Comment la tempête 1953 de Grande-Bretagne a déclenché le débat sur le changement climatique

Comment la tempête 1953 de Grande-Bretagne a déclenché le débat sur le changement climatique

Les villes et villages le long de la côte est de l'Angleterre ont été mis en alerte le vendredi 13 en janvier. Une combinaison de vents forts et de marées hautes a fait craindre une «onde de tempête» sur les défenses contre les inondations, et les habitants de Great Yarmouth, Norfolk et Jaywick, dans l'Essex, étaient parmi ceux qui avaient reçu l'ordre d'évacuer.

En fin de compte, le le pire a été évité. Les vents, les marées et les vagues ne se sont pas combinés pour causer de graves inondations et les gens sont retournés chez eux. Mais ce n'était pas la première fois que la région était menacée d'inondation, et les défenses contre les inondations qui se sont maintenues dans 2017 ont été en grande partie construites en réponse à une précédente tempête plus meurtrière.

La pire catastrophe naturelle de l'histoire britannique moderne s'est produite dans la nuit de janvier 31, 1953. Un raz-de-marée a fait monter la mer du Nord jusqu'à cinq mètres au-dessus de son niveau moyen, ce qui a provoqué de vastes inondations le long de la côte est de la Grande-Bretagne, en particulier au sud du Yorkshire. Certaines personnes 30,000 ont été évacuées, 1,000 kilomètres carrés de terres ont été inondés, et Les 307 en Angleterre et les 19 en Écosse sont morts. Le nombre de morts était particulièrement mauvais sur l'île de Canvey dans l'estuaire de la Tamise.

Dans les Pays-Bas, les conséquences étaient beaucoup plus importantes - plus que les décès 1,800. Peu après, les Néerlandais ont commencé à construire leur énorme et très coûteux système de défenses contre les inondations.

La réponse en Grande-Bretagne était moins décisive. L'ancien chancelier et ministre de l'Intérieur, le vicomte Waverley, a supervisé une enquête, en publiant une rapport plus tard cette année. Waverley a demandé l'avis d'experts sur la meilleure façon de renouveler les défenses contre les inondations et ses recommandations comprenaient la création d'un nouveau système d'alerte précoce, rapidement mis en place, et la construction d'une barrière rétractable pour protéger Londres.

Les longues machinations politiques qui ont finalement mené à l'adoption de la 1972 Thames Barrier Act sont fascinantes en elles-mêmes, mais ce qui est le plus frappant, c'est l'explication que Waverley a donnée pour le raz-de-marée lui-même. Pour la première fois, le rapport de Waverley a fait du changement climatique une préoccupation du gouvernement.

Qu'est-ce qui a causé l'onde de tempête

Waverley a expliqué que l'inondation a été causée par une combinaison de facteurs. Les forts vents du nord venant de l'Atlantique coïncidaient avec une marée relativement élevée, forçant ainsi une quantité anormalement élevée d'eau le long du rétrécissement de l'axe nord-sud de la mer du Nord jusqu'au goulot d'étranglement du détroit de Douvres. La rotation de la terre a assuré que l'eau a été déviée à l'ouest des courants de marée, frappant ainsi la côte est de la Grande-Bretagne. Une quantité importante d'eau en excès a été forcée dans l'estuaire de la Tamise, menaçant de déborder les défenses anti-inondation de Londres.

Waverley s'efforçait de faire remarquer que la marée haute et la poussée étaient des phénomènes distincts. Si la vague s'était produite à marée basse, son effet aurait été peu remarqué. De plus, les précipitations à l'intérieur des terres ont été inférieures à la moyenne. Si les rivières de la côte Est avaient été les plus fortes, les destructions causées par le raz-de-marée auraient été beaucoup plus importantes, causant d'importantes pertes de vie et des dommages à l'infrastructure de la capitale. En effet, le risque pour le métro de Londres a conditionné une grande partie du débat qui a suivi.

Les données présentées à Waverley ont suggéré que les inondations comme le janvier 1953 devenaient plus fréquentes et que la combinaison des facteurs qui les produisaient était susceptible de se produire plus souvent. Il y avait trois raisons à cela. Premièrement, les niveaux d'eau augmentaient. Au 1950, les scientifiques savaient depuis une génération environ que le climat s'était réchauffé depuis un siècle et que cela provoquait la fonte des glaciers.

Deuxièmement, le phénomène de basculement: le nord-ouest et le nord de l'Angleterre augmentaient graduellement et le sud-est coulait graduellement - ou dérapage - une notion qui avait une certaine popularité, surtout en East Anglia. Le ralentissement a aggravé l'effet des niveaux d'eau plus élevés et a également été causé par le changement climatique. À la fin de la dernière période glaciaire, la glaciation avait atteint le sud jusqu'à la ligne du canal de Bristol au détroit de Wash. Le poids de la glace n'agissant plus sur le nord de la Grande-Bretagne, une correction graduelle avait lieu. continue à.

Troisièmement, l'idée était que les changements de conditions météorologiques rendaient les vagues de marée plus probables. Sou'westerlies a dominé les conditions météorologiques de la région, mais de forts vents du nord étaient de plus en plus fréquents, peut-être dans le cadre d'un cycle 200-année. Pour toutes ces raisons, la côte est, et Londres en particulier, fait face à une menace croissante de la mer du Nord.

Changement climatique naturel?

Grâce à Waverley, cette pensée a régné à Whitehall dans les décennies qui ont suivi, façonnant le processus tortueux qui a mené à la construction de la barrière de la Tamise. Mais si le changement climatique était perçu comme un facteur dans la menace grandissante pesant sur la côte est, il y avait peu de raisons de penser que cela était dû à des activités humaines. Au lieu de cela, les scientifiques ont souligné le changement dans et hors des âges glaciaires qui se produit naturellement sur plusieurs milliers d'années. Le changement climatique, considéré comme une force de la nature, n'a pas encore été politisé, même s'il est devenu un facteur dans l'élaboration des politiques.

La menace que représente le changement climatique pour une population donnée dépend autant de la capacité de l'Etat à construire des défenses adéquates que de la bonne fortune géographique. Le débat sur les 1950 et les 60 met également en évidence la façon dont les notions anthropiques politiquement significatives du changement climatique sont devenues.

Ensuite, il s'agissait de défendre les personnes et les infrastructures vulnérables contre des phénomènes apparemment naturels, maintenant la question de la causalité a énormément compliqué et politisé les réponses gouvernementales possibles. Cela soulève de profondes questions sur la justice environnementale aux niveaux national et mondial. Comme l'a montré la terrible inondation de 1953 et les événements récents à travers le monde, ce sont les pauvres, les marginaux qui se noient dans les inondations, que ce soit en Grande-Bretagne ou ailleurs.

A propos de l'auteur

Matthew Kelly, professeur d'histoire moderne, Université de Northumbria, Newcastle

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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