Comment les changements climatiques doublent les feux de forêt américains

Comment les changements climatiques doublent les feux de forêt américains

Un pompier s'attaque à un incendie dans la forêt nationale de Klamath en Californie. Image: Kari Greer / US Forest Service via Flickr

Une nouvelle étude révèle que le réchauffement climatique causé par l'homme est à l'origine d'une augmentation incessante des incendies de forêt aux États-Unis.

Le changement climatique a déjà doublé le nombre de feux de forêt dans l'ouest des États-Unis depuis les 1980 - et c'est une tendance qui continuera à augmenter, selon de nouvelles recherches.

L'étude indique que l'augmentation des températures et de l'aridité aspire l'humidité des plantes, des arbres, de la végétation morte sur le sol et le sol, et fait partie d'une tendance mondiale des incendies de plus en plus importants.

Les scientifiques de l'Université de Columbia Observatoire de la Terre Lamont-Doherty blâmer fermement le changement climatique induit par l'homme - une déclaration significative dans un pays où de nombreux partisans républicains refusent toujours d'accepter que la combustion de combustibles fossiles provoque le réchauffement climatique.

Il y a eu un débat animé sur la question, et les scientifiques clarifient dans la recherche publié dans le journal Proceedings of the National Academy of Science qu'ils voulaient régler l'argument.

De plus grandes années de feu

«Peu importe les efforts que nous déployons, les feux vont continuer à grossir, et la raison en est vraiment claire», explique Park Williams, co-auteur de l'étude, bioclimatologue à l'Observatoire de la Terre. "Le climat dirige vraiment le spectacle en termes de ce qui brûle. Nous devrions nous préparer pour de plus grandes années de feu que celles familières aux générations précédentes. "


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Les feux de forêt dans l'ouest des États-Unis ont commencé à augmenter dans les 1980 - selon la superficie brûlée, le nombre de grands feux et la durée de la saison des feux. Les augmentations se sont poursuivies et, bien qu'il y ait un certain nombre de facteurs contributifs, l'étude conclut qu'au moins 55% de l'augmentation est attribuable au changement climatique causé par l'homme.

"Beaucoup de gens lancent les mots changement climatique et feu - en particulier, les chefs de pompiers et le gouverneur de Californie l'année dernière ont commencé à appeler cela la nouvelle", explique l'auteur principal de l'étude, John Abatzoglou, professeur agrégé de géographie à la Université de l'Idaho. "Nous voulions mettre quelques chiffres dessus."

Depuis 1984, les températures dans les forêts de l'ouest des États-Unis ont augmenté de 1.5 ° C (2.7 ° F), et l'aridité qui en résulte a causé des incendies de forêt à travers 16,000 miles carrés supplémentaires qu'ils auraient autrement - une superficie plus grande que Massachusetts et Connecticut combinés.

"Les incendies vont continuer à grossir - le climat fait vraiment tourner le spectacle en termes de ce qui brûle"

Williams et Abatzoglou disent que leurs recherches ne prennent pas en compte certains facteurs qui pourraient être des ramifications du réchauffement climatique, et qu'ils peuvent donc sous-estimer l'effet.

Ceux-ci comprennent des millions d'arbres tués au cours des dernières années par des coléoptères qui préfèrent un temps plus chaud, et des déclins de l'humidité du sol au printemps causés par la fonte des neiges plus tôt. Il y a aussi des preuves que foudre - l'étincelle initiale habituelle des feux de forêt - peut augmenter avec le réchauffement climatique.

L'augmentation globale des feux de forêt depuis les 1980 est considérablement plus importante que ce que les chercheurs attribuent uniquement au changement climatique; le reste est dû à d'autres facteurs.

Un facteur a été une oscillation naturelle du climat à long terme au-dessus de l'océan Pacifique qui a éloigné les tempêtes de l'ouest des États-Unis.

Un autre est la lutte contre les incendies elle-même. En éteignant constamment les incendies, les autorités ont autorisé les zones «épargnées» à accumuler plus de combustible sec, qui s'enflammerait plus tard et causerait des flambées de plus en plus catastrophiques.

Lutter contre les feux de forêt

Les coûts de la lutte contre les incendies de forêt ont considérablement augmenté, et le gouvernement fédéral a dépensé à lui seul plus de 2.1 milliards l'année dernière. "Nous voyons la conséquence d'une suppression des incendies très réussie, sauf que maintenant ce n'est plus aussi réussi", dit Abatzoglou.

Les incendies de toutes sortes ont augmenté dans le monde entier, souvent avec connexion climatique suspectée. Beaucoup de gens voient un énorme incendie qui a ravagé une partie de la ville de Fort McMurray, au nord de l'Alberta, au Canada, en mai dernier, à la suite d'une tendance au réchauffement qui assèche les forêts du nord.

Les incendies s'étendent même au-delà, dans le régions de la toundra, dans des endroits où les flammes n'ont pas été vues depuis des milliers d'années.

Les effets vont au-delà de la perte d'arbres et d'autres végétaux. Une étude 2012 estime que la fumée des incendies de forêt dans le monde entraîne des effets à long terme sur la santé qui tuent chaque année 340,000, principalement en Afrique subsaharienne et en Asie du Sud-Est.

Le carbone libéré dans l'air ajoute au fardeau des gaz à effet de serre déjà présents, produisant ainsi encore plus de réchauffement. Et la suie s'installe sur la neige et la glace les fait absorber plus de chaleur et fond plus rapidement. - Climate News Network

A propos de l'auteur

brun paulPaul Brown est le co-éditeur de Climate News Network. Il est un ancien correspondant de l'environnement pour le journal The Guardian et enseigne le journalisme dans les pays en développement. Il a écrit des livres 10 - huit sur des sujets environnementaux, dont quatre pour les enfants - et des scénarios écrits pour des documentaires télévisés. Il peut être atteint à [email protected]

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