L'exploitation du travail noir après l'abolition de l'esclavage

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Le système de justice pénale américain est conduit par la disparité raciale.

La L'administration Obama poursuivi un plan pour le réformer. Une organisation de nouvelles entière, Le projet Marshall, a été lancé à la fin 2014 pour le couvrir. Des organisations comme Noir Lives Matter Le projet de détermination de la peine sont dédiés à la destruction d'un système qui cible injustement les personnes de couleur.

Mais comment avons-nous obtenu ce système en premier lieu? Notre projet de recherche historique en cours étudie la relation entre la presse et le travail des condamnés. Alors que cette histoire se déroule encore, nous avons appris ce que peu d'Américains, en particulier les Américains blancs, savent: l'histoire sombre qui a produit notre système de justice pénale actuel.

Si quelque chose doit changer - si nous devons «mettre fin à ce cauchemar racial et atteindre notre pays», James Baldwin Disons-le - nous devons faire face à ce système et à l'histoire corrompue qui l'a créé.

Pendant la reconstruction, les années 12 après la fin de la guerre civile et l'abolition de l'esclavage, les anciens esclaves ont fait des gains politiques, sociaux et économiques significatifs. Les hommes noirs ont voté et même occupé des fonctions publiques à travers le Sud. Les expériences biraciales en matière de gouvernance ont fleuri. L'alphabétisation noire a explosé, surpassant ceux des Blancs dans certains villes. Les écoles noires, les églises et les institutions sociales ont prospéré.

En tant qu'historien éminent Eric Foner écrit dans son chef-d'œuvre sur la reconstruction, "La participation noire à la vie publique du Sud après 1867 fut le développement le plus radical des années de Reconstruction, une expérience massive de démocratie interraciale sans précédent dans l'histoire de ce pays ou de tout autre pays abolissant l'esclavage au XIXe siècle "

Mais ce moment a été de courte durée.


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As WEB Du Bois a écrit, "l'esclave est libre; se tenait un bref moment au soleil; puis reculé vers l'esclavage. "

L'histoire est faite par les acteurs humains et les choix qu'ils font.

Selon l' Douglas Blackmon, auteur de "Esclavage par un autre nom" les choix faits par les suprématistes blancs du Sud après l'abolition, et le reste de l'hébergement du pays, "expliquent plus sur l'état actuel de la vie américaine, noire et blanche, que l'esclavage d'avant-guerre qui a précédé."

Conçu pour inverser les avances en noir, Rachat était un effort organisé par les commerçants blancs, les planteurs, les hommes d'affaires et les politiciens qui ont suivi la reconstruction. Les «racistes» ont utilisé la vicieuse violence raciale et la législation de l'État comme outils pour empêcher la citoyenneté noire et l'égalité promis sous les amendements 14th et 15th.

Au début des années 1900, presque tous les États du Sud avaient interdit aux citoyens noirs non seulement de voter, mais aussi de servir dans les fonctions publiques, dans les jurys et dans l'administration du système judiciaire.

Le nouveau système de castes raciales du Sud n'était pas seulement politique et social. C'était complètement économique. L'esclavage a fait de l'économie agricole du Sud la force la plus puissante du marché mondial du coton, mais la guerre civile a dévasté cette économie.

Comment en construire un nouveau?

Ironiquement, les dirigeants blancs ont trouvé une solution dans le 13th Amendment, qui a mis fin à l'esclavage aux États-Unis dans 1865. En exploitant la disposition permettant à «l'esclavage» et à la «servitude involontaire» de continuer comme «une punition pour le crime», ils ont profité d'un système pénal antérieur à la guerre civile et utilisé même pendant la Reconstruction.

Une nouvelle forme de contrôle

Avec l'aide d'industriels prospères, ils ont trouvé une nouvelle façon de créer de la richesse sur le travail lié des Noirs américains: le système de location de condamnés.

Voici comment cela a fonctionné. Hommes noirs - et parfois femmes et les enfants - ont été arrêtés et condamnés pour les crimes énumérés dans les codes noirs, les lois d'état criminalisant les délits mineurs et visant à maintenir les personnes libérées attachées aux plantations et aux fermes de leurs anciens propriétaires. Le crime le plus sinistre était le vagabondage - le «crime» d'être au chômage - qui a amené une amende importante que peu de Noirs pouvaient se permettre de payer.

Les détenus noirs étaient loués à des sociétés privées, généralement des industries qui profitaient des ressources naturelles inexploitées de la région. Autant que 200,000 noirs américains ont été forcés à travailler dans les mines de charbon, les usines de térébenthine et les camps de bûcherons. Ils vivaient dans des conditions sordides, enchaînés, affamés, battus, fouettés et violés sexuellement. Ils sont morts par milliers de blessures, de maladies et de tortures.

Pour les entreprises publiques et privées, les opportunités de profits étaient énormes. Pour l'État, le bail des condamnés générait des revenus et fournissait un outil puissant pour subjuguer les Afro-Américains et les intimider pour qu'ils se comportent conformément au nouvel ordre social. Il a également considérablement réduit les dépenses de l'Etat en matière de logement et de prise en charge des condamnés. Pour les corporations, le bail des condamnés procurait des masses de travailleurs bon marché et jetables qui pouvaient être travaillés jusqu'aux extrêmes de la cruauté humaine.

Chaque état du sud a loué des condamnéset au moins les neuf dixièmes de tous les condamnés loués étaient noirs. Dans les rapports de la période, les termes «condamnés» et «nègres» sont utilisés de manière interchangeable.

Parmi ces Américains noirs pris dans le système de location de prisonniers, quelques-uns étaient des hommes comme Henry Nisbet, qui a assassiné neuf autres hommes noirs en Géorgie. Mais la grande majorité était comme Green Cottenham, la figure centrale du livre de Blackmon, qui a été happé dans le système après avoir été accusé de vagabondage.

La principale différence entre l'esclavage d'avant-guerre et le loyer des condamnés était que, dans ce dernier cas, les ouvriers n'étaient que la propriété temporaire de leurs «maîtres». D'une part, cela signifiait qu'après le paiement de leurs amendes, ils seraient potentiellement libérés . D'un autre côté, cela signifiait que les entreprises qui louaient des détenus se sont souvent acquittées de leurs préoccupations concernant la longévité des travailleurs. Ces détenus étaient considérés comme jetables et travaillaient souvent au-delà de l'endurance humaine.

Les conditions de vie des condamnés loués sont documentées dans des dizaines de rapports détaillés, de première main couvrant des décennies et couvrant de nombreux États. Dans 1883, écrit Blackmon, inspecteur de la prison de l'Alabama Reginald Dawson a décrit détenus condamnés dans une mine détenue sur des accusations triviales, dans des conditions «désespérées», «misérables», mal nourris, vêtus, et «inutilement enchaînés et enchaînés». un nombre effroyable de morts "et" nombre effroyable d'hommes mutilés et handicapés "détenus par divers entrepreneurs de travail forcé couvrant l'ensemble de l'Etat.

Les rapports de Dawson n'ont eu aucun impact perceptible sur le système de location de condamnés de l'Alabama.

L'exploitation du travail des détenus noirs par le système pénal et les industriels central à la politique et l'économie du Sud de l'époque. C'était une réponse soigneusement élaborée aux progrès noirs pendant la Reconstruction - très visible et largement connue. Le système a également profité à l'économie nationale. Le gouvernement fédéral a laissé passer une occasion après l'autre d'intervenir.

Le bail des condamnés a pris fin à différents moments au début du XNXIe siècle, pour être remplacé dans de nombreux États par une autre méthode racialisée et brutale de travail des condamnés: le gang de la chaîne.

Le travail des condamnés, le péonage de la dette, le lynchage - et les idéologies de la suprématie blanche de Jim Crow qui les soutenait tous - ont produit un paysage social sombre à travers le Sud pour les Afro-Américains.

Les Noirs américains développèrent de multiples stratégies de résistance et obtinrent des victoires majeures à travers le mouvement des droits civiques, y compris Brown v. Board of Education, la Civil Rights Act et la Voting Rights Act. Jim Crow est tombé et l'Amérique s'est rapprochée plus que jamais de sa promesse démocratique d'égalité et d'opportunité pour tous.

Mais dans les décennies qui ont suivi, une politique de «répression du crime» à connotations racistes a produit, entre autres, des lois sévères sur les drogues et les peines minimales obligatoires qui ont été appliquées de manière disparate sur le plan racial. Le système d'incarcération de masse a explosé, le taux d'emprisonnement ayant quadruplé entre les 1970 et aujourd'hui.

Michelle Alexander l'appelle célèbre "Le nouveau Jim Crow" dans son livre du même nom.

Aujourd'hui, les États-Unis ont le taux d'incarcération le plus élevé de tous les pays du monde, avec 2.2 millions derrière les barreaux, même si la criminalité a considérablement diminué depuis les premières 1990. Et tandis que les Américains noirs composent seulement 13 pour cent de la population américaine, ils composent 37 pour cent de la population incarcérée. Quarante pour cent des assassinats de personnes non armées par la police sont des hommes noirs, qui représentent seulement 6 pour cent de la population, selon un 2015 Washington Post rapport.

Cela n'a pas à être comme ça. Nous pouvons choisir autrement.

À propos des auteurs

Kathy Roberts Forde, présidente, professeure agrégée, département du journalisme, University of Massachusetts Amherst et Bryan Bowman, premier cycle en journalisme, University of Massachusetts Amherst

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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