Les villes se tournent vers le dessalement pour la sécurité de l'eau, mais à quel prix?

Les villes se tournent vers le dessalement pour la sécurité de l'eau, mais à quel prix? La plus grande usine de dessalement d’Australie, l’usine de traitement de l’eau de Victoria, d’un milliard de 3.5, peut fournir près du tiers des besoins de Melbourne. Nils Versemann / Shutterstock

Retirer les sels et autres impuretés de l'eau est vraiment difficile. Depuis des milliers d'années, les gens, y compris Aristote, a essayé de faire de l’eau douce à partir de l’eau de mer. Au Xe siècle, les progrès de la technologie de dessalement ont permis aux autorités australiennes et mondiales de l’eau de fournir de l’eau douce en un tournemain.

Atteindre la sécurité de l'eau Le dessalement est désormais une priorité pour la plupart des capitales australiennes, toutes situées sauf un sur la côte. En utilisant l'abondance de l'eau de mer comme source, cette approche vise à «protéger le climat» des ressources en eau de nos villes.

Il est difficile de croire maintenant que, aussi récemment que 2004, toutes les autorités responsables des eaux dans la capitale australienne comptaient sur des barrages de stockage des eaux de surface ou des eaux souterraines pour l'approvisionnement en eau potable. Depuis que la première usine de dessalement de Perth a été achevée à 2006, en Australie les capitales ont adopté les «usines à eau» de dessalement d'eau de mer comme un moyen d'accroître la sécurité de l'eau.

Perth et Adelaide ont repose le plus sur le dessalement à ce jour. Canberra, Hobart et Darwin sont les seules capitales sans dessalement.

La sécheresse qui a tout changé

De la fin des 1990 au 2009, le sud-est de l’Australie a subi les conséquences du Sécheresse du millénaire. C'était une période de stress hydrique généralisé. Cela a changé l'industrie de l'eau australienne pour toujours.

Toutes les principales autorités de l'eau ont vu leurs réservoirs d'eau s'effondrer. Stockages à Melbourne est tombé à 25% dans 2009. Le stockage d'eau de Gosford-Wyong, qui alimente une zone en forte croissance de plus de 300,000 sur la côte centrale de la Nouvelle-Galles du Sud, chuté à 10% capacité en 2007.

C'étaient des problèmes familiers dans des endroits tels que Perth, où la grande sécheresse est épique. Depuis plus de quatre décennies, les habitants de la ville surveillent leurs l'approvisionnement en eau de surface diminue. Remarquablement, seulement environ 10% de l'eau de Perth provient maintenant de cette source.

Les deux usines de dessalement de Perth ont un production combinée pouvant atteindre 145 milliards de litres (gigalitres, GL) par an. C'est presque la moitié des besoins en eau de la ville. Les deux sont restés en opération depuis qu'ils ont été construits.

Utilisations modernes du dessalement à l'échelle industrielle osmose inverse éliminer le sel et les autres impuretés de l'eau de mer. L'eau est forcée sous haute pression à travers une série de membranes à travers lesquelles le sel et d'autres impuretés ne peuvent pas passer.

Les coûts de conception, de construction et de maintenance de ces installations industrielles sont élevés. Ils aussi utiliser des quantités massives d'électricité, qui augmente les émissions de gaz à effet de serre sauf si des sources d’énergie renouvelables sont utilisées.

Une autre préoccupation est le retour de l'excès de sel dans l'environnement. australien Des études ont montré un impact minimal.

De même que bon nombre des nouvelles usines de dessalement massives ont été achevées et ouvertes avec fierté par des hommes politiques souriants, il a commencé à pleuvoir. le les usines de dessalement ont été éteintes lorsque les stockages ont été remplis. Cependant, les consommateurs d’eau devaient encore payer pour que les plantes dormantes soient entretenues - des centaines de millions de dollars par an dans le cas des Melbourne et le Sydney les plantes.

Faire sortir les plantes des boules à mites

La sécheresse est maintenant revenue dans le sud-est de l'Australie. Encore une fois, de nombreux réservoirs d'eau dans la capitale sont en forte baisse. Alors, quelle est la réponse des autorités de l’eau à l’âge du dessal? Sans surprise, plus de dessalement est leur réponse.

Une à une, les installations de dessalement sont réactivées. Sydney vient de commencé le processus de redémarrage de son usine, qui a été commandé en 2010. Adélaïde a l'intention de augmenter considérablement la production modeste de son usine cette année. L’usine de Gold Coast, qui peut également approvisionner Brisbane, est fonctionnant à un niveau bas en mode "hot standby".

Après un hiver sec, Melbourne Water devrait conseiller au gouvernement victorien de faire en sorte que commandes les plus importantes d’eau dessalée depuis son usine, capable de produire 150GL par an, a été achevée en décembre 2012. Mothballed pendant plus de quatre ans, il fourni sa première eau aux réservoirs en mars 2017. le besoin précédemment prévu de 100GL dans 2019-20 (les commandes annuelles sont décidées en avril) représente près du quart de la demande annuelle de Melbourne. La capacité de l'usine est capable d'être étendu à 200GL un an.

Lorsque des feux de brousse ont récemment menacé le plus grand réservoir d'eau de Victoria, le barrage de Thomson, le gouvernement a déclaré que l'eau dessalée pourrait être utilisée pour remplacer le 150GL un an pris du barrage.

Le plan de Sydney pour les sécheresses futures est de doubler la production de son usine de dessalement de 250 millions de litres (mégalitres, ML) par jour à 500ML par jour. Cela prendrait sa contribution de 15% à 30% de la demande en eau de Sydney.

Perth, Adélaïde, Melbourne, Brisbane et la Gold Coast ont déjà la capacité de fournir de l’eau dessalée à une plus grande proportion de leur population, selon les besoins.

Qu'en est-il des colonies de peuplement intérieures et régionales en Australie? Les usines de dessalement à grande échelle pourraient ne pas être viables à Canberra et dans d’autres centres situés à l’intérieur des terres. Ces régions auraient besoin de ressources en eaux souterraines suffisantes et l'extraction pourrait ne pas être écologiquement rationnelle.

Combien payons-nous pour l'eau que nous utilisons?

Les usines alimentant nos plus grandes villes coûter des milliards de dollars pour la construction et l'entretien, même lorsqu'ils restent inactifs pendant des années.

L’Australian Water Association estime que la le coût d'approvisionnement en eau dessalée varie considérablement, de 1 $ à 4 $ par kL.

En fait, les coûts de l'eau en général varient énormément, en fonction du lieu et de la quantité utilisée. Les structures de tarification sont à peu près aussi complexes que les plans de téléphonie mobile ou les polices d’assurance maladie.

Le prix le plus élevé est à Canberra où les résidents paient $ 4.88 / kL pour chaque kL, ils utilisent plus de 50kL par trimestre. Le tarif le moins cher est celui de Hobart $ 1.06 / kL.

La question de la tarification de l’eau amène à la question de savoir ce qu’il est advenu des stratégies alternatives - recyclage et gestion de la demande - que les villes ont poursuivies avant que le dessalement ne devienne l’approche privilégiée? Et comment se comparent-ils au processus de dessalement coûteux et énergivore? Nous examinerons ces questions dans notre deuxième article.

À propos des auteurs

Ian Wright, maître de conférences en sciences de l'environnement, Université Western Sydney et Jason Reynolds, chargé de recherche en géochimie, Université Western Sydney

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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