Qu'est-ce qui a tué les géants de Madagascar il y a mille ans?

Qu'est-ce qui a tué les géants de Madagascar il y a mille ans? Un lémurien de souris moderne Microcebus est assis sur le crâne d'un éteint Megaladapis maki. Dao Van Hoang www.daovanhoang.com

Oiseaux d'éléphants géants en 10, avec des œufs huit fois plus gros que ceux d'une autruche. Des lémurs paresseux plus gros qu'un panda, pesant un kilo 350. Un prédateur semblable à un puma appelé le fosa géant.

Ils ressemblent à des personnages du livre de fantaisie d'un enfant, mais avec des dizaines d'autres espèces, ils parcouraient autrefois réellement le paysage de Madagascar. Puis, après des millions d’années d’évolution au milieu de l’océan Indien, les populations se sont effondrées en quelques siècles à peine.

Les scientifiques savent qu'au cours des dernières années 40,000, la plupart des mégafaunes de la Terre - c'est-à-dire des animaux de taille humaine ou plus grande - ont disparu. Les mammouths laineux, les tigres à dents de sabre et d'innombrables autres ne parcourent plus la planète.

Ce qui est remarquable dans le crash de la mégafaune à Madagascar, c’est qu’il s’est produit il ya quelques dizaines de milliers d’années mais un peu plus de 1,000, entre AD 700 et 1000. Et même si certaines petites populations ont survécu un peu plus longtemps, les dégâts ont été causés en relativement peu de temps. Pourquoi?

Au cours des trois dernières années, de nouvelles études sur le climat et les modèles d’utilisation des terres, la diversité génétique humaine sur l’île et la datation de centaines de fossiles ont fondamentalement changé la compréhension des scientifiques sur l’histoire humaine et naturelle de Madagascar. Comme deux paléoclimatologues et un paléontologue, nous avons réuni cette recherche avec de nouvelles preuves de la mégafaunale. Ce faisant, nous avons créé une nouvelle théorie de comment, pourquoi et quand ces mégafaunes malgaches ont disparu.

Climat au moment de l'accident

Le premier travail consiste à comprendre exactement quand la mégafaune s'est éteinte.

Datation radiocarbone de sur les fossiles récents de 400 démontre que les animaux de race 22 ont vécu à Madagascar au cours des dernières années 10,000. Pour les animaux pesant plus de livres 22, il existe des fossiles abondants il y a quelques années, mais relativement peu depuis. La baisse la plus importante du nombre de grands animaux s'est produite rapidement entre AD 1,000 et 700, ce qui est pratiquement instantané compte tenu de la longue histoire de leur existence sur l'île.

Quel climat faisait-il à cette époque? Une théorie populaire pour l'extinction mégafaunale a blâmé séchage à l'échelle de l'île. Pour tester cette idée, notre équipe a exploré les grottes de Madagascar, collecté et analysé des stalagmites. À mesure que les stalagmites grandissent couche après couche à partir du sol de la grotte, des différences dans la chimie de chaque couche documentent les changements du climat à l'extérieur de la grotte.

En analysant la composition chimique et en comparant les ratios de divers isotopes dans ces stalagmites, nous avons créé de nouveaux enregistrements haute résolution des changements dans les écosystèmes et le climat malgaches. Nous avons constaté de légères fluctuations dans la force des pluies d'été au cours des dernières années 2,000, mais aucun assèchement significatif au cours de cette période. En fait, AD 780-960 a été l’une des périodes les plus humides des dernières années 2,000. Analyses chimiques des fossiles sauvegarder cette revendication.

Il semble donc qu’il n’ya pas eu de séchage important au moment de la disparition de la mégafaune.

Qu'est-ce qui a tué les géants de Madagascar il y a mille ans? Beaucoup de forêts qui existaient à l'origine à Madagascar sont maintenant remplacées par des paysages plus ouverts, modifiés par l'homme, comme cette savane de palmiers à Anjohibe. Laurie Godfrey, CC BY-ND

Au contraire, le disques stalagmites indique un changement rapide et spectaculaire du paysage. Les rapports changeants des isotopes carbone-12 à carbone-13 révèlent le passage des forêts aux prairies autour de AD 900, en même temps que l'accident de la population mégafaune. Clairement, quelque chose de grand est arrivé à cette époque.

Marques coupées et traces de boucherie

En l'absence de changement significatif dans le climat, certains arrivée des humains sur l'île comme une cause possible de l'accident de la population mégafaune. Il semble logique qu’une fois arrivés à Madagascar, les gens auraient pu chasser les gros animaux jusqu’à leur extinction. De nouvelles données suggèrent que ce moment ne compte pas, cependant.

Qu'est-ce qui a tué les géants de Madagascar il y a mille ans? Une des deux marques de hachage sur la tête du fémur d'un lémurien éteint, Pachylemur. Le membre postérieur de cet individu a été retiré du tronc au niveau de l'articulation de la hanche, probablement à l'aide d'une machette. Lindsay Meador, CC BY-ND

Selon les nouvelles dates sur les os fossiles avec des marques de coupures sur eux, les humains sont arrivés à Madagascar 10,500 il y a plusieurs années, beaucoup plus tôt que prévu. Mais quels que soient ces premiers hommes, il n’ya aucune preuve génétique de leur existence sur l’île. Nouvelle analyse de la diversité génétique humaine Madagascar moderne suggère que la population actuelle provient principalement de deux vagues de migration: d’une part d’Indonésie, il ya 3,000, il ya quelques années, et, plus tard, d’Afrique continentale, il ya 2,000.

Il semble donc que les gens ont vécu aux côtés de la mégafaune pendant des milliers d'années. Comment les humains ont-ils interagi avec les grands animaux?

Notre nouvelle étude a révélé des dizaines de fossiles portant des marques de boucherie. Les marques de coupe et de hachage fournissent des preuves irréfutables des espèces que les gens chassaient et mangeaient. La preuve de l'abattage d'animaux qui sont maintenant éteints se poursuit jusqu'au moment du crash de la mégafaune. Certaines personnes à Madagascar ont chassé et mangé la mégafaune pendant des millénaires sans effondrement de la population.

Preuve d'un changement d'utilisation des terres

S'il n'y avait pas de changement climatique évident et que les humains vivaient côte à côte et chassaient de manière durable la mégafaune jusqu'à 9,000, qu'est-ce qui aurait pu provoquer le crash de la population?

Le changement brusque d’utilisation des terres pourrait être porteur d’indices. La transition d'un écosystème dominé par les forêts à un écosystème dominé par les prairies semble être généralisée. Les scientifiques ont identifié ce commutateur non seulement dans la signature chimique des stalagmites, mais aussi dans les grains de pollen enfouis dans des couches de la boue au fond des lacs. Les sédiments lacustres anciens révèlent que deux autres changements se sont produits en même temps que le passage aux espèces de graminées: une augmentation du charbon de bois provenant des incendies et une augmentation du champignon. Sporormiella, qui est associé aux excréments des grands herbivores comme les vaches.

Des preuves d’augmentations simultanées des prairies, des incendies, des vaches et d’autres animaux domestiques suggèrent un changement soudain du mode de vie malgache: introduction de l’élevage et de l’agriculture sur brûlis connue localement comme Tavy. Ici, les forêts sont coupées pour laisser de la place aux rizières et les prairies brûlées pour favoriser la croissance de plants nutritifs destinés au fourrage des vaches.

Ce passage de la recherche de nourriture et de la chasse à l'agriculture a permis à la terre de supporter plus de personnes. Le résultat a été une augmentation rapide de la taille de la population humaine - et c'est ce que nous concluons comme un désastre pour la mégafaune.

Qu'est-ce qui a tué les géants de Madagascar il y a mille ans? Certains agriculteurs malgaches labourent les champs de manière traditionnelle. Damian Ryszawy / Shutterstock.com

Ici se trouve la contradiction de la situation: Chasser la mégafaune pour sa survie est devenu moins important car les gens pouvaient compter sur leur agriculture et leur bétail. Mais les traces de coupe sur les os fossiles indiquent que la chasse ne s'est pas arrêtée complètement parce que les gens avaient d'autres sources de nourriture. Il s'avère que l'impact sur la mégafaune de populations humaines plus importantes chassant uniquement pour compléter leur régime était supérieur à l'impact de populations humaines plus petites dépendant davantage des animaux indigènes comme source de nourriture vitale.

En appelant de nouvelles données sur les changements d’utilisation des terres, les histoires climatiques, la génétique, les âges des fossiles et la boucherie de la mégafaune, nous appelons ce changement “l'hypothèse d'un poste de subsistance. ”La perte d'habitat et l'augmentation de la population humaine résultent d'un changement fondamental dans la façon de vivre des humains à Madagascar, passant d'un style de vie plus nomade aux chasseurs-cueilleurs à une société agraire. Nous soutenons que c'est cette réorganisation à Madagascar autour de AD 700-1000 qui a conduit à l'accident de la population mégafaunale.

De petites populations de mégafaunes ont vécu dans des zones isolées pendant quelques siècles encore, mais leur destin était probablement déjà scellé. La majorité des oiseaux et animaux géants qui étaient autrefois communs sur notre planète ont disparu. Beaucoup de géants restants, tels que les éléphants et les rhinocéros, sont menacés ou en voie de disparition. Vont-ils suivre le même chemin que la mégafaune malgache, victime du changement des modes de vie des humains?La Conversation

A propos de l'auteur

Nick Scroxton, chercheur postdoctoral en paléoclimatologie, University of Massachusetts Amherst; Laurie Godfrey, professeur émérite d'anthropologie, University of Massachusetts Amherstet Stephen Burns, professeur de géosciences, University of Massachusetts Amherst

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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