Pourquoi le film Dark Waters n'est pas une hystérie hollywoodienne mais une bombe à retardement

Pourquoi le film Dark Waters n'est pas une hystérie hollywoodienne mais une bombe à retardement Mark Ruffalo incarne l'avocat de la défense des entreprises Robert Bilott dans Dark Waters (2020). Caractéristiques principales

Si vous vivez aux États-Unis ou en Australie, vous connaissez probablement les PFAS (ou les substances perfluoroalkyles et polyfluoroalkyles). Mais au Royaume-Uni, peu de gens en ont entendu parler, malgré un scientifique que je connais décrivant la présence de ces polluants dans les eaux souterraines du Royaume-Uni comme «une bombe à retardement».

Dark Waters, réalisé par Todd Haynes et mettant en vedette Mark Ruffalo, a contribué à populariser l'histoire de la pollution par les PFAS aux États-Unis. Il se concentre sur de vrais événements dans la ville américaine de Parkersburg, en Virginie-Occidentale, où une usine locale a commencé à fabriquer du téflon dans les années 1950. Malgré l'industrie prétendument connaître les risques de ces composés, plus de 1.7 million de livres d'APFO - un type particulier de PFAS - ont été émis dans l'environnement entre 1951 et 2003.

La recherche suggère que le seuil de sécurité pour l'APFO dans l'eau potable peut être aussi faible que 0.1 partie par billion. C'est 700 fois plus bas que le niveau de sécurité a été cité par l'Environmental Protection Agency aux États-Unis. Depuis 1951, plus de 50,000 XNUMX habitants de Parkersburg ont été affectés par la contamination par le PFAO dans leur eau potable.

Ce n'était pas une petite tenue incompétente impliquée dans le scandale, mais la multinationale DuPont. L'affaire s'est poursuivie dans les années 1990 et au début des années 2000, ce qui a finalement un recours collectif valant plusieurs centaines de millions de dollars. Mais l'influence toxique du PFAS s'étend au-delà de Parkersburg et DuPont. Aujourd'hui, la planète entière en est contaminée.

Pendant une grande partie de ma carrière, j'ai travaillé comme enquêteur médico-légal en environnement, en identifiant les sources de pollution et en mesurant l'exposition aux humains et à la faune. En tant que scientifiques, nous sommes normalement réservés dans notre choix de mots, mais le PFAS pourrait être décrit comme l'un des groupes de polluants les plus dangereux au monde aujourd'hui.

Additif de rêve, polluant cauchemardesque

Les PFAS sont un groupe de produits chimiques organiques synthétiques qui se composent de plusieurs atomes de fluor attachés à un squelette carboné. Ce sont des composés incroyablement utiles avec de grandes propriétés d'étanchéité. Ils sont ajoutés aux manteaux et aux tasses à café pour empêcher les liquides de s'infiltrer ou de sortir. Ils sont également utilisés dans les emballages alimentaires pour empêcher la graisse de s'infiltrer et les poêles à frire pour faciliter le lavage. Les PFAS peuvent également former des mousses efficaces qui sont utilisées par les pompiers pour combattre certains des incendies les plus extrêmes, comme sur les plates-formes pétrolières et dans les aéroports. Donc quel est le problème?


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Eh bien, pour commencer, les PFAS sont très toxiques. Ils persistent dans l'environnement et s'accumulent si efficacement dans les tissus animaux qu'ils ont été surnommés «produits chimiques pour toujours". L’exposition au PFAS a été liée à plusieurs maladies différentes, dont cancer des testicules et des reins. Ils sont également solubles dans l'eau, ce qui signifie qu'ils peuvent voyager beaucoup plus rapidement dans l'environnement que d'autres polluants organiques persistants tels que PCB et dioxines.

Les PFAS sont utilisés depuis des décennies et leurs niveaux dans l'environnement augmentent. Ce n'est que récemment que nous avons découvert que ils sont même présents dans les régions arctiques éloignées, où il n'y a pas de source locale connue. Bien que la recherche ait aidé à établir des niveaux de contamination aux États-Unis et en Australie, on en sait beaucoup moins sur le Royaume-Uni, où les PFAS sont largement utilisés depuis des décennies. Ils doivent s'accumuler quelque part dans l'environnement.

Pourquoi le film Dark Waters n'est pas une hystérie hollywoodienne mais une bombe à retardement Les PFAS sont utilisés dans les emballages alimentaires - y compris les boîtes à pizza à emporter. Maxx-Studio / Shutterstock

Comprendre l’ampleur du problème est une chose et a constitué une première étape importante pour ajouter les composés PFAS PFOS et PFOA la Convention de Stockholm, un traité international axé sur l'élimination des polluants organiques persistants, en 2009 et 2019 respectivement.

La fabrication de ces deux produits chimiques est actuellement en voie d'élimination, mais d'autres composés PFAS sont utilisés à leur place. Ceux-ci sont encore susceptibles d'être toxiques et persistants et de s'accumuler dans les écosystèmes. Une étude récente on estime qu'il existe aujourd'hui plus de 4,700 XNUMX composés PFAS différents dans le monde. Plutôt que d'avoir des concentrations élevées d'un petit nombre de PFAS, il y a une concentration totale élevée d'un grand nombre de PFAS. Le problème n'a pas disparu, il est devenu plus compliqué.

Comment nous découvrons la vérité

Dans les enquêtes médico-légales sur la pollution, les scientifiques doivent identifier qui est responsable. Le cas décrit dans Dark Waters était assez clair, mais il existe tellement de sources potentielles différentes de PFAS, car elles sont largement utilisées depuis des décennies dans de nombreux produits différents. Cela peut rendre difficile l'identification d'une source de PFAS à partir d'une autre.

Je recherche de nouvelles techniques de mesure des polluants dans l'environnement pouvant différencier les sources. Une technique, appelée empreinte chimique, peut identifier les sources de pollution en comparant la composition chimique d'une matière source suspectée à la signature chimique trouvée sur le site de pollution. Ceci est similaire aux empreintes digitales médico-légales traditionnelles, où la police compare les empreintes digitales d'un suspect à celles trouvées sur une scène de crime. Ces signatures peuvent changer avec le temps à mesure que les produits chimiques sont dégradés et modifiés dans l'environnement, mais nous avons développé des méthodes pour y faire face.

Pourquoi le film Dark Waters n'est pas une hystérie hollywoodienne mais une bombe à retardement Les enquêteurs judiciaires peuvent désormais comparer la pollution à sa source de la même manière que les détectives qui comparent les coupables à leurs empreintes digitales sur une scène de crime. Viicha / Shutterstock

Les scientifiques sont souvent embauchés comme témoins experts et appelés au tribunal pour présenter des preuves et expliquer qui est responsable d'un incident de pollution. Bien que nous puissions être payés par une entreprise que nous défendons, notre devoir est de fournir une évaluation équilibrée des preuves au tribunal. C'est le seul moyen pour ceux qui ont été touchés par la pollution de l'environnement d'obtenir une sorte de justice.

Dark Waters pourrait accroître la sensibilisation du public aux PFAS au Royaume-Uni et dans d'autres pays lors de son lancement le 28 février, mais pourrait-il conduire des recherches pour découvrir la contamination de l'environnement? Les scientifiques ont tous les outils à leur disposition pour entreprendre cette tâche. C'est juste une question de financement et de soutien public.La Conversation

A propos de l'auteur

David Megson, maître de conférences en chimie et criminalistique environnementale, Manchester Metropolitan University

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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