Le glacier de l'Antarctique de l'Est autrefois stable peut ne pas être

Totten glacier: devrait fondre beaucoup plus vite que prévu. Image: Esmee van Wijk / Division antarctique australienneTotten glacier: devrait fondre beaucoup plus vite que prévu. Image: Esmee van Wijk / Division antarctique australienne

Un énorme glacier dans les déchets gelés de l'Antarctique de l'Est, une région autrefois considérée comme stable, pourrait fondre beaucoup plus vite que prévu, selon les scientifiques.

L'un des grands glaciers de l'Antarctique pourrait devenir instable si le réchauffement climatique se poursuit au rythme actuel. Au fur et à mesure que les mers chaudes lavent la banquise, la masse de glace terrestre pourrait commencer à se retirer, franchir un seuil critique dans le siècle actuel puis retirer 300 kilomètres à l'intérieur des terres.

Ce faisant, il déverserait d'énormes quantités d'eau dans les océans: assez pour élever le niveau de la mer à l'échelle mondiale par les compteurs 2.9 et menacer les villes qui abritent des milliards.

Et voici la mauvaise nouvelle: les glaciologues savent depuis des décennies que les calottes glaciaires de l'Antarctique occidental sont instables. Mais le glacier Totten fait partie de la calotte glaciaire de l'Antarctique de l'Est, une masse de glace que la plupart des chercheurs croyaient stable et ne risquaient pas de perdre beaucoup de glace, même dans un monde qui se réchauffe.

Des scientifiques d'Australie, de Nouvelle-Zélande, des États-Unis et de Grande-Bretagne reportage dans Nature qu'ils ont exploré la géologie sous-jacente du glacier Totten pour dresser un tableau de son avance et de sa retraite sur plusieurs millions d'années.

Plus grande vulnérabilité

"La preuve qui se dégage est de peindre une image de l'Antarctique de l'Est étant beaucoup plus vulnérable à un environnement de réchauffement que nous le pensions", a déclaré Martin Siegert, co-directeur du Grantham Institute à l'Imperial College de Londres. "C'est quelque chose dont nous devrions nous inquiéter.

«Le glacier Totten est en train de perdre de la glace maintenant, et l'eau chaude de l'océan qui cause cette perte a le potentiel de ramener le glacier vers un endroit instable.


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L'identification d'un point faible dans le bastion de l'eau gelée qui englobe l'Antarctique de l'Est est nouvelle. Mais l'alarme sur le taux de fonte et le potentiel de changement à travers le dernier continent en grande partie inhabité du monde ne l'est pas.

Au cours des dernières années, les chercheurs ont mis en évidence l'effet insidieux du réchauffement des courants marinset identifié dangers immédiats aux glaciers de la région antarctique de l'Ouest qui se réchauffe rapidement.

"Le glacier Totten n'est qu'un débouché pour la glace de la calotte glaciaire de l'Antarctique de l'Est, mais il pourrait avoir un impact énorme"

Ils ont, dans des études séparées, averti que les climatologues sous-estimé le rythme du changement et même des scénarios proposés dans lesquels la perte de glace sur tout le continent pourrait devenir inexorable.

Mais personne ne s'attendait à ce que l'une de ces choses se produise, ou même commence à se produire, dans une vie humaine. Même dans un monde qui se réchauffe rapidement, l'Antarctique restera l'endroit le plus froid de la Terre, gainé de 30 millions de kilomètres cubes de glace, contenant 70% de l'eau douce de la planète, une masse si vaste que - si elle fondait entièrement - les niveaux de la mer augmenteraient de 60 mètres.

La dernière étude suggère que la fusion rapide pourrait commencer au cours du prochain siècle.

«Le glacier Totten n'est qu'un débouché pour la glace de la calotte glaciaire de l'Antarctique de l'Est, mais il pourrait avoir un impact énorme», a déclaré le professeur Siegert. "L'inlandsis de l'Antarctique de l'Est est de loin la plus grande masse de glace sur Terre, de sorte que tous les petits changements pourraient avoir une grande influence à l'échelle mondiale." - Climate News Network

A propos de l'auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères.

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