce n'était pas mal!"

Mabalon croit qu'il existe une amnésie culturelle et historique de base concernant les contributions des Américains d'origine asiatique aux États-Unis. Gadiano croit que l'UFW et les Chicanos voulaient préserver leur propre histoire et n'ont pas fait beaucoup pour promouvoir les Philippins dans le processus. Il est assez difficile pour un groupe de couleur d'avoir un moment dans l'histoire américaine, dit-il, mais deux? Oublie ça.

Les grandes entreprises ont finalement pris un coup où ça fait mal: leurs portefeuilles.

Le jeune Chavez comprend que les Philippins ont, pour la plupart, été exclus des livres d'histoire, mais il croit que plus de collaboration entre la fondation de son grand-père et les Philippins permettra de recueillir des munitions pour continuer le combat.

"Le pouvoir et le succès de ce mouvement provenaient du fait qu'il s'agissait d'un mouvement multiculturel, composé de personnes de tous les âges, de tous les âges, de tous les milieux, de toutes les cultures et de tous les milieux", dit-il. "Ensemble, ils étaient puissants; ensemble, ils ont fait le changement. "

Cependant, après la signature des contrats, les liens nouvellement formés entre les dirigeants syndicaux n'ont pas duré. Préoccupés par ce qu'ils considéraient comme un leadership de haut en bas, Itliong et d'autres Philippins ont commencé à quitter le syndicat à 1971.

Quant aux manongs qui ont tout commencé, beaucoup étaient trop vieux, à ce moment-là, pour retourner au travail. Les membres de la communauté, avec des milliers de volontaires internationaux, ont construit le Village de Retraite Paulo Agbayani à 1974 pour fournir une place aux piqueteurs originaux - les manongs - "pour vivre leurs dernières années dans la dignité et la sécurité." Agbayani, pour qui la structure est nommé, est mort sur la ligne de piquetage d'une crise cardiaque.

Aujourd'hui, le site rend hommage aux manongs et au mouvement des travailleurs agricoles en affichant des artefacts et des images de la période et en préservant le site tel qu'il était autrefois.

Pour les Américains philippins, la grève signifiait un changement de paradigme à Delano. Edillor, qui est maintenant profondément impliqué dans la Filipino American Historical Society, insiste sur l'importance de transmettre cette histoire. "Delano est le réveil", dit-il. "La grève symbolise le fait que les Philippins participent à la création de notre expérience aux États-Unis. Cela a aidé à établir une identité philippino-américaine. "

"Ensemble, ils étaient puissants; ensemble, ils ont fait le changement. "

L'été dernier, le gouverneur de la Californie Jerry Brown a déclaré Oct. 25 comme Larry Itliong Day et a exigé que les écoles publiques enseignent à propos de Philippins participation dans la grève. À Union City, en Californie, au nord de Delano, Alvarado Middle School a été renommé Collège Itliong-Vera Cruz, la première fois qu'une école aux États-Unis a été nommée d'après les Philippins américains.

Bien que ces petites reconnaissances soient significatives, Itliong et les manongs sont des figures essentielles pour les jeunes Américains d'origine asiatique à savoir, en particulier quand ils feuilletent des livres d'histoire à la recherche de visages asiatiques. L'histoire de l'autonomisation de pinceaux les erreurs sont importantes. L'histoire des braves manongs qui ont combattu et gagné devrait être enseignée avec des récits d'injustices comme l'exclusion chinoise et l'incarcération japonaise.

La communauté philippine dynamique est ce qui a attiré le père de Gadiano ici en premier lieu. La vallée centrale était où le travail était, où le logement était abordable, et où la longue étendue des villes poussiéreuses, du nord au sud, est devenue la maison à un mélange prospère des communautés internationales. Il n'y a rien de tape-à-l'œil à Delano. Il y a quelque chose de bien mieux.

Entre plusieurs grands entrepôts agricoles, se trouve un petit bâtiment blanc sans prétention avec "HALL COMMUNAUTAIRE FILIPINO" peint hardiment sur le devant. Situé dans la partie la plus ancienne de la ville, le centre est toujours un lieu de rassemblement pour les membres de la communauté philippine aujourd'hui.

Un samedi, le bâtiment s'anime avec énergie pour le dévoilement d'une plaque de la Société philippine d'histoire américaine, commémorant le 50th anniversaire de la grève. Edillor fait des blagues avec les membres de la communauté et "Lupang Hinirang", l'hymne national philippin, est chanté avec la même vigueur que l'interprétation de la "Star Spangled Banner" qui suit.

Il n'y a rien de tape-à-l'œil à Delano. Il y a quelque chose de bien mieux.

Gadiano, qui peut pointer n'importe quelle photographie le long des murs du Philippin Community Hall et raconter une anecdote, explique que Delano n'a pas beaucoup changé de caractère. Ses entreprises ont des enseignes à l'extérieur qui sont clairement suspendues depuis des années, un peu délavées mais toujours lisibles, et il a vécu près de la même famille aussi longtemps qu'il s'en souvienne.

Pourquoi rester à Delano? La réponse de Gadiano est simple: c'est à la maison. "C'est ma place. Où que j'aille, mon cœur retourne à Delano », explique-t-il. "Beaucoup de gens grandissent et oublient leurs racines, mais je vis toujours dans mes racines. Ça y est."

Ce sont des gens comme Gadiano, Agtang et Edillor qui gardent intact l'héritage des manongs. Bien que les années 50 aient passé, l'esprit de la grève existe partout - peut-être juste pas ouvertement.

Les stéréotypes racontent l'histoire de l'Asie «tranquille» ou «réussie», mais Larry Itliong, Philip Vera Cruz, Andy Imutan, Pete Velasco et le reste des manongs racontent une histoire différente.

Et c'est une histoire qui vaut la peine d'être racontée.

Cet article a paru sur Magazine YES

A propos de l'auteur

Alexa Strabuk a écrit cet article pour OUI! Magazine. Alexa est en troisième année au Pitzer College, où elle étudie au baccalauréat en études des médias et en arts numériques. Elle est écrivain et cinéaste. Dans 2015, elle a été reconnue par la Asian American Journalists Association pour son travail de journaliste prometteuse.

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