Comment l'empreinte environnementale de l'économie numérique menace la planète

Comment l'empreinte environnementale de l'économie numérique menace la planète
Les centres de données mondiaux produisent environ la même quantité de dioxyde de carbone que les voyages aériens mondiaux. Image de Gerd Altmann

La société moderne a accordé une attention considérable aux promesses de l'économie numérique au cours de la dernière décennie. Mais il a accordé peu d'attention à son empreinte environnementale négative.

Nos smartphones comptent sur métaux des terres rares et cloud computing, centres de données, intelligence artificielle et crypto-monnaies consomment de grandes quantités d’électricité, souvent centrales au charbon.

Ce sont des angles morts cruciaux auxquels nous devons nous attaquer si nous espérons exploiter tout le potentiel de l'économie numérique. Sans actions urgentes à l'échelle du système, l'économie numérique et l'économie verte seront incompatibles et pourrait entraîner une augmentation des émissions de gaz à effet de serre, accélérer le changement climatique et représenter une menace grave pour l'humanité.

L'économie numérique n'a pas de définition universelle, mais elle implique les activités économiques qui résultent de milliards de connexions en ligne quotidiennes entre les personnes, les entreprises, les appareils, les données et les processus, des services bancaires en ligne au covoiturage en passant par les médias sociaux.

Il est souvent appelé économie du savoir, société de l'information ou économie de l'internet. Il s'appuie sur les données comme carburant et il profite déjà à la société à bien des égards, comme diagnostics médicaux.

Le charbon est toujours roi pour Internet

Éléments de terres rares forment l'épine dorsale de nos technologies numériques modernes, des tablettes et smartphones aux téléviseurs et voitures électriques.

La Chine est le plus grand producteur mondial de minéraux de terres rares, représentant près de 70% de la production annuelle mondiale. La production à grande échelle d’éléments de terres rares en Chine a soulevé de graves préoccupations rejet de métaux lourds et de matières radioactives dans les plans d'eau, le sol et l'air à proximité des sites miniers.


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Des recherches sur les évaluations du cycle de vie des minéraux des terres rares ont révélé la production de ces métaux est loin d'être écologiquement durable, consommant de grandes quantités d'énergie et générant des émissions radioactives.

Comment l'empreinte environnementale de l'économie numérique menace la planète Données préliminaires (p) sur la production mondiale d'éléments en terres rares, 1988-2018. (Ressources naturelles Canada, 2019)

On dit parfois que le le cloud (et l'univers numérique) commence par le charbon parce que le trafic numérique nécessite une infrastructure physique vaste et distribuée qui consomme de l'électricité.

Le charbon est l'une des plus grandes sources d'électricité et de un contributeur clé au changement climatique. La Chine et les États-Unis en tête producteurs de charbon.

Porcs énergétiques

Les centres de données du monde - les entrepôts pour d'énormes quantités d'informations - consomment environ trois pour cent de l'approvisionnement mondial en électricité (plus que tout le Royaume-Uni), et produire XNUMX% des émissions mondiales de gaz à effet de serre - à peu près la même chose que le transport aérien mondial.

Un rapport de Greenpeace East Asia et de la North China Electric Power University a révélé que les centres de données chinois produisaient 99 millions de tonnes de dioxyde de carbone en 2018, l'équivalent d'environ 21 millions de voitures conduites pendant un an.

Les gaz à effet de serre ne sont pas le seul type de pollution à s'inquiéter. Les déchets électroniques (e-déchets), qui sont un sous-produit des activités des centres de données, représentent 70% des déchets solides et XNUMX% des déchets toxiques aux États-Unis.

À l'échelle mondiale, le monde produit jusqu'à 50 millions de tonnes de déchets électroniques électroniques par an, pour une valeur de plus de 62.5 milliards de dollars américains et plus que le PIB de la plupart des pays. Seulement 20% de ces déchets électroniques sont recyclés.

Comment l'empreinte environnementale de l'économie numérique menace la planète Une ferme minière Bitcoin. (Shutterstock)

En ce qui concerne l'IA, recherches récentes a constaté que la formation d'un grand modèle d'IA - alimentant de grandes quantités de données dans le système informatique et demandant des prévisions - peut émettre plus de 284 tonnes d'équivalent en dioxyde de carbone - près de cinq fois les émissions de la vie d'une voiture américaine moyenne. Les résultats de ces travaux montrent qu'il existe un problème croissant avec l'empreinte numérique de l'IA.

Un autre domaine de préoccupation est le Bitcoin et d'autres crypto-monnaies, qui compter sur la blockchain, un livre numérique sans autorité centrale qui enregistre en permanence les transactions entre plusieurs ordinateurs. La quantité d'énergie requise pour produire l'équivalent d'un dollar de Bitcoin est plus du double de celui requis pour extraire la même valeur de cuivre, d'or ou de platine. A étude de 2014 a constaté que le Bitcoin consommait autant d'énergie que l'Irlande.

Les technologies de la chaîne de blocs telles que le Bitcoin sont peu énergivores et à moins que leurs applications potentielles ne soient développées de manière durable, elles constitueront une menace sérieuse pour l'environnement.

Penser différemment

L'économie numérique accélère plus vite que les actions entreprises dans le mouvement de l'économie verte pour contrer les impacts environnementaux négatifs. Pour avancer rapidement, nous devons d'abord commencer à penser différemment.

Comment l'empreinte environnementale de l'économie numérique menace la planète Image satellite de la mine Bayan Obo en Chine, prise le 30 juin 2006. La végétation apparaît en rouge, les prairies sont brun clair, les roches sont noires et les surfaces de l'eau sont vertes. (Observatoire de la Terre de la NASA)

Le monde et ses défis insolubles ne sont pas linéaires - tout se connecte à tout le reste. Nous devons faire prendre conscience de ces principaux angles morts, embrasser leadership des systèmes (menant à travers les frontières), boost idées d'économie circulaire (découplage de l’activité économique et de la consommation de ressources limitées), approche éco-économique (une économie écologiquement durable) et encourager les décideurs à explorer les interrelations entre les résultats pangouvernementaux, pangouvernementaux et sociétaux.

Nous devons également envisager la résolution collective de problèmes en réunissant diverses perspectives tant du Nord que du Sud. Nous devons prendre un inventaire des dommages globaux et locaux causés par les appareils électroniques, les plateformes et les systèmes de données, et encadrer les enjeux de l'économie numérique et de son impact environnemental en termes sociétaux généraux.

Peut-être, la façon de faire avancer la discussion actuelle consiste à se demander: que faut-il faire pour placer le monde sur une trajectoire humaine durable?

Nous devons non seulement nous demander ce que l'économie numérique peut faire pour nous, mais ce que nous pouvons collectivement faire pour l'économie numérique et l'environnement.

A propos de l'auteur

Raynold Wonder Alorse, doctorant en relations internationales (économie politique internationale des mines), Université Queen's, Ontario

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.