Ce sont les récentes émissions de carbone de l'Arctique que nous devons craindre pour le changement climatique

Ce sont les récentes émissions de carbone de l'Arctique que nous devons craindre pour le changement climatique Joshua Dean, Auteur fourni

L'Arctique devrait se réchauffer plus rapidement que partout ailleurs dans le monde ce siècle, peut-être jusqu'à 7 ° C. Cette hausse des températures menace l'un des plus grands réservoirs de carbone à long terme sur terre: le pergélisol.

Le pergélisol est un sol gelé en permanence. Les températures généralement froides de l'Arctique gardent les sols gelés d'une année sur l'autre. Les plantes poussent dans les couches supérieures du sol pendant les courts étés puis se désintègrent dans le sol, qui gèle lorsque la neige hivernale arrive.

Au cours de milliers d'années, le carbone s'est accumulé dans ces sols gelés, et on estime maintenant qu'ils contiennent deux fois le carbone actuellement dans l'atmosphère. Une partie de ce carbone a plus de 50,000 50,000 ans, ce qui signifie que les plantes qui se sont décomposées pour produire ce sol ont poussé il y a plus de XNUMX XNUMX ans. Ces dépôts dans le sol sont appelés «Yedoma», Que l'on trouve principalement dans l'Arctique de Sibérie orientale, mais aussi dans certaines parties de l'Alaska et du Canada.

Alors que la région se réchauffe, le pergélisol dégèle et ce carbone gelé est rejeté dans l'atmosphère sous forme de dioxyde de carbone et de méthane. La libération de méthane est particulièrement préoccupante, car il s'agit d'un gaz à effet de serre très puissant.

Ce sont les récentes émissions de carbone de l'Arctique que nous devons craindre pour le changement climatique Les paysages arctiques évoluent rapidement avec le réchauffement de la région. Joshua Dean, Auteur fourni

Mais une étude récente a suggéré que la libération de méthane provenant d'anciennes sources de carbone - parfois appelée «bombe» de méthane dans l'Arctique - n'a pas beaucoup contribué au réchauffement survenu lors de la dernière déglaciation - la période qui a suivi la dernière période glaciaire. Cela s'est produit il y a 18,000 8,000 à 4 XNUMX ans, une période que les climatologues étudient attentivement, car c'est la dernière fois que les températures mondiales ont augmenté de XNUMX ° C, ce qui est à peu près ce qui est prévu pour le monde d'ici 2100.

Cette étude a suggéré à beaucoup que les anciennes émissions de méthane ne sont pas quelque chose qui devrait nous inquiéter ce siècle. Mais en nouvelle recherche, nous avons constaté que cet optimisme pouvait être déplacé.


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Carbone «jeune» contre «ancien»

Nous sommes allés dans l'Arctique de Sibérie orientale pour comparer l'âge des différentes formes de carbone présentes dans les étangs, les rivières et les lacs. Ces eaux dégèlent pendant l'été et dégagent des gaz à effet de serre du pergélisol environnant. Nous avons mesuré l'âge du dioxyde de carbone, du méthane et de la matière organique trouvés dans ces eaux à l'aide de datations au radiocarbone et avons constaté que la majeure partie du carbone rejeté dans l'atmosphère était extrêmement jeune. Là où il y avait un dégel intense du pergélisol, nous avons constaté que le méthane le plus ancien avait 4,800 6,000 ans et que le plus ancien dioxyde de carbone avait XNUMX XNUMX ans. Mais sur ce vaste paysage arctique, le carbone libéré provenait principalement de la matière organique des jeunes plantes.

Cela signifie que le carbone produit par les plantes qui poussent au cours de chaque saison de croissance estivale est rapidement libéré au cours des prochains étés. Ce renouvellement rapide libère beaucoup plus de carbone que le dégel du pergélisol plus ancien, même en cas de dégel sévère.

Alors qu'est-ce que cela signifie pour le futur changement climatique? Cela signifie que les émissions de carbone d'un réchauffement de l'Arctique ne peuvent pas être provoquées par la décongélation d'une ancienne bombe au carbone gelée, comme cela est souvent décrit. Au lieu de cela, la plupart des émissions peuvent être du carbone relativement nouveau produit par des plantes qui ont augmenté assez récemment.

Ce sont les récentes émissions de carbone de l'Arctique que nous devons craindre pour le changement climatique Les lacs arctiques sont des sources croissantes d'émissions de méthane dans l'atmosphère. Joshua Dean, Auteur fourni

Cela montre que l'âge du carbone libéré par le réchauffement de l'Arctique est moins important que la quantité et la forme qu'il prend. Le méthane est 34 fois plus puissant que le dioxyde de carbone en tant que gaz à effet de serre Délai de 100 ans. L'Arctique de Sibérie orientale est un paysage généralement plat et humide, et ce sont des conditions qui produisent beaucoup de méthane, car il y a moins d'oxygène dans les sols qui pourraient autrement créer du dioxyde de carbone lors du dégel. En conséquence, un méthane puissant pourrait bien dominer les émissions de gaz à effet de serre de la région.

Étant donné que la plupart des émissions de l'Arctique au cours de ce siècle proviendront probablement du «jeune» carbone, nous n'aurons peut-être pas à nous inquiéter de voir le pergélisol ancien ajouter substantiellement au changement climatique moderne. Mais l'Arctique restera une énorme source d'émissions de carbone, car le carbone qui était du sol ou de la matière végétale il y a seulement quelques centaines d'années s'infiltre dans l'atmosphère. Cela augmentera à mesure que les températures plus chaudes allongeront les saisons de croissance durant l'été arctique.

Le spectre qui s'estompe d'une ancienne bombe à retardement au méthane est un confort froid. La nouvelle recherche devrait inciter le monde à agir avec audace face au changement climatique, afin de limiter la quantité de processus naturels dans l'Arctique qui peuvent contribuer au problème.La Conversation

A propos de l'auteur

Joshua Dean, maître de conférences en cycles biogéochimiques, Université de Liverpool

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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