Comment la colonisation européenne a tué 10% de la population mondiale et causé le refroidissement global

Comment la colonisation européenne a tué 10% de la population mondiale et causé le refroidissement globalUne impression d'artiste sur l'arrivée de Columbus en Amérique par Wilhem Berrouet. Salon de la Mappemonde / Flickr, CC BY-ND

Alors que l’Europe était au début de la Renaissance, il y avait empires dans les Amériques soutenant plus de personnes 60m. Mais le premier contact européen avec 1492 a entraîné des maladies dans les Amériques qui ont dévasté la population indigène et l’effondrement de l’agriculture qui en a résulté dans les Amériques était si important qu’il aurait même pu refroidir le climat mondial.

Le nombre de personnes vivant en Amérique du Nord, centrale et du Sud à l'arrivée de Columbus est une question à laquelle les chercheurs tentent de répondre depuis des décennies. Contrairement à l'Europe et à la Chine, aucun enregistrement sur la taille des sociétés indigènes dans les Amériques avant la conservation de 1492. Pour reconstituer les chiffres de population, les chercheurs s'appuient sur les premiers comptes rendus de témoins oculaires européens et, dans les enregistrements postérieurs à l'établissement de la domination coloniale, des paiements d'hommage appelés «encomiendas” Ce système de taxation n'a été mis en place qu'après les épidémies européennes qui ont ravagé les Amériques. Il ne nous dit donc rien sur la taille des populations précoloniales.

Les premiers récits de colons européens ont probablement surestimé la taille des colonies et la population pour faire connaître les richesses de leurs terres récemment découvertes à leurs parrains féodaux en Europe. Mais en rejetant ces revendications et en se concentrant plutôt sur les disques coloniaux, estimations démographiques extrêmement basses ont été publiées au début du 20e siècle qui comptaient la population après que la maladie l’ait ravagée.

Par ailleurs, des hypothèses libérales sur, par exemple, la proportion de la population autochtone qui devait rendre des hommages ou les taux de décès des personnes conduisaient à des estimations extraordinairement élevées.

Notre nouvelle étude clarifie la taille des populations précolombiennes et leur impact sur leur environnement. En combinant toutes les estimations publiées des populations des Amériques, nous trouvons une population autochtone probable de 60m dans 1492. En comparaison, La population européenne à l'époque était 70-88m réparties sur moins de la moitié de la superficie.

Le grand mourant

L'importante population précolombienne s'est maintenue grâce à l'agriculture - de nombreuses preuves archéologiques de l'agriculture sur brûlis, champs en terrasses, grands monticules de terre et les jardins domestiques.

En sachant combien de terres agricoles sont nécessaires pour subvenir aux besoins d'une personne, les chiffres de population peuvent être traduits de la zone connue pour être utilisée par les humains. Nous avons constaté que 62m hectares de terres, ou environ 10% de la masse continentale des Amériques, avaient été cultivés ou avaient fait l'objet d'une autre utilisation humaine lorsque Columbus est arrivé. À titre de comparaison, en Europe, 23% et en Chine 20% du territoire avaient été utilisés à l'époque.


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Cela a changé au cours des décennies qui ont suivi l'entrée des premiers Européens sur l'île d'Hispaniola en 1497 - aujourd'hui Haïti et la République dominicaine - et sur le continent en 1517. Les Européens ont apporté la rougeole, la variole, la grippe et la peste bubonique à travers l’Atlantique, avec conséquences dévastatrices pour les populations autochtones.

Avant Columbus: Les Amériques de 1491Terrasses agricoles incas au Pérou. Alessandro Vecchi / Shutterstock

Notre nouvelle meilleure estimation basée sur les données est le nombre de morts de 56m au début des 1600 - 90% de la population autochtone précolombienne et environ 10% de la population mondiale à l'époque. Cela fait du «grand mourant» le plus grand événement de mortalité humaine par rapport à la population mondiale, ce qui le place au deuxième rang en termes absolus seulement après la Seconde Guerre mondiale, dans laquelle 80m personnes sont mortes - 3% de la population mondiale à l'époque.

Un chiffre de 90% de mortalité dans l’Amérique post-contact est extraordinaire et dépasse les épidémies similaires, y compris la Peste noire en europe - ce qui a entraîné une perte de population de 30% en Europe. L'une des explications est que de multiples vagues d'épidémies ont touché les systèmes immunitaires autochtones qui avaient évolué indépendamment des populations eurasienne et africaine pendant des années 13,000.

Les Amérindiens de l’époque n’avaient jamais été en contact avec les agents pathogènes apportés par les colons, créant ainsisol vierge”Épidémies. Les personnes qui ne sont pas mortes de la variole sont décédées de la vague de grippe suivante. Ceux qui ont survécu ont succombé à la rougeole. La guerre, la famine et les atrocités coloniales ont fait le reste dans le Grand moribond.

Conséquences globales

Cette tragédie humaine signifiait qu'il n'y avait tout simplement plus assez de travailleurs pour gérer les champs et les forêts. Sans intervention humaine, les paysages précédemment gérés ont retrouvé leur état naturel, absorbant ainsi le carbone de l'atmosphère. L’ampleur de cette repousse de l’habitat naturel était si vaste qu’elle suffisamment de CO₂ éliminé pour refroidir la planète.

Les températures plus basses ont provoqué des réactions dans le cycle du carbone qui ont éliminé encore plus de CO₂ de l'atmosphère, par exemple moins de CO₂ libéré par le sol. Ceci explique la baisse de CO₂ observée chez 1610 dans les carottes de glace de l’Antarctique, ce qui a permis de résoudre une énigme: pourquoi la planète entière refroidi brièvement dans les 1600. Durant cette période, les hivers rigoureux et les étés froids ont causé les famines et les rébellions de l'Europe au Japon.

[Put nothing here] monde moderne a commencé par une catastrophe aux proportions presque inimaginables. Pourtant, c’est la première fois que les Amériques sont reliées au reste du monde, marquant le début d’une nouvelle ère.

Nous en savons maintenant plus sur l’ampleur des populations américaines préeuropéennes et sur les grands mourants qui en ont effacé beaucoup. Les actions humaines à cette époque ont provoqué une chute du CO₂ atmosphérique qui a refroidi la planète bien avant que la civilisation humaine ne se préoccupe de l’idée du changement climatique.

Un tel événement dramatique ne contribuerait cependant pas beaucoup à réduire le taux de réchauffement planétaire moderne. L’événement sans précédent de reboisement dans les Amériques a entraîné une réduction du nombre de 5 par million de CO₂ dans l’atmosphère - seulement environ trois années d'émissions de combustibles fossiles dès aujourd’hui.La Conversation

A propos de l'auteur

Alexander Koch, candidat au doctorat en géographie physique, UCL; Chris Brierley, professeur agrégé de géographie, UCL; Mark Maslin, professeur de science du système terrestre, UCLet Simon Lewis, professeur de science des changements globaux à l’Université de Leeds et, UCL

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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