15th Century China a une leçon pour la nouvelle politique climatique américaine

Est-ce que le monde dans lequel nous vivons crée le cancer?

Technologie disruptive, style Ming Dynasty. Vmenkov / Wikimedia Commons, CC BY-SA

Au début du XIe siècle, la dynastie des Ming en Chine entreprend une série d'expéditions maritimes coûteuses appelées Voyages au Trésor. Malgré le succès des voyages, des éléments de l'élite se sont opposés à eux. "Ces voyages sont mauvais, très mauvais", on peut les imaginer tweeting. "Ils sont une mauvaise affaire pour la Chine." Finalement, ces leaders isolationnistes et repliés sur eux-mêmes ont acquis assez de pouvoir pour empêcher de futurs voyages.

Mais c'était un but propre. Les élites paroissiales qui ont tué les Treasure Voyages pourraient arrêter l'innovation maritime chinoise, mais ils ne pouvaient rien faire pour l'empêcher ailleurs. Des décennies plus tard, les marins européens ont maîtrisé l'art de naviguer sur de vastes distances à travers l'océan, et ont créé des fortunes et des empires sur le dos de cette technologie (pour le meilleur ou pour le pire). Il est difficile de voir comment les intérêts stratégiques de la Chine ont été servis en abandonnant un domaine dans lequel ils menaient.

Il existe des parallèles frappants dans la décision de l'administration Trump de renoncer à l'accord sur le climat de Paris. Il a été présenté comme un moyen de protéger l'Amérique, mais à long terme, il ne fera pas dérailler la transition du monde vers une économie sobre en carbone, et les États-Unis se retrouveront à la traîne, et non en tête.

La répudiation par Trump de l'accord de Paris est regrettable pour au moins trois raisons. Premièrement, parce que les États-Unis sont un chef de file technologique dont les entrepreneurs sont extrêmement bien placés pour mener la transition mondiale à faible intensité de carbone; Deuxièmement, parce que l'abdication de l'Amérique du leadership climatique affaiblit l'ordre mondial et envoie un clin d'œil et un clin d'œil à d'autres récalcitrants fossiles comme l'Arabie saoudite et la Russie; et finalement parce que le fait d'avoir le deuxième émetteur le plus élevé au monde en dehors de l'accord est clairement négatif.

Cela dit, la volte-face américaine sur le climat n'est pas nouvelle. La nation a joué un rôle important dans la mise en place du Protocole de Kyoto, pour ne pas l'avoir ratifiée. Et même si cela n'a pas aidé les choses, cela n'a pas fait dérailler les efforts internationaux pour lutter contre le changement climatique. En fait, la dynamique des initiatives respectueuses du climat a cultivé plusieurs fois depuis le début 2000s.

À long terme, la dernière défection américaine change peu. Toute future administration démocrate concevable rejoindra l'accord de Paris. Mais plus important encore, la transition vers un avenir à faible émission de carbone ne dépend pas des actions d'un seul acteur.

Les critères d'une politique de changement climatique réussie sont difficiles à atteindre mais faciles à décrire: le succès viendra lorsque les technologies non émettrices surpasseront économiquement les combustibles fossiles, à peu près partout dans le monde, dans la demi-douzaine de secteurs importants.

Battre le problème du «passager clandestin»

Un climat stable est ce que nous appelons un "bon public", Semblable à l'air frais ou à l'eau propre. Le politologue américain Scott Barrett a a souligné que le changement climatique est un «effort collectif d'intérêt public», en ce sens que tout le monde doit intervenir pour résoudre le problème de la sauvegarde du climat pour tous.

Les «biens globaux», les biens publics, sont particulièrement difficiles à préserver, parce qu'il y a une forte incitation à tirer parti des efforts des autres, comme les États-Unis cherchent maintenant à le faire.

Mais la technologie peut transformer cette situation en transformant un effort collectif en bien public en un «bien public à tirer». C'est une situation dans laquelle un joueur qui joue bien peut déterminer le résultat entier, et en tant que tel est un problème beaucoup plus facile à résoudre.

Nous avons vu la technologie jouer ce rôle auparavant, dans d'autres problèmes environnementaux mondiaux. le trou dans la couche d'ozone ressemblait à un problème difficile, mais est devenu un facile une fois qu'une solution technologique peu coûteuse et efficace est devenue disponible sous la forme d'autres gaz à utiliser à la place des CFC nocifs pour l'ozone (ironiquement, la solution réchauffement climatique exacerbé).

Quelque chose de similaire est arrivé avec des pluies acides, causées par un poignée de polluants industriels. Traiter les émissions de dioxyde de carbone est plus difficile compte tenu du nombre de sources, mais des percées dans cinq ou six secteurs pourraient réduire considérablement les émissions.

La technologie l'emporte sur la politique

Cela suggère que la résolution du changement climatique dépend beaucoup plus de l'innovation technologique et de la réussite de l'entrepreneuriat que de tout gouvernement. Les politiques dans des juridictions spécifiques peuvent accélérer la politique climatique ou la ralentir, mais tant qu'aucun gouvernement ne peut tuer l'esprit d'entreprise, alors les actions d'aucun pays ne peuvent altérer le résultat à long terme.

C'est pourquoi le climatologue allemand John Schellnhuber est droit de dire que "si les Etats-Unis choisissent vraiment de quitter l'accord de Paris, le monde va continuer à construire un avenir propre et sûr".

La course aux faibles émissions de carbone est toujours en cours et le principal effet de la décision de Trump est de désavantager les innovateurs américains par rapport à leurs concurrents internationaux.

Nous avons déjà vu ces courses technologiques, et nous avons vu ce que la récalcitrance et l'isolationnisme peuvent faire. Il suffit de demander à la dynastie Ming, qui a cédé leur leadership maritime et, ce faisant, laisser l'Europe récolter les fruits du colonialisme pendant un demi-millénaire.

De même, l'administration Trump peut ignorer la physique de base si elle le souhaite, bien que ce soit électoralement insoutenable - les jeunes Américains peuvent voir qu'il est dans leur propre intérêt de soutenir la politique climatique. Les démocraties sont imparfaites, mais avec le temps, elles ont la capacité de se corriger elles-mêmes.

La ConversationL'élaboration de politiques qui réglementent la libération de gaz nocifs pour l'environnement est importante. Le prix du carbone est important. Mais la politique du gouvernement n'est pas tout. En fin de compte, ce problème sera résolu principalement par la technologie, car la solution consiste à trouver de nouvelles façons peu coûteuses pour les humains de prospérer sans nuire à la planète.

A propos de l'auteur

Dave Frame, professeur de changement climatique, Victoria University of Wellington

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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