Une vue d'oiseau des glaciers changeants de la Nouvelle-Zélande

Une vue d'oiseau des glaciers changeants de la Nouvelle-ZélandeLes petits avions transportent des scientifiques au-dessus des Alpes du Sud pour observer les changements glaciaires. Hamish McCormick / NIWA, CC BY-SA

Chaque mois de mars, les «observateurs» des glaciers se déplacent vers le ciel pour photographier la neige et la glace accrochées aux sommets des Alpes du Sud de la Nouvelle-Zélande.

Ce vol doit se dérouler à la fin de l'été, sans nuages ​​ni vent, avant que la nouvelle neige ne blanchisse les glaciers, masquant ainsi leurs caractéristiques de surface.

{/ youtube} DqIHmO_dWLQ {/ youtube} Chaque année, à la fin de l'été, les scientifiques surveillent les glaciers le long des Alpes du sud de la Nouvelle-Zélande.

L'été des records

L'été de 2017-18 était Le record le plus chaud de Nouvelle-Zélande et la mer de Tasman a connu un vague de chaleur marine, avec des températures jusqu'à six degrés au-dessus de la normale pendant plusieurs semaines.

La perte de la couverture de neige saisonnière et de la glace plus ancienne durant cet été extrême fait en sorte que le problème du changement climatique provoqué par l'homme est bien circonscrit. Les vols annuels ont eu lieu pendant quatre décennies et le données sur les neiges en fin d'été fournir des preuves cruciales.

La disparition de la neige et de la glace pour certains des glaciers néo-zélandais clair et irréversible, au moins dans nos vies. De nombreux glaciers que nous étudions maintenant va simplement disparaître dans les prochaines décennies.

Les glaciers sont une belle partie du paysage néo-zélandais, et ils sont importants pour le tourisme, mais ils ne seront peut-être pas aussi importants à l'avenir. Cette composante stockée de la ressource en eau douce apporte des contributions aux rivières qui sont utilisées pour les loisirs et l'irrigation des terres agricoles.


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L'eau de fonte qui coule des glaciers autour d'Aoraki / Mt Cook dans le bassin du Mackenzie alimente d'importants réseaux hydroélectriques nationaux. Les eaux de fonte saisonnières des glaciers peuvent partiellement atténuer les effets de la sécheresse estivale. Cette capacité tampon peut devenir plus cruciale si le côté est des montagnes de la Nouvelle-Zélande devient plus sec dans un climat changeant.

Pionnier de la surveillance des glaciers

Quand Trevor Chinn Il a commencé à étudier le 3,000 ou les glaciers de la Nouvelle-Zélande dans les 1960, il s'est rendu compte que le suivi de tous était impossible. Il a cherché des moyens rentables d'apprendre autant qu'il le pouvait. Cela a donné lieu à une cartographie complète des glaciers et à de nouvelles observations de neige et de glace lorsque des travaux similaires étaient en train de disparaître ailleurs. Cartographie de tous les glaciers du monde - presque 198,000 au total - n'a été complété que dans 2012, pourtant Trevor avait déjà cartographié la glace 30 de la Nouvelle-Zélande des années plus tôt.

En outre, il voulait comprendre comment la neige et la glace changeaient d'année en année. Trevor a décidé de faire des vols photographiques annuels des glaciers, à la recherche des neiges en fin d'été - une caractéristique à mi-chemin entre le terminus et le sommet d'un glacier où la glace glaciaire crevassée et bleue cède la place à la neige de l'hiver précédent. L'altitude de cette transition est un indicateur de la santé annuelle d'un glacier.

C'était une approche visionnaire qui fournissait une archive puissante et unique de la variabilité et du changement climatiques dans une région reculée du Pacifique Sud, loin des glaciers européens et nord-américains bien connus. Mais ce qui était caché à l'époque était que les glaciers de la Nouvelle-Zélande étaient sur le point de subir des changements importants.

Trevor Chinn a pris part au vol de cet été et a déclaré:

Cette année est la pire que nous ayons jamais vue. Il y a eu tellement de fonte au cours de l'été que plus de la moitié des glaciers ont perdu toute la neige qu'ils avaient gagnée l'hiver dernier, plus quelques-uns de l'hiver précédent, et il y a des rochers partout. Le fondant est phénoménal.

De nouvelles idées tirées d'anciennes observations

Les Alpes du Sud archives photo de fin de saison des neiges, Produit par le Institut national de recherche sur l'eau et l'atmosphère, est un record remarquable à long terme. Nos collègues Lauren Vargo et Huw Horgan mènent l'effort d'exploiter cette ressource avec la photogrammétrie pour fournir des modèles tridimensionnels précis (à l'échelle du mètre) des changements glaciaires depuis 1978, en s'appuyant directement sur le travail de Trevor Chinn.

Les glaciers réagissent à la variabilité naturelle et aux changements induits par l'homme, et nous soupçonnons ce dernier est devenu plus dominant pour notre région. Au cours des 1980 et 1990, alors que les glaciers reculaient en grande partie dans d'autres parties du monde, beaucoup en Nouvelle-Zélande avançaient. Notre recherches récentes montre que cette anomalie a été causée par plusieurs périodes concentrées plus fraîches que la moyenne, la température de l'air des Alpes du Sud étant liée aux températures de la mer de Tasmanie directement au près.

La situation a changé après les premiers 2000, et nous avons posé la question de savoir s'il y aurait plus de fortes neiges et une accélération de la déglaciation. Depuis 2010, plusieurs années de haute neige ont été observées. Dans 2011, l'iconique Fox Glacier (Te Moeka o Tuawe) et Franz Josef Glacier (Kā Roimata ou Hine Hukatere) ont entamé une retraite spectaculaire - perdant tout le terrain qu'ils ont regagné dans les 1990 et plus encore.

Dans une série d'effondrements glaciaires, le glacier Fox de Nouvelle-Zélande a reculé d'environ 300 m entre janvier 2014 et janvier 2015.

Regarder en avant en examinant le passé

Comment les glaciers de la Nouvelle-Zélande réagiront aux changements climatiques induits par l'homme est une question importante, mais la réponse est compliquée. Une récente étude suggère que le réchauffement climatique induit par l'homme depuis environ 1990 a été le facteur le plus important conduisant au déclin mondial des glaciers. Pour la Nouvelle-Zélande, qui est fortement influencée par la variabilité régionale des océans et de l'atmosphère environnants, l'image est moins claire.

Pour évaluer comment les influences du climat induites par l'homme et la variabilité naturelle affectent les glaciers néo-zélandais, il faut utiliser des modèles climatiques, des observations sur les neiges éternelles et d'autres ensembles de données. Notre équipe de recherche, avec le soutien de collègues internationaux, fait exactement cela pour voir comment la glace des Alpes du Sud répondra à une série de scénarios futurs.

La ConversationPoursuivre le travail photographique sur la neige nous permettra de mieux identifier les points de basculement du changement climatique et les signes avant-coureurs de nos ressources en eau - et donc de mieux préparer la Nouvelle-Zélande à un avenir incertain.

A propos de l'auteur

Andrew Lorrey, scientifique principal et chef de programme des observations et processus climatiques, Institut national de recherche sur l'eau et l'atmosphère; Andrew Mackintosh, professeur et directeur du Centre de recherche antarctique, expert des glaciers et des calottes glaciaires, Victoria University of Wellington, et Brian Anderson, chercheur principal, Victoria University of Wellington

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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