Cette région antarctique autrefois stable a soudainement commencé à fondre

Cette région antarctique autrefois stable a soudainement commencé à fondre

Les glaciers de l'Antarctique ont fait les manchettes au cours de la dernière année, et non pas dans le bon sens. Que ce soit un énorme plateau de glace face risque imminent d'effondrement, glaciers dans l'ouest de l'Antarctique passé le point de non-retourou nouvelles menaces sur la glace de l'Antarctique de l'Est, tout a été plutôt sombre.

Et maintenant j'ai peur qu'il y ait plus de mauvaises nouvelles: une nouvelle étude publiée dans la revue Science, dirigé par une équipe de mes collègues et moi de l'Université de Bristol, a observé une augmentation soudaine de la perte de glace dans une partie précédemment stable de l'Antarctique.

carte de l'AntarctiqueLa péninsule antarctique. Wiki, CC BY-NC-SALa région en question est la moitié la plus au sud de la péninsule antarctique, une partie du continent qui s'étend 1300km dans l'océan Austral. Sa moitié nord est la région la plus douce du continent et les effets climatiques y sont évidents. Nous savions déjà par exemple que les glaciers de la péninsule Antarctique septentrionale étaient en difficulté suite à la désintégration de certaines de ses plates-formes de glace, le plus célèbre Larsen A et B.

Plus à l'ouest, les glaciers massifs alimentant la mer d'Amundsen ont versé de la glace dans l'océan à rythme alarmant depuis des décennies. À l'improviste, la péninsule du Sud comble le fossé entre ces deux régions et devient le deuxième plus grand contributeur à l'élévation du niveau de la mer en Antarctique.

En utilisant des mesures d'altitude par satellite, nous avons trouvé que la péninsule Antarctique méridionale ne présentait aucun signe de changement jusqu'à 2009. Vers cette année, plusieurs glaciers le long d'un vaste littoral 750km ont soudainement commencé à verser de la glace dans l'océan à un rythme presque constant de 60 cubes, soit environ 55 trillions de litres d'eau chaque année - assez d'eau pour remplir 350,000 Empire State Buildings cinq dernières années.

Certains des glaciers sont actuellement éclaircis d'autant que 4 mètres chaque année. La perte de glace dans la région est si grande qu'elle cause de petits changements dans le champ gravitationnel de la Terre, qui peuvent être détectés par une autre mission satellite, la Récupération par gravité et expérience climatique (GRACE).

Est-ce un effet du réchauffement climatique?

La réponse est à la fois oui et non. Les données d'un modèle de climat antarctique montrent que le changement soudain ne peut pas être expliqué par des changements dans les chutes de neige ou la température de l'air. Au lieu de cela, nous attribuons la perte de glace rapide au réchauffement des océans.

Beaucoup de glaciers dans la région se nourrissent dans les plates-formes de glace qui flottent à la surface de l'océan. Ils agissent comme un contrefort à la glace reposant sur le substratum rocheux à l'intérieur des terres, ralentissant l'écoulement des glaciers dans l'océan. Les vents d'ouest qui entourent l'Antarctique sont devenus plus vigoureux au cours des dernières décennies, en réponse au réchauffement climatique et à l'appauvrissement de la couche d'ozone. Les vents forts poussent les eaux chaudes de l'océan Austral vers les pôles, où ils dévorent les glaciers et les plates-formes de glace flottantes par le bas.

Les plateaux de glace de la région ont perdu près du cinquième de leur épaisseur au cours des deux dernières décennies, réduisant ainsi la force de résistance exercée sur les glaciers. Une des préoccupations majeures est qu'une grande partie de la glace de la péninsule Antarctique méridionale est ancrée dans le substrat rocheux en dessous du niveau de la mer, qui s'enfonce plus profondément dans les terres. Cela signifie que même si les glaciers se retirent, l'eau chaude les chassera à l'intérieur des terres et les fera fondre encore plus.

Source de préoccupation?

Les glaciers fondants de la région ajoutent actuellement des millimètres 0.16 au niveau mondial de la mer par an, ce qui ne vous fera pas courir immédiatement vers les collines. Mais c'est encore une autre source d'augmentation du niveau de la mer, environ 5% de l'augmentation totale mondiale. Ce qui pourrait être une plus grande source d'inquiétude est que les changements se sont produits si soudainement et dans une zone qui se comportait tranquillement jusqu'à maintenant. Le fait que tant de glaciers dans une si grande région aient soudainement commencé à perdre de la glace a été une surprise. Il montre une réponse très rapide de la calotte glaciaire: en quelques années tout a changé.

La péninsule antarctique Southern contient assez de glace pour ajouter 35 cm au niveau de la mer, mais cela ne se produira pas de sitôt. Il est trop tôt pour dire combien de temps la perte de glace se poursuivra et combien cela va contribuer à l'élévation du niveau de la mer. Pour cela, une connaissance approfondie de la géométrie des plateaux de glace locales, les vitesses plancher océanique topographie, l'épaisseur de la couche de glace et d'écoulement du glacier sont cruciales.

Mais la glace sur l'Antarctique est comme un géant endormi. Même si nous le ferions arrêter l'émission des gaz à effet de serre à partir d'aujourd'huiou l'afflux d'eau chaude s'arrêterait, ce système inerte mettrait longtemps à retrouver son équilibre.

A propos de l'auteurLa Conversation

wouters bertBert Wouters est chercheur Marie Curie à l'École des sciences géographiques et membre du Bristol Glaciology Centre. Il s'intéresse à la télédétection et à l'observation de la Terre.

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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