Les Alpes australiennes sont toujours fraîches, mais la chaleur est allumée

Chevaux sauvages à Pretty Valley, Bogong High Plains. James CamacChevaux sauvages à Pretty Valley, Bogong High Plains. James Camac

Pensez à un paysage australien et vous ne risquez pas d'imaginer des montagnes enneigées ou des prairies alpines. Mais c'est ce que vous trouverez au sommet des sommets du coin sud-est du pays.

Bien que relativement petits - couvrant environ 11,000 kilomètres carrés ou 0.15% du continent - ces écosystèmes alpins et subalpins ont une valeur naturelle exceptionnelle et fournissent des milliards de dollars d'avantages à la nation chaque année.

Ils sont relativement en bonne santé, mais font face à de nombreuses menaces. Cependant, leur santé dans les décennies et les siècles à venir dépendra en grande partie de la façon dont nous traitons ces menaces maintenant.

Les principales zones alpines et subalpines de l'Australie sont les Snowy Mountains en Nouvelle-Galles du Sud, les hautes plaines de Bogong à Victoria et le centre et le sud-ouest de la Tasmanie. Ils se produisent au-dessus de 1,400-1,500m sur le continent, et 700-1,000m en Tasmanie.

Bien que les montagnes australiennes soient relativement basses selon les normes mondiales (le Mont Kosciuszko, le plus haut sommet du continent, ne dépasse que 2,228m au-dessus du niveau de la mer), il y a une vraie végétation alpine sans arbres au-dessus de la limite climatique.

Des zones sans arbres peuvent également se trouver dans la zone subalpine, juste en dessous de la limite des arbres, généralement dans les hautes plaines où des accumulations d'air froid ou d'eau empêchent les arbres de s'établir et de se développer.

Le climat alpin est froid, humide, neigeux et venteux, avec une courte saison de croissance. Les sols sont très organiques et peuvent contenir d'énormes quantités d'eau. Les plantes alpines sont courtes: principalement des herbes de neige formant des touffes, des herbes formant des rosettes comme des marguerites des neiges et des arbustes moulus.

Les communautés végétales dominantes sont les prairies, les herbiers, les landes et les complexes de zones humides riches en tourbe (Sphaigne). Les animaux sont principalement des invertébrés tels que les mites, les sauterelles et les fourmis.

Les Alpes australiennes sont extrêmement importantes pour la conservation, la production d'eau et les loisirs. La plupart des zones alpines se trouvent dans les parcs nationaux et abritent de nombreuses plantes et animaux uniques.

Il y a environ 700 plante alpine native espèce sur le continent, alors que certaines espèces animales sont extrêmement rares - il n'y a que 2,000 montagne pygmée opossums dans la nature.

Les principaux fleuves - tels que le Murray, le Murrumbidgee et le Snowy - commencent dans les Alpes. L'eau des bassins versants alpins vaut la peine A $ 9.6 milliards par an à l'économie australienne.

Des millions de personnes visitent chaque année pour camper, marcher, skier, monter et admirer le paysage. Les Alpes sont l'une des destinations touristiques de l'Australie "Paysages nationaux"Et l'industrie touristique locale vaut la peine des centaines de millions de dollars chaque année.

Très étudié

Les Alpes ont aussi une riche histoire d'étude scientifique, datant de botaniste célèbre Sir Ferdinand von Mueller dans les 1850. Pionniers de l'écologie alpine australienne, Alec Costin et Maisie Carr, a établi certains des premiers sites d'étude. La recherche continue à ce jour et inclut maintenant des projets internationaux de science du climat tels que le Expérience internationale de toundra et le Initiative mondiale de recherche sur les environnements alpins.

Ces découvertes scientifiques sur la flore et la faune alpines, et les facteurs qui les affectent, ont directement informé les pratiques de gestion des terres.

Nous savons maintenant que niveaux élevés de couverture végétale sont nécessaires pour protéger les bassins versants alpins; que les dommages de pâturage du bétail écosystèmes alpins; comment mieux mettre en œuvre désherbage rentable; comment mieux gérer Petites populations d'opossums pygmées de montagneEt que les grands incendies peu fréquents ne causent pas nécessairement un «désastre écologique».

Menaces existantes et émergentes

Hélas, les alpes font face à de multiples menaces, y compris le réchauffement climatique, les espèces envahissantes, les perturbations telles que le feu, la pression croissante des loisirs humains, et les idées malsaines sur la façon de gérer le haut pays.

Le climat a déjà changé. Depuis 1979, les températures moyennes pendant la saison de croissance dans les hautes plaines de Bogong augmenté par 0.4 ℃, tandis que les précipitations diminué de 6%. Depuis 1954, la profondeur et la durée du manteau neigeux dans la région de Kosciuszko diminué.

La hausse des températures est un problème sérieux car les Alpes australiennes sont des montagnes relativement basses et les espèces alpines, déjà à leurs limites de répartition, n'ont nulle part où aller. La végétation ligneuse peut augmenter - la limite des arbres peut augmenter et les arbustes se développeront probablement dans les prairies et les champs d'herbes, ce qui peut rendre le paysage plus enclin au feu.

Les écosystèmes alpins continentaux peuvent régénérer après de grands incendies. Mais la végétation alpine de Tasmanie est extrêmement sensible au feuet les incendies plus fréquents sont susceptibles de nuire à tous les écosystèmes alpins.

La menace du pâturage du bétail dans les écosystèmes alpins tous mais ont cessé. Cependant, les animaux et les plantes sauvages sont une menace évidente et deviendront plus difficiles à gérer à l'avenir sans une action concertée maintenant.

Les numéros de cheval et de cerf sont augmentant à une vitesse alarmante. Ces animaux occupent des habitats bien au-dessus de la limite des arbres. De nombreuses espèces de plantes exotiques ont envahi les Alpes au cours du dernier demi-siècle, une tendance susceptible d'être exacerbée par le réchauffement climatique.

Nous devons également nous méfier des idées et des pratiques inadaptées, en particulier celles qui concernent les avantages potentiels pour les alpes des grands animaux de pâturage non indigènes. On nous a dit à plusieurs reprises que "le pâturage alpin réduit les flammes" (Ce n'est pas) que le pâturage combiné à la combustion a "effectivement empêché l'érosion du sol"(ça n'a pas) et qu'une population de chevaux sauvages «viable et viable» peutcoexister"Avec l'environnement alpin (sûrement un oxymoron). Il peut y avoir de forts impératifs culturels derrière ces propositions, mais elles n'ont aucun fondement dans la science.

Cependant, il y a une raison d'espérer. Les Alpes australiennes sont sur le Liste du patrimoine national, qui est protégé par la loi fédérale.

Il y a aussi encore du temps. Le monde est agir sur le changement climatique. Certaines espèces peuvent s'adapter génétiquement, alors que certains changements probables à la végétation peuvent se produire lentement. Les scientifiques et les gestionnaires des terres travaillent ensemble pour anticiper et gérer le changement dans les Alpes.

Le changement est inévitable, mais avec suffisamment de recherche, d'imagination et d'action, notre grand pays offrira aux Australiens des avantages environnementaux de grande valeur pour les générations à venir.

A propos de l'auteur

Dick Williams, Professeur agrégé adjoint, Institut de recherche pour l'environnement et les moyens de subsistance, Université Charles Darwin et James Camac, Chercheur Postdoctoral

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

Livre connexe:

{amazonWS: searchindex = Livres; keywords = Australie; maxresults = 3}