L'élévation du niveau de la mer pourrait déplacer des millions de personnes en deux générations

L'élévation du niveau de la mer pourrait déplacer des millions de personnes en deux générations Un petit bateau dans le fjord glacé d'Illulissat est écrasé par les icebergs qui ont été vêlés de la langue flottante du plus grand glacier du Groenland, Jacobshavn Isbrae. Michael Bamber, Auteur fourni

L'Antarctique est plus éloigné de la civilisation que n'importe quel autre endroit sur Terre. La calotte glaciaire du Groenland est plus proche de chez nous, mais environ un dixième de la taille de son frère du sud. Ensemble, ces deux masses de glace contiennent suffisamment d'eau gelée pour élever le niveau mondial moyen de la mer de plusieurs mètres 65 si elles devaient fondre soudainement. Mais quelle est la probabilité que cela se produise?

La calotte glaciaire de l'Antarctique est environ une fois et demie plus grande que l'Australie. Ce qui se passe dans une partie de l'Antarctique peut ne pas être identique à ce qui se passe dans une autre - tout comme les côtes est et ouest des États-Unis peuvent connaître des réactions très différentes, par exemple: un changement de la météo El Niño. Il s'agit d'événements climatiques périodiques entraînant des conditions plus humides dans le sud des États-Unis, des conditions plus chaudes dans le nord et des conditions plus sèches sur le littoral nord-est.

La glace en Antarctique a une épaisseur de près de 5 km par endroits et nous n’avons aucune idée des conditions à la base, même si ces conditions jouent un rôle clé dans la détermination de la vitesse à laquelle la glace peut réagir aux changements climatiques, y compris il peut couler vers et dans l'océan. Une base chaude et humide lubrifie le substrat rocheux sous la glace et lui permet de glisser dessus.

L'élévation du niveau de la mer pourrait déplacer des millions de personnes en deux générations Bien qu'invisible de la surface, la fonte dans la glace peut accélérer le processus de glissement des inlandsis vers la mer. Gans33 / Shutterstock

Ces problèmes ont rendu particulièrement difficile la production de simulations sur modèle de la manière dont les inlandsis réagiront au changement climatique à l'avenir. Les modèles doivent prendre en compte tous les processus et toutes les incertitudes que nous connaissons et que nous ignorons - les «inconnues connues» et les «inconnues inconnues» comme Donald Rumsfeld l'a déjà dit. En conséquence, plusieurs études récentes suggèrent que les rapports précédents du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat pourraient avoir sous-estimé combien la fonte des calottes glaciaires contribuera au niveau de la mer à l'avenir.

Ce que disent les experts

Heureusement, les modèles ne sont pas les seuls outils permettant de prédire l'avenir. Jugement expert structuré est une méthode issue d'une étude que l'un d'entre nous a publiée dans 2013. Les experts se prononcent sur un problème difficile à modéliser et leurs jugements sont combinés de manière à prendre en compte leur niveau de réussite. évaluer leur propre incertitude. Cela fournit un consensus rationnel.

L'approche a été utilisée lorsque les conséquences d'un événement sont potentiellement catastrophiques, mais notre capacité à modéliser le système est faible. Celles-ci incluent les éruptions volcaniques, les tremblements de terre, la propagation de maladies à transmission vectorielle telles que le paludisme et même les accidents d'avion.

Depuis l'étude sur 2013, les scientifiques qui modélisent les inlandsis ont amélioré leurs modèles en essayant d’intégrer des processus générant des réactions positives et négatives. Les impuretés à la surface de la calotte glaciaire du Groenland provoquent une rétroaction positive car elles améliorent la fusion en absorbant davantage de chaleur du soleil. L'effet stabilisateur de la formation de substrat rocheux lorsque la glace sous-jacente s'amincit, réduisant ainsi le poids sur le lit, est un exemple de rétroaction négative, car il ralentit la vitesse de fonte de la glace.

Le nombre d'observations de changements de la calotte glaciaire, principalement à partir de données satellitaires, a également augmenté en longueur et en qualité, contribuant à améliorer la connaissance du comportement récent des calottes glaciaires.

Avec des collègues britanniques et américains, nous avons entrepris un nouvel exercice de jugement expert structuré. Avec toutes les nouvelles recherches, données et connaissances, vous pouvez vous attendre à ce que les incertitudes autour de la quantité de fonte de la calotte glaciaire contribuant à l'élévation du niveau de la mer aient été réduites. Malheureusement, ce n'est pas ce que nous avons trouvé. Ce que nous avons constaté, c’est une gamme de résultats futurs qui vont de mal en pis.

L'élévation du niveau de la mer pourrait déplacer des millions de personnes en deux générations Niveau de la mer reconstruit pour les dernières années 2500. Notez l'augmentation marquée du taux depuis environ 1900 qui est sans précédent sur toute la période. Robert Kopp / Kopp et al. (2016), Auteur fourni

Incertitude croissante

Nous avons réuni des experts de 22 aux États-Unis et au Royaume-Uni dans 2018 et avons combiné leurs jugements. Les résultats donnent à réfléchir. Plutôt que de réduire l'incertitude quant au comportement futur de la calotte glaciaire au cours des six dernières années, elle s'est accrue.

Si l'augmentation de la température globale reste inférieure à 2 ° C, la meilleure estimation des experts concernant la contribution moyenne des inlandsis au niveau de la mer était de 26cm. Ils ont toutefois conclu qu'il y avait X% de chances que la contribution atteigne 5cm.

Si ceci est combiné aux deux autres facteurs principaux qui influent sur le niveau de la mer - la fonte des glaciers dans le monde et la dilatation de l'eau des océans à mesure qu'il se réchauffe - l'élévation moyenne du niveau de la mer à l'échelle mondiale pourrait alors dépasser le mètre 2100. Si cela devait se produire, de nombreux petits États insulaires connaîtront leur situation actuelle, une fois tous les cent ans. inonder tous les jours et devenir inhabitable.

L'élévation du niveau de la mer pourrait déplacer des millions de personnes en deux générations Une crise de réfugiés climatiques pourrait éclipser toutes les migrations précédentes forcées. Punghi / Shutterstock

Pour un scénario de changement climatique plus proche du statu quo - où notre trajectoire actuelle de croissance économique se poursuit et que les températures mondiales augmentent de 5 - les perspectives sont encore plus sombres. La meilleure estimation des experts dans ce cas est 51cm d'élévation du niveau de la mer provoquée par la fonte des glaciers par 2100, mais avec 5% de chance que l'élévation du niveau de la mer dépasse de deux mètres par 2100. Cela a le potentiel de déplacer des personnes 200m.

Essayons de mettre cela dans son contexte. La crise des réfugiés syriens aurait provoqué environ un million de personnes émigrent en Europe. Cela s'est produit sur plusieurs années plutôt que sur un siècle, ce qui a laissé beaucoup moins de temps aux pays pour s'ajuster. Néanmoins, l'élévation du niveau de la mer provoquée par une migration de cette taille pourrait menacer l'existence d'États-nations et engendrer un stress inimaginable sur les ressources et l'espace. Il est temps de changer de cap, mais pas beaucoup, et plus on tarde, plus cela devient difficile, plus la montagne doit être grande.

A propos de l'auteur

Jonathan Bamber, professeur de géographie physique, Université de Bristol et Michael Oppenheimer, professeur de géosciences et affaires internationales, L'Université de Princeton

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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