Pourquoi l'impact des nuages ​​sur le climat n'est pas simple

Coucher de soleil nuageux à Phuket, en Thaïlande: ce que les nuages ​​font pour le climat est encore incertain. Image: 29cm via Wikimedia Commons

La question éternelle de la façon dont les nuages ​​affectent le climat de la Terre prend une autre tournure, une étude s'attendant à un refroidissement et une autre à l'inverse.

Les scientifiques viennent de recevoir de nouvelles preuves sur l'impact du climat des nuages ​​tropicaux sur les taux de réchauffement de la planète, et doivent donc être pris en compte dans les simulations informatiques du changement climatique au cours du prochain siècle.

Confusément, une étude indique que les nuages ​​tropicaux minces à hauteur 5km sont beaucoup plus communs que prévu, et ont un effet de refroidissement important sur le climat.

L'autre suggère que lorsque le monde se réchauffera, il y aura moins de nuages ​​de bas niveau, qui refléteront donc moins de lumière dans l'espace et peut-être pousser les températures mondiales à 2.3 ° C au-dessus de la moyenne pour la plupart de l'histoire humaine.

Les résultats ne sont pas contradictoires: le premier, en Communications Nature, aborde les preuves dérivées de l'étude spatiale des nuages ​​à mi-niveau en ce moment. La seconde, dans l'American Meteorological Society Journal of Climate, examine les changements dans le temps de la prévalence des nuages ​​aux niveaux inférieurs.

Imprévisible

Ce que les deux journaux font est de rappeler que le climat est une machine complexe et que, comme l'aurait dit le grand physicien danois Niels Bohr, la prédiction est très difficile, surtout pour l'avenir.

Pour l'étude Nature Communications, Quentin Bourgeois du Centre Bolin pour la recherche climatique à l'Université de Stockholm et ses collègues ont utilisé des instruments spatiaux et des modèles numériques pour observer les nuages ​​de niveau intermédiaire dans les tropiques et ont trouvé que leur effet de refroidissement pourrait être aussi important que le réchauffement induit par les cirrus. nuages ​​à haut niveau.

Comme les nuages ​​couvrent plus de 70% de la surface de la Terre à n'importe quel moment et que différents types de nuages ​​ont un impact différent sur le climat, il n'est pas surprenant que l'effet global de la couverture nuageuse soit un casse-tête.

Une étude a suggéré des chercheurs surestimer l'effet de refroidissement des nuages. Un autre a attribué le dégel dramatique de la calotte glaciaire du Groenland dans 2012 aux nuages, tandis que d'autres études se sont concentrées sur explorer les mécanismes la dynamique de la formation des nuages. Donc, les deux études représentent de petits morceaux d'un puzzle géant atmosphérique.

"La sensibilité au climat est plus vraisemblablement située dans la moitié supérieure des estimations précédentes, probablement autour de quatre degrés"

Pour l'étude Journal of Climate, deux scientifiques de l'Institut fédéral suisse de technologie, généralement connu sous le nom de ETH Zurich, a étudié 15 années de données de radiomètre à partir de satellites Nasa. Ceux-ci mesurent en permanence la quantité de lumière solaire réfléchie dans l'espace, et les variations dans les données ont montré que, par le passé, il y avait moins de nuages ​​de basse altitude que dans les années plus fraîches.

Il s'ensuit que, à mesure que le monde se réchauffe, la couverture nuageuse à cette altitude aura tendance à s'amincir. L'étude suggère, pas pour la première fois, que les nations 195 qui à Paris en décembre accepté de contenir le réchauffement climatique à moins de 2 ° C ont fixé un objectif ambitieux.

Toutes les données d'observation de cette étude suggèrent que si le dioxyde de carbone dans l'atmosphère double, alors les températures globales moyennes augmenteront considérablement. Les chercheurs aiment appeler cela sensibilité au climat.

"Il est très peu probable que la sensibilité au climat soit inférieure à 2.3 ° C", a déclaré Tapio Schneider, un des auteurs. "La sensibilité au climat est plus vraisemblablement située dans la moitié supérieure des estimations précédentes, probablement autour de quatre degrés." - Climate News Network

A propos de l'auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères.

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