Quelle est l'importance de l'eau précipitable?

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À mesure que la planète se réchauffe, les précipitations et les conditions météorologiques changeront. Lorsque la température augmente, la quantité d'eau dans l'atmosphère augmente. Certaines zones deviendront plus humides, tandis que d'autres, comme le sud de l'Australie, seront probablement plus sèches. La Conversation

Une mesure de l'humidité atmosphérique est appelée "eau précipitable". Vous n'avez peut-être pas entendu le terme auparavant, mais vous en entendrez probablement parler plus souvent à l'avenir. Les climatologues et les météorologues l'examinent de plus en plus lorsqu'ils étudient les cartes météorologiques.

Il y a beaucoup d'incertitude quant aux futures précipitations, mais les modèles ont toujours insisté sur un aspect: une plus grande proportion de précipitations sera lourde, même dans certaines zones qui deviennent plus sèches. L'humidité atmosphérique en fait partie, et l'eau précipitable en est une mesure.

Alors, pourquoi les modèles climatiques prévoient-ils que nous aurons plus de fortes précipitations à mesure que la planète se réchauffera? Au cœur de tout cela se trouve la physique de base, qui nous indique qu'une atmosphère plus chaude peut contenir plus de vapeur d'eau qu'une température plus fraîche - environ 7% de plus pour chaque augmentation de température de 1.

Mais la météorologie jouera également son rôle, et dans le monde réel, nous avons récemment vu les systèmes météorologiques qui vont entraîner des pluies plus abondantes en dehors des tropiques.

Plus de temps tropical

Un courant d'air très humide provenant des tropiques peut souvent causer de très fortes pluies. Ces flux d'humidité sont parfois appelés rivières atmosphériques, mais aussi des noms tels que Pineapple express aux États-Unis ou le Bandes de nuages ​​du nord-ouest ici en Australie. Une rivière atmosphérique récemment trempé Californie.

Ces sortes d'excursions tropicales se produisent naturellement, mais relativement rarement. Au fur et à mesure que la planète se réchauffe, des régions comme le sud de l'Australie et le nord de la Californie peuvent s'attendre à davantage de précipitations tropicales, même si les précipitations moyennes diminuent.


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Après l'eau

Comme les précipitations, l'eau précipitable est mesurée en millimètres. Il est dérivé en calculant combien d'eau liquide vous obtiendriez si vous condensez toute la vapeur d'eau au-dessus de votre tête - de la surface de la Terre au sommet de l'atmosphère.

Nous calculons cela en utilisant des mesures de ballons météorologiques, de données satellitaires ou de modèles météorologiques et climatiques. La plus grande quantité de vapeur d'eau se trouve généralement près de la surface de la Terre et diminue avec la hauteur.

Des valeurs d'eau précipitables plus élevées signifient que plus d'eau est disponible pour les précipitations potentielles. Nous éprouvons généralement ceci comme temps chaud et humide. La quantité de pluie qui tombe dépend des conditions météorologiques qui l'accompagnent. Dans des conditions favorables à l'activité orageuse, par exemple, une forte quantité d'eau précipitable se traduit par des pluies plus abondantes.

Parce qu'il montre l'emplacement et le mouvement de l'humidité, l'eau précipitable est un excellent moyen pour les météorologues de suivre le mouvement des systèmes météorologiques à travers le monde. Dans l'animation ci-dessus, il est facile de voir l'humidité tropicale s'écouler de l'équateur vers les pôles. En raison du changement climatique, les météorologues seront de plus en plus à l'affût des niveaux très élevés ou records d'eau précipitable associés à ces événements.

En Australie, plusieurs pluies abondantes de ces dernières années ont été associées à des niveaux record d'eau précipitable. Dans fin décembre 2016de fortes pluies dans le centre et le sud-est de l'Australie ont été associées à des niveaux record d'eau précipitable en décembre, les stations météorologiques de Giles et de Mount Gambier enregistrant leurs valeurs les plus élevées pour n'importe quel mois. Des pluies abondantes ont continué sur l'ouest de l'Australie jusqu'en janvier 2017.

Plus tôt dans 2016, record de juin eau précipitable Hobart a également enregistré un niveau sur June 6 qui était 38% plus élevé que le record précédent pour ce mois. Ces deux événements ont porté sur l'air tropical chargé d'humidité provenant d'océans chauds record ou presque et ont été entraînés dans le sud de l'Australie.

Dans les deux cas, les pluies abondantes ont été généralisées, avec un total record de précipitations journalières.

Globalement, en plus d'être le année la plus chaude enregistrée, 2016 a battu des records pour l'eau précipitable globale dans au moins un ensemble de données international.

Il convient de noter que ces valeurs d'enregistrement sont tirées de données couvrant uniquement la période depuis 1992, car les valeurs d'eau précipitées historiques obtenues en utilisant les mesures en altitude de température et d'humidité ne sont pas facilement comparables aux mesures actuelles. En tant que tel, l'eau précipitable est plus utile aux météorologues qu'aux climatologues - bien qu'elle devienne plus utile à mesure que la longueur de l'ensemble de données augmente, et peut être utilisée pour évaluer les simulations de modèles.

L'impact

La tendance de l'eau précipitable devrait conduire à une augmenter dans les intensités de précipitations les plus élevées possibles et une augmentation de la fréquence des précipitations journalières extrêmement élevées, indépendamment de la façon dont les précipitations moyennes peuvent changer. Une conséquence des taux de précipitations plus élevés dans un monde plus chaud est augmentation de l'inondation instantanée et aussi les inondations fluviales.

Les implications des projections climatiques pour des pluies plus abondantes sont nombreuses. À l'avenir, les changements dans l'enveloppe supérieure des précipitations extrêmes pourraient avoir une incidence sur la façon dont nous concevons les choses, comme les flux d'eau urbains, les bâtiments et l'atténuation des inondations. Le fait que les précipitations pluviométriques individuelles peuvent devenir plus lourdes que dans le passé dans les régions connaissant des baisses globales des précipitations et du débit des cours d'eau est une nuance supplémentaire.

Au-delà de la pluie, des niveaux d'humidité plus élevés dans l'atmosphère signifient également une évaporation plus lente de la sueur de la peau, ce qui vous fait vous sentir plus chaud pendant les vagues de chaleur et rend les systèmes de climatisation évaporatifs moins efficaces. Tout comme les changements de température influencent les décisions dans des domaines tels que la planification, l'humidité et les fortes pluies vont augmenter, même si elles sont épisodiques.

A propos de l'auteur

Karl Braganza, climatologue, Bureau australien de météorologie; Acacia Pepler, Climatologue, Bureau australien de météorologie, et David Jones, climatologue, Bureau australien de météorologie

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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