Pourquoi les prévisionnistes météorologiques ne peuvent pas manipuler les avertissements d'ouragan

Pourquoi les prévisionnistes météorologiques ne peuvent pas manipuler les avertissements d'ouragan

De nombreux mini-drames se développent lors de catastrophes majeures comme l'ouragan Matthew, qui a laissé une trace de dévastation dans les Caraïbes et le sud-est des États-Unis. Un de ces drames s'est produit en dehors de la zone de tempête: le blogueur conservateur Matt Drudge accusé le gouvernement fédéral la semaine dernière d'hyping la menace à la côte des États-Unis, soi-disant pour jouer des liens possibles entre les conditions météorologiques extrêmes et le changement climatique.

L'univers Twitter a justement sauté sur cette affirmation, l'appelant extrêmement irresponsable. Certains critiques ont invité Drudge à se tenir sur la côte centrale de la Floride et à assister au passage de Matthew afin qu'il puisse vérifier personnellement sa force.

Mais voici un point important: il serait pratiquement impossible pour notre gouvernement, ou n'importe quel service météorologique, de surdimensionner intentionnellement ou de minimiser les risques réels d'un ouragan majeur à l'approche des États-Unis.

J'ai participé à des prévisions météorologiques opérationnelles pendant près de 40 années. De 2005 à 2009, j'étais responsable des prévisions de typhons que le département de la Défense Centre d'alerte conjoint Typhoonou JTWC, émis pour les océans Pacifique occidental et Indien. Après avoir pris ma retraite de la Marine, j'ai été chef de l'exploitation de la National Oceanic and Atmospheric Administration. Dans cette position, j'étais responsable de National Weather Service et ses composants, y compris National Hurricane Centerou NHC.

Au cours de ma carrière, j'ai vu l'Internet et les médias sociaux transformer les prévisions météorologiques en général, et les prévisions d'ouragans en particulier, d'une compétence qui a été vue et pratiquée par une petite communauté de spécialistes dans l'une des activités techniques les plus transparentes. base. Chaque prévisionniste avec qui j'ai travaillé - militaire ou civil - veut avoir des prédictions justes. Et même s'ils voulaient assombrir la prévision d'une manière ou d'une autre pour soutenir un programme, il serait impossible de le faire dans le monde en réseau d'aujourd'hui.

La communauté météo s'ouvre

Dans l'ère pré-internet, la prévision des ouragans était plus un art qu'une science. Les prévisions météorologiques modernes développées dans les 1960 avec l'avènement de radar, ordinateurs et satellites. Bien dans les 1980, les prévisionnistes étaient encore en train d'élaborer la meilleure façon d'intégrer les données satellitaires dans les prévisions informatisées, et les mesures satellitaires et la puissance de calcul étaient grossières selon les normes actuelles.

Les observations et les modèles de prévision par ordinateur ont voyagé sur des circuits exclusifs réservés aux gouvernements, avec un accès limité aux prévisionnistes privés ou au milieu universitaire. Les prévisionnistes du gouvernement partageraient les prévisions de la tempête et de l'intensité avec le public, ainsi que de courtes discussions écrites (TRANSMIS EN TOUTES LES CAPSULES), mais rien d'autre. Les processus actuels de calcul des prévisions étaient strictement réservés aux membres d'une guilde très sélecte et spécialisée. La prévision des ouragans par le secteur privé en était à ses balbutiements, entravée par le manque d'information en temps réel.

Image radar Doppler de l'ouragan Matthew au-dessus de la Floride, oct. 7, 2016.

En commençant par les ordinateurs personnels 1990, l'accès commuté et l'Internet ont fondamentalement changé la façon dont les informations météorologiques pouvaient être consultées et distribuées. Aujourd'hui, les modèles météorologiques mondiaux des États-Unis, du Canada, du Royaume-Uni et du Centre européen pour la prévision météorologique à moyen terme sont accessibles à toute personne disposant d'une connexion Internet. Lorsque le NHC ordonne au personnel de la Réserve de l'US Air Force ou aux «chasseurs d'ouragan» de la NOAA de piloter une mission de reconnaissance des ouragans, les données qu'ils collectent sont postés virtuellement en temps réel. Les images satellites de la prévision JTWC ou NHC sont disponibles gratuitement en ligne.

Pour les ouragans, le gouvernement fédéral publie une prévision officielle du NHC pour les océans Pacifique et Atlantique de l’est ou du CPVT pour les océans Indien et du Pacifique occidental. Ces prévisions s’appuient sur des modèles de prévisions météorologiques informatisés, une évaluation des caractéristiques en temps réel de la tempête et les connaissances d’un officier de permanence du typhon ou d’un spécialiste des ouragans hautement qualifié. Il serait évident immédiatement si la prévision s'écartait sensiblement des conditions observées ou d'un mélange des prévisions informatisées, sans fournir d'explication météorologique ou physique.

Ce niveau de transparence est relativement nouveau. Aussi récemment que les premiers 2000, il y a eu des débats significatifs et parfois émouvants au sein de la communauté des prévisions météorologiques sur la quantité de données de modélisation informatique et d'informations provenant des observations météorologiques qui devraient être disponibles publiquement en temps réel. Certains prévisionnistes s'inquiétaient (et le font encore aujourd'hui) que les utilisateurs puissent mal interpréter des données individuelles ou reconsidérer des prévisions officielles. Au fil du temps, cependant, un consensus s'est développé en faveur de la mise à disposition de toutes les données à toute personne intéressée, afin que tout le monde puisse voir comment les prévisions sont rassemblées.

Prévision des ouragans à l'ère de l'internet

Maintenant que tant de données météorologiques sont accessibles au public, l'explosion des médias sociaux garantit que des milliers d'observateurs surveillent les épaules des prévisionnistes. Et les prévisions attirent beaucoup d'attention, surtout lorsqu'elles impliquent des événements extrêmes.

Des centaines de personnes ayant des qualifications variables commenter chaque tempête tropicale, ouragan ou groupe d'orages. Sites populaires Weather Underground et Windyty en outre témoigner d'un large intérêt du public dans toutes les choses météorologiques.

Si le NHC ou le JTWC semblaient ignorer les observations ou les modèles de prévision fiables sans explication, les amateurs de météo le signaleraient rapidement sur les médias sociaux, et les principaux médias d'information reprendraient l'histoire. Nous ne voyons pas cela dans les titres parce que cela n'arrive pas.

Avec quelques jours de recul, il est clair que le NHC était visuellement précis dans ses prévisions d'où Matthew serait deux jours d'avance, et assez bon pour prévoir la position de la tempête, trois, quatre, et même cinq jours à l'avance. Au départ, NHC prévoyait que la tempête resterait à l'est de la côte américaine aux Bahamas. Peu à peu, la trajectoire de la tempête a «marché» vers l'ouest alors que les prévisions informatisées se sont orientées dans cette direction. Matthew a également voyagé près de la côte plus au nord que prévu initialement, produisant des précipitations extrêmes en Caroline du Nord (qui peut être physiquement liée à un climat de réchauffement). Cet aspect était prédit avec une précision impressionnante jusqu'à cinq jours à l'avance.

carte météo10 16Carte du Centre national des ouragans de la trajectoire de l'ouragan Matthew et trajectoire projetée mercredi, oct. 5 (cliquez pour agrandir l'image). National Hurricane Center

Les prévisionnistes comprennent qu'ils sont d'une part frappés d'un couteau, d'autre part, d'une part, ce qui peut provoquer de fausses alarmes et de l'autosatisfaction, et, d'autre part, d'une menace potentielle. Le NHC, soutenu par un réseau national et international d'observateurs, de scientifiques et de modèles informatiques, a fait un travail extraordinaire sur une tempête très dangereuse. Il y a toujours des leçons à tirer, mais en fin de compte, nous leur devons nos remerciements et M. Drudge leur doit des excuses.

La Conversation

A propos de l'auteur

David Titley, professeur de pratique en météorologie et directeur du Centre de solutions aux risques météorologiques et climatiques, chercheur principal adjoint, Centre for New American Security, Pennsylvania State University

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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