Ces feux sont énormes, cachés et nuisibles. Que pouvons-nous faire?

Photo par Brad Lidell / USFWS (Flickr / Creative Commons)Photo par Brad Lidell / USFWS (Flickr / Creative Commons)

La tourbe fumante dégage des quantités massives de dioxyde de carbone et d'autres polluants, mais la recherche de solutions est en cours.

À la suite des incendies de forêt qui ont dévasté Fort McMurray, en Alberta, le mois dernier, un autre type d'incendie a peut-être commencé sous terre. La tourbe, un sol riche en carbone créé par une végétation partiellement décomposée et gorgée d'eau accumulée depuis plusieurs millénaires et qui a alimenté les mégaproductions indonésiennes à l'automne dernier, apparaît également dans les forêts boréales du Canada, de l'Alaska et de la Sibérie. Avec la chaleur intense des feux de Fort McMurray, «il y a de fortes chances que le sol de la région ait pu être enflammé», explique Adam Watts, écologiste du feu au Desert Research Institute, au Nevada.Environnement

Contrairement aux feux de forêt dramatiques près de Fort McMurray, les feux de tourbe se réchauffent lentement à basse température et se propagent sous terre, ce qui les rend difficiles à détecter, à localiser et à éteindre. Ils produisent peu de flammes et beaucoup de fumée, ce qui peut constituer une menace pour la santé publique, car la fumée se propage le long des terres et étouffe les villages et les villes voisins.

Bien qu'ils ne ressemblent à rien, les feux de tourbe sont les «plus grands feux de la terre».Et bien qu'ils ne ressemblent à rien, les feux de tourbe sont «les plus grands incendies de la planète», affirme Guillermo Rein, chercheur sur les feux de tourbe à l'Imperial College, au Royaume-Uni. Depuis les 1990, les pratiques indonésiennes de défrichage-brûlis qui défrichent les forêts pour l'agriculture ont souvent conduit à des incendies qui deviennent incontrôlables à cause de la tourbe. L'Indonésie a plus de 200,000 kilomètres carrés (77,000 miles carrés) de tourbières qui sont en moyenne 5.5 mètres (18 pieds) de profondeur et dans certains endroits jusqu'à 20 mètres (66 pieds) de profondeur. «Ils sont très difficiles à éteindre parce qu'ils sont profonds», explique Robert Gray, un écologiste indépendant du feu basé à Chilliwack, en Colombie-Britannique.

On pense que les forêts boréales contiennent 30 fois plus de tourbe que l'Indonésie. Parce qu'ils peuvent couver pendant des semaines et des mois, parfois même rester actif sous terre tout au long des hivers froids du nord, les feux de tourbe émettent en moyenne l'équivalent de 15 pourcentage des émissions anthropiques de gaz à effet de serre par an, selon Rein - carbone qui a pris des milliers d'années à séquestrer.

Les feux de tourbe détruisent également l'habitat essentiel des espèces menacées telles que les orangs-outans; le brouillard qu'ils créent a des conséquences sur les températures de surface, car il peut bloquer la lumière du soleil et les précipitations, car cela peut perturber la formation des nuages. Ces impacts négatifs des feux de tourbe et leur persistance exigent des technologies modernes pour mieux les détecter et les combattre.

Quand la solution de la nature ne vient pas

La tourbe immaculée est protégée du feu car elle est saturée d'eau. «En année normale», dit Gray à propos de la tourbe sous la forêt boréale, «il fait trop humide pour brûler». Mais quand la tourbe s'assèche, soit en raison de la neige insuffisante de l'hiver précédent ou des décennies de déforestation tourbière drainant pour le rendre approprié pour l'agriculture, il devient inflammable.


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La solution de la nature à ce problème est les pluies torrentielles qui peuvent complètement inonder la tourbière. Quand ils ne viennent pas, éteindre les feux de tourbe exige encore des quantités massives d'eau qui peuvent être difficiles à transporter profondément dans une forêt. Selon Watts, l'une des stratégies mises en place par l'homme consiste à stimuler la pluie par l'ensemencement des nuages, une technique utilisée aux États-Unis pour produire de la neige dans les montagnes afin de garantir un approvisionnement en eau adéquat. Guidés par les prévisions météorologiques, les pilotes volent des avions dans les nuages ​​près des fronts d'orage et des solutions de pulvérisation d'iodure d'argent qui agissent comme des particules de poussière pour que la vapeur d'eau s'accrochent et se transforment en pluie. Parfois, comme en Indonésie l'automne dernier, l'ensemencement des nuages ​​échoue parce qu'il n'y a pas assez d'humidité dans l'atmosphère. Mais avec la bonne combinaison de prévisions, d'ensemencement et un peu de chance, dit Watts, l'ensemencement des nuages ​​peut être efficace dans la lutte contre les feux de tourbe, car il peut fournir la quantité d'eau nécessaire.

Détecter et agir tôt sur les feux de tourbe est «extrêmement important» car s'ils deviennent trop gros, aucun autre approvisionnement en eau que la pluie n'est suffisant pour les combattre. Une autre approche pour lutter contre les feux de tourbe est de s'attaquer au réseau de tunnels étroits qui fournissent des nutriments dans la tourbe gorgée d'eau, mais permettent également à l'oxygène d'atteindre les feux souterrains. Rein dit que certains ont proposé de rendre la tourbe moins vulnérable au feu en détruisant les tunnels par compression - comme en Malaisie où les tourbières ne brûlent pas autant qu'en Indonésie voisine - mais cela signifie aussi détruire l'intégrité écologique de la tourbière, créant une situation qu'ils perdent leur capacité à soutenir la forêt ci-dessus.

L'importance d'être précoce

Rein dit que détecter et agir tôt sur les feux de tourbe est "extrêmement important" parce que s'ils deviennent trop gros, aucun autre approvisionnement en eau autre que la pluie n'est suffisant pour les combattre. Mais la détection précoce et l'action sont également extrêmement difficiles. Selon Rein, la fumée peut s'échapper d'une sortie loin de l'endroit où elle a été produite, ce qui signifie que la fumée n'est pas toujours un bon indicateur de l'endroit où combattre l'incendie. Les pompiers doivent généralement chercher des indices visuels comme des plantes en train de mourir ou des dépressions dans le sol indiquant où la tourbe a déjà brûlé.

Les satellites programmés pour détecter les incendies de forêt à haute température échouent quand il s'agit de feux de tourbe, dit Rein, parce que les feux de tourbe ne sont pas assez chauds. Rein a récemment reçu une subvention de cinq ans, d'un montant de 2 millions d'euros, du Conseil européen de la recherche pour mettre au point un système d'alerte rapide aux incendies de tourbe. Il essaie de caractériser les empreintes thermiques des feux de tourbe en reproduisant de petits feux de tourbe dans le laboratoire et en utilisant des caméras infrarouges pour enregistrer la chaleur émise. Il espère utiliser ses découvertes pour calibrer les satellites spécifiquement pour les feux de tourbe, tout comme certains capteurs de mouvement sont calibrés pour détecter le rayonnement infrarouge propre aux humains.

Rein recueille également les gaz produits à partir de ses expériences et les analyse pour des motifs qui pourraient devenir des signes révélateurs d'un feu de tourbe croissant. Par exemple, les rapports du monoxyde de carbone ou des composés organiques volatils au dioxyde de carbone peuvent être utilisés pour faire la différence entre les émissions provenant des feux de tourbe et celles provenant des moteurs à combustion ou des centrales électriques. Ces modèles pourraient ensuite être appliqués à des capteurs de gaz portatifs ou à des analyseurs de gaz placés dans des drones, des avions ou des bâtiments dans les villages et les villes avoisinantes pour aider à détecter les feux de tourbe.

Ajout de retardateurs de feu

Une fois trouvé, un problème à éteindre les feux de tourbe est que le sol tourbeux repousse l'eau quand il devient très sec, dit Watts. Pensez à la façon dont l'eau s'accumule au-dessus du sol dans une plante en pot qui a été négligée pendant trop longtemps. L'eau doit être capable de percer la surface du sol pour atteindre les feux souterrains.

Des feux de tourbe dans une zone traitée avec de la tourbe FireX ont été éteints et étaient toujours éteints huit jours plus tard, tandis que les zones adjacentes non traitées continuaient à couver.Ajout d'un retardateur de feu à l'eau pourrait aider à rendre l'eau plus efficace à ce sujet. Un exemple est Peat FireX, une poudre à base de plantes développée dans 2012 par Steve Sinunu, PDG de EnvironX Solutions au Texas. Lorsqu'il est dissous dans l'eau, il perturbe les fortes liaisons hydrogène entre les molécules d'eau, ce qui facilite la pénétration de l'eau dans le sol. Lorsque la solution pénètre dans le sol, elle enrobe la tourbe pour la protéger du feu. Quand il atteint les feux, une réaction chimique est déclenchée dans la solution qui absorbe rapidement la chaleur des incendies, les refroidissant et les éteignant. Dans 2014, des tests effectués en Malaisie par EnvironX ont montré que les feux de tourbe une zone traitée avec Peat FireX a été éteinte et étaient encore éteints huit jours plus tard, tandis que les zones adjacentes non traitées continuaient à couver.

Après utilisation, dit Sinunu, Peat FireX se décompose dans le sol pour devenir un engrais; La Direction de la protection contre les incendies du Bureau de l'agriculture et des forêts de la Louisiane, qui utilise Peat FireX dans la lutte contre les incendies, a écrit qu'un «facteur à noter est sa base écologique. Le sous-produit restant de l'utilisation du produit est fondamentalement un engrais «azote». »Plus tôt cette année, le gouvernement indonésien a adopté Peat FireX comme arme contre les feux de tourbe, selon Steve Sinunu et une société indépendante à Singapour qui a aidé EnvironX avec le gouvernement indonésien.

Bien que de tels efforts puissent s'avérer des solutions prometteuses une fois que les feux de tourbe ont commencé, ils ne vont pas à la racine du problème, particulièrement dans des endroits comme l'Indonésie. Là, des solutions économiques seront nécessaires pour fournir aux résidents des alternatives à l'utilisation du feu pour défricher des terres pour l'agriculture. Mais dans un futur où le changement climatique continuera à créer des conditions mieux adaptées au feu, il faudra probablement combiner des mesures de prévention améliorées, des activités de détection et de lutte contre les incendies pour combattre ces feux invisibles. Voir la page d'accueil Ensia

Cet article a paru sur Ensia

A propos de l'auteur

XiaoZhi Lim est un journaliste scientifique indépendant basé à Singapour. Diplômée du programme de reportage scientifique de l'Université de Boston, elle couvre la chimie, l'énergie, les matériaux et l'environnement. twitter.com/limxiaozhi dothemoleculedance.com


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