Le passé fournit une leçon sur la façon dont les feuilles de glace s'effondrent

Le passé fournit une leçon sur la façon dont les feuilles de glace s'effondrent

L'Antarctique et le Groenland sont peut-être deux des endroits les plus reculés de la Terre, mais ce qui se passe dans ces deux vastes paysages peut avoir un impact significatif sur l'activité humaine plus loin.

Les changements récents observés dans le vaste calottes glaciaires Cela pourrait avoir de graves conséquences pour des millions de personnes dans le monde qui vivent dans les zones côtières. Ces calottes glaciaires stockent suffisamment d'eau pour élever le niveau de la mer de plus de 60 mètres, et il y a des signes très inquiétants sur leur stabilité, en particulier dans Antarctique de l'Ouest.

Le vrai problème réside dans le fait que les calottes glaciaires réagissent à l'augmentation de la température de l'air et de l'océan et contribuent à l'élévation du niveau de la mer, estimée actuellement autour de trois millimètres par an. Bien qu'il soit clair que les contributions de la feuille de glace à l'élévation du niveau de la mer ont accéléré dans le dernier une dizaine d'années, il y a beaucoup plus d'incertitude sur la façon dont les calottes glaciaires pourraient réagir à l'avenir. Avec un étude récente donnant des estimations allant de 60 centimètres à trois mètres par 2300. Et c'est juste de l'Antarctique.

Cette incertitude provient de la façon dont les nappes de glace perdent de la masse et transfèrent l'eau vers les océans. Au Groenland, les températures de l'air plus chaudes font fondre la surface de la calotte glaciaire, ce qui entraîne l'écoulement de l'eau dans l'océan. Mais en Antarctique, les températures sont si froides que très peu de la calotte glaciaire fond. Ruisseaux de glace

Alors, comment la glace de l'Antarctique fait-elle son chemin vers l'océan? La réponse réside dans flux de glace, Qui sont des zones de la couche de glace qui coulent beaucoup plus vite que la glace environnante à des centaines de mètres par an. Les coulées de glace, puis se déchargent de la glace dans l'océan sous la forme d'icebergs qui fondent finalement.

Les courants glaciaires peuvent être imprévisibles car ils peuvent allumer et éteindre et de changer leur position. Les mesures montrent qu'il y a environ 50 dans les principaux cours d'eau Antarctique, qui représentent environ 90% de la glace perdue chaque année.

Les courants glaciels rendent très difficile la prédiction des futurs changements dans les calottes glaciaires. Bien qu'il soit relativement facile d'estimer à quel point il pourrait y avoir plus de fonte si la température de l'air augmente d'environ 2 ° C, personne ne sait vraiment ce qu'il adviendra des courants glaciaires.

Les leçons du passé

Une approche différente pour prédire l'avenir consiste à se tourner vers le passé et à voir comment les courants glaciaires ont réagi aux périodes précédentes de réchauffement climatique. Dans notre papier, nous avons reconstitué l 'activité du cours d' un cours d 'eau glaciaire, lorsqu'une couche de glace de la taille de l' Antarctique a disparu en Amérique du Nord à la fin de la dernière période glaciaire entre 20,000 et 7,000 il ya quelques années.

Cette «feuille de glace d'Amérique du Nord" a couvert la plupart du Canada et en utilisant l'imagerie par satellite pour afficher les formes terrestres, il a laissé derrière, nous avons pu carte l'emplacement de tous les grands courants de glace qui étaient autrefois actifs dans cette feuille de glace. Nous avons ensuite utilisé une base de données existante pour suivre le retrait de la calotte glaciaire au fil du temps - et estimé lorsque les flux de glace allumés et éteints. Nous avons également travaillé sur la quantité de glace les cours d'eau pourraient avoir déchargé de la calotte glaciaire.

Nous avons constaté que les cours d'eau glaciaires s'éteignaient au fur et à mesure que la calotte glaciaire se retirait, ce qui influait beaucoup moins sur la dynamique de la calotte glaciaire. Cela signifie que les grandes calottes glaciaires ont simplement plus de coulées de glace et vice versa. Ceci montre que l'effondrement de la calotte glaciaire en Amérique du Nord a été principalement causée par une augmentation de la fusion de la surface de la couche de glace et pas nécessairement par le streaming de glace.

Leçons pour l'avenir

Les cours d'eau glaciaires au Groenland et dans l'ouest de l'Antarctique contribuent à l'élévation du niveau de la mer qui devrait se poursuivre au moins au siècle prochain. Notre reconstruction a clairement montré le streaming de la glace est beaucoup plus susceptible de se produire lorsque la feuille de glace est en contact avec l'océan et glisse sur un lit de sédiments, glissantes douces. Cela confirme que certaines parties de l'Antarctique occidental peuvent être particulièrement vulnérables.

Bien que pas tout le monde est d'accord la calotte glaciaire en Amérique du Nord est une comparaison utile pour les présentes feuilles de glace de jour, elle est la seule comparaison que nous avons d'une feuille aussi grand que l'Antarctique connaît un réchauffement rapide, et finalement la disparition complète de la glace. Alors, quand il vient à des millions de personnes dans le monde qui vivent dans les zones côtières, seul le temps nous dira si ce que nous avons appris du passé a une pertinence pour l'avenir.

A propos de l'auteur

Chris Stokes, professeur au Département de géographie, Université de Durham. Ses recherches portent sur les glaciers et vont de la surveillance de petits glaciers de montagne au cours des dernières décennies à des reconstitutions à grande échelle de calottes glaciaires sur des dizaines de milliers d'années.

Cet article a paru sur The Conversation

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