Pourquoi freiner la croissance démographique pour lutter contre le changement climatique est une question difficile

Pourquoi freiner la croissance démographique pour lutter contre le changement climatique est une question difficile Shutterstock / Liudmyla Guniavaia

La croissance démographique joue un rôle dans les dommages environnementaux et le changement climatique.

Mais lutter contre le changement climatique en réduisant ou en inversant la croissance démographique soulève des questions morales difficiles auxquelles la plupart des gens préféreraient éviter d'avoir à répondre.

L'économiste politique anglais Thomas Robert Malthus a présenté un argument convaincant contre la surpopulation dans son célèbre livre de 1798, Essai sur le principe de population.

Il a soutenu que l'augmentation de la production alimentaire n'a amélioré le bien-être humain que temporairement. La population répondrait à un plus grand bien-être en ayant plus d'enfants, en augmentant la croissance démographique et en finissant par surcharger l'approvisionnement alimentaire, conduisant à la famine.

Mais son essai n'aurait pas pu être plus mal chronométré, approchant du début de la plus longue période de croissance démographique mondiale soutenue de l'histoire. Cela a été conduit en partie par de vastes amélioration de la productivité agricole heures supplémentaires.

Cette idée de limites environnementales strictes à la croissance démographique a été ressuscitée au XXe siècle dans des publications telles que La bombe de population, un livre de 1968 du biologiste de Stanford Paul Ehrlich, et Les limites à la croissance, une publication de 1972 commandée par le Club de Rome think-tank.

L'implication de ces traités sur les dangers de la croissance démographique suggère que le contrôle de la population est une mesure importante pour limiter les émissions de dioxyde de carbone (CO₂) et le changement climatique mondial.


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Quatre principaux moteurs des émissions mondiales

La croissance démographique n'est pas le seul moteur des émissions mondiales de CO₂ et du changement climatique.

Les Identité Kaya, une équation introduite par l'économiste japonais de l'énergie Yoichi Kaya dans les années 1990, relie les émissions totales de CO₂ à quatre facteurs:

  1. population totale
  2. PIB par personne
  3. consommation d'énergie par unité de PIB
  4. Émissions de CO₂ par unité d'énergie.

Les émissions de CO₂ peuvent être atténuées en réduisant l'un quelconque (ou plusieurs) de ces quatre facteurs, à condition que les autres facteurs n'augmentent pas encore plus vite que ces réductions.

Cependant, tous les facteurs ne sont pas également faciles à affecter. Cela explique pourquoi à ce jour, la plupart des pays se sont concentrés sur la réduction de l'intensité énergétique (comme avec l'isolation des maisons pour augmenter l'efficacité de la consommation d'énergie) et la réduction de l'intensité en carbone (comme avec l'éolien et le solaire comme méthodes de production d'énergie plus vertes).

Mais le rythme des progrès dans le ralentissement des émissions mondiales de CO₂ n'a pas encore été suffisant pour atteindre objectifs convenus.

Restreindre la croissance économique

De nombreuses personnes ont soutenu que nous devrions viser une croissance économique plus faible pour réduire les dommages environnementaux.

À l'échelle mondiale, la tendance est que le PIB par personne augmente généralement avec le temps. Réduire cette croissance ou entrer dans un déclin économique maîtrisé contribuerait à réduire les émissions de CO₂.

Mais la réduction des émissions de CO₂ en réduisant la croissance économique a des conséquences redistributives inévitables, à la fois à l'intérieur et entre les pays.

Tous les pays n'ont pas partagé équitablement la croissance économique passée. Les pays à faible revenu pourraient faire valoir de manière convaincante qu'il est injuste que leur faible niveau de développement actuel soit verrouillé en réduisant leur capacité à continuer à développer leur économie.

Le dilemme moral du contrôle de la population

Cela laisse le contrôle de la population, mais les problèmes ici ne sont pas moins difficiles. Le contrôle de la population dirigé par le gouvernement pose de sérieuses questions morales aux pays démocratiques.

C'est pourquoi le seul pays à avoir entrepris une forme de contrôle démographique (modérément) réussie est la Chine, à travers le Une politique d'enfant de 1979 à 2015. Au cours de cette période, l'indice synthétique de fécondité en Chine à peu près divisé par deux.

Mais une conséquence involontaire de la politique est un taux accéléré de vieillissement de la population en Chine, qui compte aujourd'hui l'une des populations les plus anciennes d'Asie.

L'aspect le plus difficile de l'utilisation du contrôle de la population pour réduire les émissions de CO₂ est éthique.

Si notre préoccupation concernant le changement climatique vient du fait que nous voulons assurer un monde futur vivable à nos petits-enfants, est-il éthique de veiller à ce que cette voie soit franchie en empêchant certains petits-enfants de jamais voir ce monde parce qu'ils ne sont jamais nés?

C'est une question à laquelle il est très difficile de répondre.

Déclin de la population dans certains pays

Les initiatives de politique publique pour contrôler la croissance démographique ne sont probablement même pas nécessaires.

Tous les pays à revenu élevé ont déjà fertilité inférieure au remplacement, avec moins d'enfants que nécessaire pour maintenir une population constante.

Au cours de l'année jusqu'en juin 2020, la Nouvelle-Zélande a connu taux de fécondité total le plus bas jamais enregistré, avec 1.63 naissance par femme (la fertilité de remplacement a besoin d'au moins 2.1 naissances par femme).

D'autres pays sont également voir leurs populations diminuer. Par exemple, la population du Japon a atteint un sommet en 2010 et a diminué de plus de 1.4 million de personnes durant la dernière décennie.

Selon les projections des Nations Unies, la croissance démographique future culminer à environ 11 milliards en 2100 puis de glisser dans un lent déclin après cela.

Donc, si nous pouvons traverser ce siècle sans effets environnementaux catastrophiques, la population pourrait commencer à décliner en tant que contributeur au changement climatique.

Bien sûr, il y a beaucoup de incertitude à propos de la croissance future de la population, seul le temps nous dira si les prévisions de l'ONU sont vraies.

D'autres solutions

Il existe de nombreuses façons de lutter contre le changement climatique, et toutes ne se concentrent pas sur les émissions. Nous pourrions tenter d'atténuer ses impacts, ou nous adapter aux changements environnementaux, ou utiliser la technologie pour éliminer le CO₂ directement de l'atmosphère.

Du côté des émissions, nous pourrions chercher à réduire davantage l'intensité énergétique ou l'intensité carbone de l'économie (les deux derniers facteurs de l'identité Kaya).

Les innovations dans l'un de ces domaines sont probablement les voies les plus fructueuses pour faire face au changement climatique, en grande partie parce qu'elles évitent les questions morales les plus difficiles.

Mais si nous ne voulons pas ou ne pouvons pas faire fonctionner ces changements, et bientôt, la gestion de la croissance démographique et économique pourrait devenir notre seul recours. À ce stade, l'humanité devra faire face à des questions morales de plus en plus difficiles.La Conversation

A propos de l'auteur

Michael P. Cameron, professeur agrégé en économie, Université de Waikato

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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