Oui, manger de la viande affecte l'environnement, mais les vaches ne tuent pas le climat

Oui, manger de la viande affecte l'environnement, mais les vaches ne tuent pas le climat

Alors que l'ampleur et les impacts du changement climatique deviennent de plus en plus alarmants, la viande est un objectif populaire d'action. Les avocats exhortent le public à manger moins de viande pour sauver l'environnement. Certains militants ont appelé à taxer la viande en réduire la consommation.

Une affirmation clé sous-jacente à ces arguments est qu’à l’échelle mondiale, la production de viande génère plus de gaz à effet de serre que l’ensemble du secteur des transports. Cependant, cette affirmation est manifestement fausse, comme je le montrerai. Et sa persistance a conduit à de fausses hypothèses sur le lien entre viande et changement climatique.

Ma recherche se concentre sur les effets de l'agriculture animale sur la qualité de l'air et le changement climatique. À mon avis, il existe de nombreuses raisons pour choisir des protéines animales ou opter pour une sélection végétarienne. Cependant, renoncer à la viande et aux produits carnés n’est pas la panacée environnementale que beaucoup voudraient nous faire croire. Et à l'extrême, cela pourrait également avoir des conséquences nutritionnelles néfastes.

Mettre les choses au clair sur la viande et les gaz à effet de serre

Une bonne partie de la mauvaise réputation de la viande est basée sur l’affirmation selon laquelle le bétail est la plus grande source de gaz à effet de serre au monde. Par exemple, un Analyse 2009 publié par la base de Washington, DC Worldwatch Institute ont affirmé que 51 pour cent des émissions mondiales de GES proviennent de l'élevage et de la transformation du bétail.

Selon l’Environmental Protection Agency des États-Unis, les plus grandes sources de Émissions de GES des États-Unis en 2016 étaient la production d'électricité (pourcentage 28 du total des émissions), les transports (pourcentage 28) et l'industrie (pourcentage 22). Toute l'agriculture représentait un total de 9 pour cent. L’agriculture animale représente moins de la moitié de ce montant, ce qui représente 3.9% des émissions totales de gaz à effet de serre des États-Unis. C'est très différent de prétendre que le bétail représente autant ou plus que le transport.

Oui, manger de la viande affecte l'environnement, mais les vaches ne tuent pas le climatProduction animale mondiale par région (lait et œufs exprimés en protéines). FAO, CC BY-ND

Pourquoi cette idée fausse? En 2006 le Organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture a publié une étude intitulée “Longue ombre du bétail, ”Qui a attiré l’attention internationale. Il a déclaré que le bétail produisait un pourcentage stupéfiant de 18 des émissions mondiales de gaz à effet de serre. L'agence a tiré une conclusion surprenante: le bétail nuisait davantage au climat que tous les autres modes de transport combinés.

Cette dernière affirmation était fausse et a depuis été corrigé par Henning Steinfeld, auteur principal du rapport. Le problème était que les analystes de la FAO ont utilisé une analyse complète du cycle de vie pour étudier l'impact du bétail sur le climat, mais une méthode différente lorsqu'ils ont analysé le transport.


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Pour le bétail, ils ont examiné tous les facteurs associés à la production de viande. Cela comprenait les émissions provenant de la production d'engrais, la conversion des terres forestières en pâturages, la production d'aliments pour animaux et les émissions directes d'animaux (éructations et fumier) de la naissance à la mort.

Cependant, quand ils ont examiné l'empreinte carbone des transports, ils ont ignoré les effets sur le climat de la fabrication de matériaux et de pièces pour véhicules, de l'assemblage de véhicules et de l'entretien des routes, des ponts et des aéroports. Au lieu de cela, ils ont uniquement pris en compte les gaz d'échappement émis par les voitures, les camions, les trains et les avions finis. En conséquence, la comparaison faite par la FAO des émissions de gaz à effet de serre provenant du bétail et de celles résultant du transport a été fortement faussée.

Oui, manger de la viande affecte l'environnement, mais les vaches ne tuent pas le climatLes chercheurs ont identifié plusieurs options pour réduire les émissions de gaz à effet de serre du secteur de l'élevage. Les barres rouges représentent la plage potentielle pour chaque pratique. Herrero et al, 2016, via la Penn State University, CC BY-NC-SA

J’ai souligné cette faille lors d’un discours prononcé devant des scientifiques à San Francisco le X mars de 22, 2010, qui a conduit à une inondation de la couverture médiatique. À son crédit, la FAO a immédiatement reconnu son erreur. Malheureusement, la revendication initiale de l'agence selon laquelle le bétail était responsable de la part du lion des émissions mondiales de gaz à effet de serre avait déjà fait l'objet d'une large couverture. À ce jour, nous luttons pour «défaire» la cloche.

Dans son plus récent rapport d’évaluation, la FAO a estimé que l’élevage produit 14.5 pour cent des émissions mondiales de gaz à effet de serre provenant d'activités humaines. Il n’existe pas d’évaluation comparable du cycle de vie complet pour le transport. Cependant, comme Steinfeld l’a souligné, les émissions directes provenant du transport par rapport au bétail peuvent être comparées et correspondent respectivement au pourcentage 14 et 5.

Abandonner la viande ne sauvera pas le climat

Beaucoup de gens continuent à penser à éviter la viande aussi rarement qu'une fois par semaine fera une différence significative pour le climat. Mais selon une étude récente, même si les Américains éliminaient toutes les protéines animales de leur alimentation, ils réduiraient les émissions de gaz à effet de serre aux États-Unis. par seulement 2.6 pour cent. Selon nos recherches à l'Université de Californie, Davis, si la pratique de Meatless Monday devait être adoptée par tous les Américains, nous ne verrions une réduction que de 0.5 pour cent.

De plus, les changements technologiques, génétiques et de gestion intervenus dans l'agriculture américaine au cours des dernières années 70 ont rendu la production animale plus efficace et moins consommatrice de gaz à effet de serre. Selon la base de données statistiques de la FAO, le total des émissions directes de gaz à effet de serre provenant du bétail américain a diminué de 11.3 en pourcentage depuis 1961, tandis que la production de viande de bétail a plus que doublé.

La demande de viande augmente dans les économies en développement et émergentes, avec le Moyen-Orient, l'Afrique du Nord et l'Asie du Sud-Est en tête. Cependant, la consommation de viande par habitant dans ces régions reste inférieure à celle des pays développés. En 2015, la consommation annuelle moyenne de viande par habitant dans les pays développés était de 92, comparée à 24 au Moyen-Orient et en Afrique du Nord et à 18 en Asie du Sud-Est.

Néanmoins, compte tenu de la croissance démographique prévue dans les pays en développement, il sera certainement possible pour des pays tels que les États-Unis de mettre en avant leurs pratiques d'élevage durable.

La valeur de l'agriculture animale

Retirer les animaux de l'agriculture américaine réduirait légèrement les émissions nationales de gaz à effet de serre, mais rendrait également plus difficile la satisfaction des besoins nutritionnels. De nombreux critiques de l'agriculture animale s'empressent de souligner que si les agriculteurs ne cultivaient que des plantes, ils pourraient produire plus de livres de nourriture et plus de calories par personne. Mais les humains ont également besoin de nombreux micro- et macronutriments essentiels à leur santé.

Il est difficile de soutenir de manière convaincante que les États-Unis ont un déficit calorique, étant donné le taux élevé d'obésité chez les adultes et les enfants au niveau national. De plus, toutes les parties de la plante ne sont pas comestibles ni souhaitables. L'élevage du bétail est un moyen d'ajouter de la valeur nutritionnelle et économique à la culture de plantes.

À titre d'exemple, l'énergie contenue dans les plantes que consomment les animaux d'élevage est le plus souvent contenue dans de la cellulose, non digestible pour l'homme et de nombreux autres mammifères. Mais les vaches, moutons et autres ruminants peuvent décomposer la cellulose et libérer de l’énergie solaire contenue dans cette vaste ressource. Selon la FAO, près de 70 sur l’ensemble des terres agricoles du monde sont des terres de parcours qui ne peuvent être utilisées pâturage pour le bétail ruminant.

Oui, manger de la viande affecte l'environnement, mais les vaches ne tuent pas le climatDans les pays en développement, l'élevage de bétail comme ceux-ci au Kenya est une source importante de nourriture et de revenu pour de nombreux petits agriculteurs et éleveurs. Loisa Kitakaya, CC BY-SA

La population mondiale devrait atteindre actuellement 9.8 milliards de personnes par 2050. Nourrir autant de gens soulèvera d'immenses défis. La viande est plus dense en nutriments par portion que les options végétariennes, et les ruminants se nourrissent principalement d'aliments qui ne conviennent pas à l'homme. L'élevage du bétail offre également revenu indispensable pour les petits agriculteurs dans les pays en développement. Dans le monde entier, l’élevage fournit un moyen de subsistance à un milliard de personnes.

Les changements climatiques exigent une attention urgente et le secteur de l'élevage a une grande empreinte environnementale globale qui affecte l'air, l'eau et la terre. Ces facteurs, combinés à une population mondiale en augmentation rapide, nous fournissent de nombreuses raisons impérieuses de continuer à œuvrer pour une efficacité accrue de l’élevage. Je pense qu’il faut commencer par des faits scientifiques.La Conversation

A propos de l'auteur

Frank M. Mitloehner, professeur de zootechnie et spécialiste de la vulgarisation de la qualité de l'air, Université de Californie, Davis

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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