Pourquoi tant de personnes vivent encore dans des villes sujettes aux inondations?

Pourquoi tant de personnes vivent encore dans des villes sujettes aux inondations?
Vue aérienne d'une inondation à la Nouvelle-Orléans (photo de la Garde côtière américaine).
Crédit photo: johnmcq / Flickr, CC BY-NC

Au cours des dernières années 30, les inondations ont tué plus de 500,000 personnes dans le monde, et déplacé environ 650m plus. Dans un document publié par le Center for Economic Performance, nous avons examiné pourquoi tant de personnes sont touchées par des inondations dévastatrices. Nous avons examiné les grandes inondations 53, qui ont touché plus de villes 1,800 dans les pays 40, de 2003 à 2008. Chacune de ces inondations a déplacé au moins 100,000 de leurs maisons.

Bien sûr, une partie du problème est que de nombreuses villes ont été construites à l'origine près des rivières et des côtes. Pendant longtemps, les résidents de ces villes ont bénéficié de réduction des coûts de transport, parce qu'ils étaient proches des ports et du commerce qui s'y déroulait. Mais aujourd'hui, le transport terrestre moderne rend souvent ces avantages historiques obsolètes, car de plus en plus de villes dépendent des autoroutes et des chemins de fer plutôt que des ports.

Un problème croissant

Pourtant, l'histoire n'est pas la seule raison pour laquelle les zones inondables sont surpeuplées. D'une part, l'élévation du niveau de la mer et le changement climatique mettent plus de résidents dans les villes à risque. De plus, de nouvelles maisons sont encore construites dans des zones inondables du monde entier.

C'est en grande partie parce que les promoteurs privés ne supportent pas le coût social total de la construction de terres bon marché dans les plaines inondables. Au lieu de cela, les gouvernements pied une grande partie de la facture pour la construction et le maintien des défenses contre les inondations.

En conséquence, les promoteurs ne prennent pas le risque de construire des maisons dans des zones sujettes aux inondations, et beaucoup de personnes à la recherche de nouvelles maisons pour leurs familles emménagent dans ces bâtiments. Et ainsi, la population mondiale à risque d'inondation Ça continue a grandir.

Pour contenir ce problème social important et croissant, nous devrions, à tout le moins, renforcer le contrôle de la construction dans les zones sujettes aux inondations. Ou, mieux encore, les constructeurs d'habitations qui insistent pour construire de nouvelles maisons dans les plaines inondables devraient être obligés de supporter tous les coûts qu'ils imposent à la société à long terme.

Les villes reviennent

Une autre partie du problème est que les gens continuent de vivre dans des endroits sujets aux inondations, même après de grandes inondations. Il n'y a pas de mouvement généralisé vers des zones plus sûres.

Les zones urbaines de faible altitude sont frappées par de grandes inondations environ trois à quatre fois plus souvent que les autres zones urbaines. C'est en partie parce que certaines zones de faible altitude sont proches des côtes et des rivières. Mais en fait, notre étude a révélé que le risque d'inondation à grande échelle est toujours plus élevé dans les zones de basse altitude, même après que nous ayons ajusté pour la proximité de ces commodités.

Malgré ce risque plus élevé d'inondation, les zones urbaines de faible densité concentrent plus d'activité économique que les zones urbaines plus sûres. Cela est vrai même dans les parties du monde sujettes à des précipitations extrêmes, telles que les bassins des grands fleuves d'Asie du Sud, où le risque d'inondation à grande échelle est particulièrement élevé. Il est vrai que les agriculteurs de ces régions profitent parfois des sols inondables, mais généralement pas des citadins.

Business as usual après les inondations au Vietnam.
Business as usual après les inondations au Vietnam.
Aide humanitaire et protection civile de l'UE / Flickr, CC BY-SA

Lorsque les villes sont dévastées par de grandes inondations, les zones de basse altitude subissent plus de dégâts que les autres zones. Mais, comme d'autres parties des villes inondées, les zones de basse altitude se rétablissent rapidement. Vous pouvez penser que cette reprise est une bonne nouvelle. Mais malheureusement, cela signifie que l'activité économique ne se déplace pas vers des zones plus sûres, de sorte qu'elle reste menacée par la prochaine grande inondation.

Et bien sûr, les chances d'être à nouveau frappé par une grande inondation sont plus élevées pour les villes qui ont déjà été inondées auparavant - de sorte que le cycle des inondations se répète.

Nous ne disons pas que le risque croissant d'inondations devrait inciter les gens à abandonner les villes prospères. Mais le schéma des grandes inondations répétées est commun même dans les zones économiquement marginales, où les arguments en faveur de la vie dans les plaines inondables ne sont pas toujours convaincants. Dans notre étude, nous avons constaté que même les villes sujettes aux inondations à grande échelle contiennent souvent des zones d'élévation plus élevées qui sont plus sûres, et c'est là que de nouvelles constructions devraient avoir lieu.

L'inondation est un problème dévastateur et récurrent qui afflige de nombreuses villes du monde. Nous avons besoin de meilleures politiques pour garantir que nous ne subventionnons pas à tort les nouvelles constructions dans les plaines inondables, de sorte que le problème des inondations ne s'aggrave pas - surtout lorsque le niveau de la mer augmente.

Auteurs: Guy Michaels, professeur agrégé, London School of Economics and Political Science

Cet article a paru sur The Conversation

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