Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire

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Le café avait mauvais goût. Acide et avec une odeur douce et maladive. Le type de café qui résulte d’un remplissage excessif de la machine à filtre et de la possibilité de laisser l’infusion reposer sur la plaque chauffante pendant plusieurs heures. Le genre de café que je buvais continuellement pendant la journée pour garder les engrenages qui me restaient dans la tête.

Les odeurs sont puissamment liées aux souvenirs. Et c’est donc l’odeur de ce mauvais café qui est devenue liée au souvenir de ma soudaine prise de conscience que nous sommes confrontés à la ruine totale.

C’était le printemps de 2011, et j’avais réussi à coincer un membre très âgé du Groupe d'experts intergouvernemental sur les changements climatiques (IPCC) lors d’une pause café dans un atelier. Le GIEC a été créé dans 1988 pour répondre à la préoccupation croissante selon laquelle les changements observés dans le climat de la Terre sont en grande partie causés par les humains.

Le GIEC examine les nombreuses données scientifiques générées sur le changement climatique et produit rapports d'évaluation tous les quatre ans. Compte tenu de l'impact que les conclusions de la CIPV peuvent avoir sur les politiques et l'industrie, un soin particulier est apporté à la présentation et à la communication soigneuses de ses résultats scientifiques. Donc, je ne m'attendais pas à grand chose quand je lui ai tout de suite demandé à quel réchauffement il pensait que nous allions atteindre avant que nous parvenions à réduire de manière nécessaire les émissions de gaz à effet de serre.

«Oh, je pense que nous allons au moins vers 3 ° C», a-t-il déclaré.

«Ah oui, mais direction», Ai-je répondu:« Nous n'allons pas atteindre 3 ° C, allons-nous? »(Parce que quoi que vous pensiez du Seuil 2 ° C 3 ° C est bien au-delà de ce que pourrait supporter une grande partie du monde.)

"Pas si," répondit-il.


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Ce n'était pas sa haie, mais sa meilleure évaluation de l'endroit où nous allons aboutir, après toutes les disputes politiques, économiques et sociales.

«Mais qu'en est-il des millions de personnes directement menacées», ai-je poursuivi. «Ceux qui vivent dans des pays de basse altitude, les agriculteurs touchés par des changements climatiques soudains, les enfants exposés à de nouvelles maladies?

Il soupira, s'arrêta quelques secondes et un sourire triste et résigné se glissa sur son visage. Il a ensuite simplement dit: "Ils mourront."

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruireUne dévastation incalculable nous attend si aucune action radicale n’est entreprise. Frans Delian / Shutterstock.com

Cet épisode marquait une frontière claire entre deux étapes de ma carrière universitaire. À l'époque, j'étais un nouveau conférencier dans le domaine des systèmes complexes et de la science des systèmes terrestres. Auparavant, j'avais travaillé comme chercheur scientifique sur astrobiologie internationale projet basé en Allemagne.

À bien des égards, cela avait été le travail de mes rêves. Quand j'étais jeune garçon, je m'étais couché sur l'herbe des soirées d'été dégagées et j'avais levé les yeux vers l'un des points dans le ciel nocturne. Je me demandais si autour de cette étoile une planète orbite d'êtres pouvant regarder de la surface de leur monde. s'interroger sur les chances de trouver une vie dans le système solaire insignifiant que nous appelons notre foyer dans l'univers. Des années plus tard, mes recherches ont consisté à réfléchir aux effets de la vie en surface sur l’atmosphère, les océans et même des roches de la planète, il vit.

C'est certainement le cas de la vie sur Terre. À l’échelle mondiale, l’air que nous respirons contient de l’oxygène en grande partie à la suite de la vie photosynthétique, alors qu’une partie importante de l’identité nationale du Royaume-Uni pour certains - les falaises blanches de Douvres - comprend un nombre incalculable de petits organismes marins qui a vécu plus de 70m ans.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire La craie est composée d'anciennes coquilles pulvérisées d'organismes minuscules appelées coccolithophores. John Hemmings / Shutterstock.com

Ce n’était donc pas un grand pas de penser à la façon dont la vie avait radicalement transformé la Terre au cours de milliards d’années, à ma nouvelle recherche qui examine comment une espèce particulière a changé. changements majeurs opérés au cours des derniers siècles. Quels que soient les autres attributs Homo sapiens Peut-être - et on fait grand cas de nos pouces opposés, de notre droitier et de nos grands cerveaux - notre capacité à avoir un impact considérable sur l'environnement est peut-être sans précédent dans toute l'histoire de la vie. Si rien d'autre, nous les humains pouvons faire un gâchis tout-puissant.

Changer dans la vie

Je suis né au début des 1970. Cela signifie qu'au cours de ma vie, le nombre de personnes sur la Terre a doublé, alors que la taille des populations d'animaux sauvages a été réduite. réduit de 60%. L'humanité a balancé une boule de destruction dans la biosphère. Nous avons coupé plus de la moitié des forêts ombrophiles du monde et d’ici le milieu de ce siècle, il ne restera peut-être guère plus d’un quart. Ceci a été accompagné par un perte massive de biodiversité, de sorte que la biosphère puisse entrer dans l’un des grands événements d'extinction de masse dans l'histoire de la vie sur Terre.

Ce qui rend la situation encore plus inquiétante, c’est que ces impacts ne sont pas encore largement affectés par le changement climatique. Le changement climatique est le fantôme des impacts futurs. Il a le potentiel d’accroître tout ce que les humains ont fait à des niveaux encore plus élevés. Des évaluations crédibles concluent que un sur six les espèces sont menacées d'extinction si le changement climatique se poursuit.

La communauté scientifique sonne l'alarme contre le changement climatique depuis des décennies. La réponse politique et économique a été au mieux lente. Nous savons que pour éviter les pires effets du changement climatique, nous devons réduire rapidement les émissions maintenant.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire Réductions d'émissions requises pour limiter le réchauffement à 2 ° C. Robbie Andrew

L’augmentation soudaine de la couverture médiatique du changement climatique à la suite des actions de Extinction rebellion et grève scolaire pour un pionnier du climat Greta Thunburg, démontre que la société dans son ensemble prend conscience de la nécessité d'une action urgente. Pourquoi a-t-il fallu l'occupation de Parliament Square à Londres ou les enfants du monde entier quittant l'école pour faire entendre ce message?

Il y a une autre façon de voir comment nous avons réagi au changement climatique et à d'autres défis environnementaux. C'est à la fois grisant et terrifiant. Enivrant parce qu’il offre une nouvelle perspective qui pourrait réduire l’inaction. Aussi terrifiant que cela puisse être, si nous ne faisons pas attention, conduire à la démission et à la paralysie.

Une des raisons de notre échec collectif face au changement climatique est que cette action collective est peut-être impossible. Ce n'est pas que nous ne voulons pas changer, mais que nous ne pouvons pas. Nous sommes enfermés dans un système à l'échelle planétaire qui, bien que construit par l'homme, échappe largement à notre contrôle. Ce système s'appelle la technosphère.

La technosphère

Inventé par un géoscientifique américain Peter Haff dans 2014, la technosphère est le système constitué d’humains individuels, de sociétés humaines - et d’autres choses. En termes de choses, les humains ont produit une extraordinaire 30 billion de tonnes de choses. Des gratte-ciel aux CD, des fontaines aux sets à fondue. Une bonne partie de cette infrastructure est constituée d’infrastructures, telles que des routes et des voies ferrées, qui relie l’humanité entre elles.

Le transport physique des êtres humains et des biens qu'ils consomment est accompagné du transfert d'informations entre l'homme et ses machines. D'abord par le biais de la parole, puis des documents papier et parchemin, puis des ondes radio converties en son et en images, puis des informations numériques envoyées via Internet. Ces réseaux facilitent les communautés humaines. Des groupes de chasseurs-cueilleurs et des petites tribus d’agriculteurs jusqu’aux habitants d’une mégapole qui s’associe à plus de 10m, Homo sapiens est une espèce fondamentalement sociale.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire La techno-planète. Joshua Davenport / Shutterstock.com

La société et la culture sont tout aussi importantes mais beaucoup moins tangibles. Le royaume des idées et des croyances, des habitudes et des normes. Les humains font beaucoup de choses différentes parce qu’ils perçoivent le monde de différentes manières. Ces différences sont souvent considérées comme la cause fondamentale de notre incapacité à prendre des mesures efficaces à l'échelle mondiale. Il n'y a pas de gouvernement mondial, pour commencer.

Mais aussi différents que nous soyons tous, la grande majorité de l’humanité se comporte maintenant de manière fondamentalement similaire. Oui, il y a encore des nomades qui sillonnent les forêts tropicales humides, mais aussi des gitans de la mer itinérants. Mais plus de la moitié de la population mondiale vit maintenant dans des environnements urbains et presque tous sont liés d'une manière ou d'une autre à des activités industrialisées. La plus grande partie de l’humanité est étroitement liée à un système complexe mondialisé et industrialisé, celui de la technosphère.

Fait important, la taille, l’ampleur et la puissance de la technosphère ont considérablement augmenté depuis la Seconde Guerre mondiale. L’augmentation considérable du nombre d’êtres humains, de leur consommation d’énergie et de matériaux, de leur production alimentaire et de leur impact sur l’environnement a été surnommée la grande accélération.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire La grande accélération de la technosphère. Felix Pharand-Deschenes Globaia

La tyrannie de la croissance

Il semble judicieux de supposer que les produits et services sont fabriqués de telle sorte qu'ils puissent être achetés et vendus et que les fabricants puissent réaliser des bénéfices. Par conséquent, le moteur de l'innovation - pour les téléphones plus rapides et plus petits, par exemple - consiste à pouvoir gagner plus d'argent en vendant plus de téléphones. Dans le même ordre d'idées, l'écrivain environnemental George Monbiot argumenté que le capitalisme est la cause fondamentale du changement climatique et d’autres calamités environnementales, de sorte que toute tentative de réduction des émissions de gaz à effet de serre échouera si nous permettons au capitalisme de continuer.

Mais nous écarter du travail des fabricants individuels, et même de l'humanité, nous permet d'adopter une perspective fondamentalement différente, qui transcende les critiques du capitalisme et des autres formes de gouvernement.

Les humains consomment. En premier lieu, nous devons manger et boire afin de maintenir notre métabolisme, de rester en vie. Au-delà de cela, nous avons besoin d'un abri et d'une protection contre les éléments physiques.

Il y a aussi les choses dont nous avons besoin pour accomplir nos différentes tâches et activités et pour nous déplacer de nos tâches et activités. Et au-delà, une consommation plus discrète: téléviseurs, consoles de jeux, bijoux, mode.

Le but des humains dans ce contexte est de consommer des produits et des services. Plus nous consommons, plus de matières seront extraites de la Terre et plus de ressources énergétiques consommées, plus d'usines et d'infrastructures construites. Et finalement, plus la technosphère grandira.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire La croissance de l'économie repose sur la croissance de la consommation. Roman Mikhailiuk / Shutterstock.com

L'émergence et le développement du capitalisme conduisent évidemment à la croissance de la technosphère: l'application des marchés et des systèmes juridiques permet une consommation accrue et donc une croissance. Mais d'autres systèmes politiques peuvent avoir le même objectif, avec plus ou moins de succès. Rappelons le rendement industriel et la pollution de l'environnement du ex-Union soviétique. Dans le monde moderne, tout ce qui compte est la croissance.

L'idée que la croissance est finalement derrière notre civilisation non durable n'est pas un nouveau concept. Thomas Malthus célèbre a discuté la croissance de la population humaine était limitée, alors que le livre 1972 du Club de Rome, Limites de croissance, a présenté des résultats de simulation qui ont indiqué un effondrement de la civilisation mondiale.

Aujourd’hui, les discours alternatifs au programme de croissance ont peut-être une influence politique avec un Groupe parlementaire multipartite convoquer des réunions et des activités qui envisagent sérieusement les politiques de décroissance. Et limiter la croissance dans les limites de l’environnement est au cœur de l’idée d’une Green New Deal, qui fait actuellement l’objet de discussions sérieuses aux États-Unis, au Royaume-Uni et dans d’autres pays.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire Alexandria Ocasio-Cortez, championne du Green New Deal américain. Rachael Warriner / Shutterstock.com

Si la croissance est le problème, nous devons simplement travailler à cela, non? Ce ne sera pas facile, car la croissance est intégrée à tous les aspects de la politique et économie. Mais nous pouvons au moins imaginer à quoi ressemblerait une économie sans croissance.

Cependant, je crains que nous ne puissions pas ralentir la croissance de la technosphère, même si nous essayions - parce que nous ne contrôlons pas réellement.

Limites à la liberté

Il peut sembler insensé que les humains soient incapables d'apporter des changements importants au système qu'ils ont mis en place. Mais à quel point sommes-nous libres? Plutôt que d’être maîtres de notre propre destin, nous pouvons être très limités dans la façon dont nous pouvons agir.

À l'instar des cellules sanguines individuelles circulant dans les capillaires, les humains font partie d'un système à l'échelle mondiale qui répond à tous leurs besoins et les a donc amenés à s'en remettre entièrement.

Tokyo train des navetteurs se rendant au travail.

Si vous sautez dans votre voiture pour vous rendre à une destination particulière, vous ne pourrez pas voyager en ligne droite «à vol d'oiseau». Vous utiliserez des routes qui, dans certains cas, sont plus anciennes que votre voiture, vous ou même votre nation. Une fraction importante des efforts et des efforts humains est consacrée au maintien de ce tissu de la technosphère: la réparation des routes, des voies ferrées et des bâtiments, par exemple.

À cet égard, tout changement doit être progressif, car il doit utiliser ce que les générations actuelles et précédentes ont construit. La canalisation des personnes par le biais des réseaux routiers semble un moyen trivial de démontrer que ce qui s'est passé il y a longtemps peut contraindre le présent, mais le chemin de l'humanité vers la décarbonisation ne sera pas direct. Il faut commencer par ici et au moins au début utiliser les voies de développement existantes.

Cela ne veut pas excuser les décideurs politiques pour leur manque d'ambition ou de courage. Mais cela indique qu'il peut exister des raisons plus profondes pour lesquelles les émissions de carbone ne diminuent pas, même s'il semble que les nouvelles concernant les solutions de remplacement des combustibles fossiles soient de plus en plus bonnes.

Pensez-y: à l’échelle mondiale, nous avons assisté à une taux phénoménal de déploiement de l'énergie solaire, éolien et autres sources de production d’énergie renouvelable. Mais les émissions mondiales de gaz à effet de serre continuent d'augmenter. En effet, les énergies renouvelables favorisent la croissance - elles représentent simplement une autre méthode d’extraction de l’énergie, au lieu de remplacer une méthode existante.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire La production d'énergie renouvelable n'a pas entraîné de réduction de l'utilisation de combustibles fossiles. Thongsuk Atiwannakul / Shutterstock.com

La relation entre la taille de l'économie mondiale et les émissions de carbone est si solide que le physicien américain Tim Garret a proposé une formule très simple qui relie les deux avec une précision surprenante. En utilisant cette méthode, un scientifique de l'atmosphère peut prédire avec une précision considérable la taille de l'économie mondiale au cours des dernières années 60.

Mais corrélation ne signifie pas nécessairement causalité. Qu'il y ait eu un lien étroit entre croissance économique et émissions de carbone ne signifie pas que cela doit continuer indéfiniment. le explication simple Car ce lien, c’est que la technosphère peut être vue comme un moteur: un moteur qui fabrique des voitures, des routes, des vêtements, et même des gens, même avec des personnes, en utilisant l’énergie disponible.

La technosphère a toujours accès à des ressources abondantes en combustibles fossiles à haute densité énergétique. Ainsi, le découplage absolu des émissions mondiales de carbone de la croissance économique ne se produira pas avant qu’elles ne soient épuisées ou que la technosphère ne devienne finalement une génération d’énergie alternative. Cela peut être bien au-delà de la zone de danger pour l'homme.

Une conclusion répugnante

Nous venons d’apprécier que nos impacts sur le système Terre sont si importants que nous avons peut-être inauguré une nouvelle époque géologique: l'anthropocène. Les roches de la Terre témoigneront des répercussions des activités humaines longtemps après notre disparition. La technosphère peut être considérée comme le moteur de l’Anthropocène. Mais cela ne signifie pas que nous le conduisons. Nous avons peut-être créé ce système, mais celui-ci n'est pas conçu pour notre intérêt commun. Cela va totalement à l’encontre de notre vision de notre relation avec le système terrestre.

Prendre la concept de limites planétaires, qui a suscité beaucoup d’intérêt scientifique, économique et politique. Cette idée montre que le développement humain a un impact sur neuf frontières planétaires, notamment le changement climatique, la perte de biodiversité et l'acidification des océans. Si nous repoussons ces frontières, le système terrestre changera de manière à rendre la civilisation humaine très difficile, voire impossible, à maintenir. La valeur de la biosphère, par exemple, est qu’elle nous fournit des biens et des services. Cela représente ce que nous pouvons littéralement obtenir du système.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire Les limites planétaires sont destinées à aider à définir un espace d’exploitation sûr pour l’humanité. Steffen, W., et al, 2015. Frontières planétaires: guider le développement humain sur une planète en mutation. Science, 347 (6223), p.1

Cette approche très centrée sur l'homme devrait conduire à un développement plus durable. Cela devrait limiter la croissance. Mais le système technologique mondial que nous avons construit est habile à contourner de telles contraintes. Il utilise l'ingéniosité de l'homme pour construire de nouvelles technologies - telles que géoingénierie - réduire les températures de surface. Cela n'arrêterait pas l'océan acidification et donc conduirait à l'effondrement potentiel des écosystèmes océaniques. Peu importe. La contrainte climatique aurait été évitée et la technosphère pourrait alors se mettre au travail pour surmonter les éventuels effets secondaires de la perte de biodiversité. Les stocks de poisson s'effondrent? Passez à des poissons d'élevage ou à des algues intensément cultivées.

Tel que défini jusqu'à présent, rien ne semble arrêter la technosphère la liquidation de la majeure partie de la biosphère terrestre pour satisfaire sa croissance. Tant que les biens et les services sont consommés, la technosphère peut continuer à se développer.

Et ainsi ceux qui craignent le effondrement de la civilisation ou ceux qui ont enduré foi en l'innovation humaine être capable de résoudre tous les défis de la durabilité peut être faux.

Après tout, une population beaucoup plus petite et beaucoup plus riche, de l'ordre de centaines de millions, pourrait consommer plus que la population actuelle de 7.6 milliards ou la population projetée de neuf milliards d'ici le milieu de ce siècle. En cas de perturbations généralisées, la technosphère pourrait peut-être faire face au changement climatique au-delà de 3 ° C. Il s'en moque, ne s'en soucie pas, que des milliards de personnes seraient mortes.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire Moins de gens ne signifieraient pas nécessairement une technosphère plus petite. Gunnerchu / Shutterstock.com

Et dans le futur, la technosphère pourrait même fonctionner sans être humain. Nous craignons que des robots ne prennent en charge les tâches humaines. Peut-être devrions-nous nous intéresser davantage à ce qu’ils assument notre rôle de consommateurs de premier plan.

Plan d'évacuation

La situation peut donc sembler plutôt désespérée. Que mon argument soit ou non une représentation fidèle de notre civilisation, il existe un risque que cela produise une prophétie auto-réalisatrice. Parce que si nous croyons que nous ne pouvons pas ralentir la croissance de la technosphère, alors pourquoi s’embêter?

Cela va au-delà de la question «quelle différence puis-je faire?» À «quelle différence peut-on faire? voler moins, manger moins viande et produits laitiers le vélo au travail sont des mesures louables à prendre, elles ne constituent pas une vie en dehors de la technosphère.

Ce n'est pas juste que nous donnons Consentement tacite à la technosphère en utilisant ses routes, ses ordinateurs ou ses aliments d'élevage intensif. C'est qu'en étant un membre productif de la société, en gagnant et en dépensant, surtout en consommant, nous favorisons la croissance de la technosphère.

Peut-être que le moyen de sortir du fatalisme et du désastre consiste à accepter que les humains ne contrôlent pas réellement notre planète. Ce serait la première étape vitale qui pourrait mener à une vision plus large qui englobe plus que les humains.

Par exemple, le grand public attitude économique à propos des arbres, grenouilles, montagnes et lacs, c’est que ces choses-là n’ont de valeur que si elles nous fournissent quelque chose. Cet état d'esprit les définit comme rien de plus que des ressources à exploiter et des puits pour les déchets.

Et si nous les considérions comme des composants ou même comme nos compagnons du système complexe de la Terre? Les questions sur le développement durable deviennent alors des questions sur la manière dont la croissance de la technosphère peut être adaptée aux préoccupations, aux intérêts et au bien-être de ces personnes, ainsi que les nôtres.

Cela peut produire des questions qui semblent absurdes. Quelles sont les préoccupations ou les intérêts d'une montagne? D'une puce? Mais si nous continuons à décrire la situation en termes de «nous contre eux», de bien-être humain dépassant tout le reste du système terrestre, nous pourrions alors éliminer efficacement la meilleure forme de protection contre une technosphère dangereusement rampante.

Ainsi, la protection la plus efficace contre les changements climatiques peut ne pas être une solution technologique, mais une réinvention plus fondamentale de ce qui constitue une bonne vie sur cette planète. Nous pouvons être extrêmement limités dans notre capacité à changer et à retravailler la technosphère, mais nous devrions être libres d'envisager des avenirs alternatifs. Jusqu'à présent, notre réponse au défi du changement climatique révèle un échec fondamental de notre imagination collective.

Comment nous avons créé un enfer de civilisation incessant pour se détruire Nous devons commencer à nous voir comme une petite partie d'un système naturel planétaire. Ethan Daniels / Shutterstock.com

Pour comprendre que vous êtes dans une prison, vous devez d’abord être capable de voir les barreaux. Le fait que cette prison ait été créée par des humains sur plusieurs générations ne change rien à la conclusion selon laquelle nous sommes actuellement étroitement liés dans un système qui pourrait, si nous n'agissions pas, conduire à l'appauvrissement et même à la mort de milliards de personnes.

Il y a huit ans, j'ai pris conscience de la possibilité réelle que l'humanité soit confrontée à un désastre. Je peux encore sentir ce mauvais café, je me souviens encore du souvenir de la recherche de mots pour donner un sens aux mots que j’entendais. Embrasser la réalité de la technosphère ne signifie pas abandonner, revenir doucement à nos cellules. Cela signifie saisir un nouveau morceau vital de la carte et planifier notre évasion.

A propos de l'auteur

James Dyke, maître de conférences en systèmes mondiaux, Université d'Exeter

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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