Pourquoi les niveaux de la mer montent-ils si inégalement?

Pourquoi les niveaux de la mer montent-ils si inégalement?

Les scientifiques savent que le niveau de la mer a augmenté davantage à certains endroits au cours du siècle dernier qu'à d'autres. Ils ont monté plus rapidement le long des États du centre du littoral de l'Atlantique, en particulier près du cap Hatteras et de la baie de Chesapeake, par rapport au nord le long du golfe du Maine et au sud le Atlantique sud. Mais pourquoi?

"L'élévation du niveau de la mer nous concerne tous", a déclaré Chris Piecuch, assistant scientifique à la Woods Hole Oceanographic Institution et auteur principal d'un nouveau étude récemment publié dans la revue La nature c'est ce qui explique les variations de l'élévation du niveau de la mer sur la côte est. «Ceux d'entre nous qui vivent sur la côte ressentent et continueront à ressentir plus intensément ses effets. Mais même ceux qui ne vivent pas sur la côte en ressentiront les effets. À l'avenir, au cours des siècles à venir, plusieurs mètres de hausse globale du niveau de la mer sont possibles. Et même si la nature des tempêtes ne change pas à l'avenir, la "base" plus haute de la montée des mers aggravera l'impact des tempêtes côtières. L'élévation du niveau de la mer va venir aggraver la situation. "

Piecuch et ses collègues attribuent l'élévation «inégale» du niveau de la mer à l'est à un phénomène connu sous le nom de «rebond post-glaciaire».

Il y a des milliers d'années, de grandes nappes de glace recouvraient de vastes régions du nord de l'Amérique du Nord, y compris de grandes étendues du Canada et du nord-est des États-Unis. En conséquence, parce que les couches de glace étaient si massives et lourdes, elles ont alourdi la croûte terrestre et l’ont fait couler directement sous la couche de glace. «En conséquence, les endroits situés autour des bords ou à la périphérie de cette couche de glace ont été levés», a expliqué Piecuch. «C'est une analogie imparfaite, mais vous pouvez peut-être penser à une balançoire. Lorsque vous vous asseyez à l’un des bouts de la bascule, il tombe, alors que l’autre extrémité de la bascule monte. Encore une fois, c'était la photo il y a des milliers d'années. "

Dans l’intervalle, les plaques de glace ont fondu, réduisant le poids. En conséquence, les zones anciennement affaissées sous ce poids massif pourraient se détendre et s'élever, tandis que les zones autour des bords qui étaient auparavant levées ou gonflées ont sombré, a-t-il déclaré. "La bascule est à nouveau utile ici", a-t-il déclaré. "Si vous imaginez que vous quittez la bascule maintenant, la fin sur laquelle vous étiez assis peut remonter, alors que l'autre fin diminue maintenant."

Bien que les couches de glace aient disparu par 7,000 il y a quelques années, la reprise du rebond post-glaciaire se poursuit à ce jour, a-t-il déclaré. "Parce que la Terre réagit si progressivement - et ressent en quelque sorte encore le dernier âge glaciaire -, l'invisibilité" inverse "se poursuit, avec des terres en mouvement à certains endroits et à d'autres en descendant", a-t-il déclaré. «Et c’est ce mouvement terrestre spatialement variable qui donne l’effet de différents taux d’élévation du niveau de la mer en différents endroits de la côte est.»

Alors que les différences sur la côte Est sont principalement dues au rebond post-glaciaire naturel, les effets exacerbants du changement climatique sont "généralement ressentis partout sur la côte est", a-t-il déclaré. «Les océans se réchauffent et se dilatent thermiquement, la glace terrestre fond et l’eau s’écoule dans l’océan, ce qui provoque l’élévation du niveau de la mer. Nous savons que l’augmentation du niveau de la mer au cours du siècle dernier a été plus rapide qu’au cours des trois derniers millénaires, que le niveau de la mer n’aurait pas augmenté presque autant que nous l’avons observée sans l’influence humaine, et nous savons que - même au cours des dernières années 25 - le taux d’élévation global du niveau de la mer s’est accéléré. Ces preuves, ainsi que d’autres, nous disent que ce qui s’est passé récemment est inhabituel et anormal. Et, sur la base de notre meilleure compréhension de la science, nous ne pouvons que prévoir que les choses continueront à s'accélérer et que les problèmes d'impacts côtiers s'aggraveront. "

Pour comprendre pourquoi le niveau de la mer avait augmenté plus rapidement au cours des dernières années 100 dans des zones telles que la base navale de Norfolk en Virginie et les Banques extérieures en Caroline du Nord, Piecuch et son équipe ont recueilli des mesures du marégraphe du niveau de la mer, des données satellitaires GPS montrant l'étendue - les mouvements terrestres au fil du temps et la présence de fossiles dans les sédiments des marais salants, un record du niveau de la mer côtière passée. Ils ont combiné ces données d'observation à des modèles géophysiques complexes - ce qui n'a pas été fait auparavant, ont-ils déclaré - pour une interprétation plus complète des changements du niveau de la mer depuis 1900.

Ils ont constaté que le rebond post-glaciaire expliquait l'essentiel de la variation de l'élévation du niveau de la mer le long de la côte est. Mais même après avoir éliminé le facteur de rebond post-glaciaire, "les tendances du niveau de la mer [ont] constamment augmenté depuis le Maine jusqu'à la Floride", a déclaré Piecuch. «La cause pourrait être la fonte plus récente des glaciers et des inlandsis, l'extraction des eaux souterraines et la construction de barrages au cours du siècle dernier.

«Le niveau de la mer est un problème compliqué», a-t-il poursuivi. «De nombreux processus peuvent conduire à une élévation du niveau de la mer, par exemple des processus géologiques tels que le rebond post-glaciaire, qui aggravent le problème du changement climatique et de ses impacts sur la côte. Une des choses utiles dans notre étude est que, pour la côte est, nous avons identifié une partie du problème. Et, comme ce problème se développe sur de très longues périodes, nous pouvons nous attendre à prédire cette composante de la hausse du niveau de la mer dans des siècles. Mais, bien sûr, cela ne dit rien sur les autres parties du problème de l'élévation du niveau de la mer, par exemple, en raison de la fonte des glaces en cours et du réchauffement de l'océan. "

Son étude tente de renforcer les connaissances scientifiques sur les facteurs en cause, ce qui devrait «nous aider à comprendre comment et pourquoi ils vont se projeter dans l'avenir, à un endroit et pour un horizon temporel donnés», a-t-il déclaré. «Bien que ces études ne puissent pas endiguer la montée des marées, elles peuvent nous fournir les meilleures informations possibles pour nous aider à anticiper les impacts sur nos côtes.»

Certes, des incertitudes demeurent. "Nous essayons toujours de comprendre à quel point et à quelle vitesse le niveau de la mer augmentera à l'avenir", a-t-il déclaré. Néanmoins, les nouvelles seront presque certainement mauvaises. "Il n'y a vraiment pas de bonnes histoires ici", a-t-il déclaré. «Aucun scénario physiquement plausible ne fera baisser le niveau de la mer au niveau mondial. Ils vont certainement continuer à augmenter, très probablement à un rythme accéléré, pendant des décennies et des siècles dans le futur. »

Cet article a paru sur NexisMedia

A propos de l'auteur

Marlene Cimons écrit pour Nexus Media, fil de presse sous contrat couvrant le climat, l’énergie, les politiques, l’art et la culture.

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