Les plus gros animaux de l'océan sont prêts à disparaître

Les plus gros animaux de l'océan sont prêts à disparaître

Selon une nouvelle étude, un modèle d'extinction sans précédent dans les océans aujourd'hui, qui cible en grande partie les animaux de grande taille sur de plus petites créatures, est probablement dû à la pêche humaine.

"Nous avons découvert que la menace d'extinction dans les océans modernes est très fortement associée à une taille corporelle plus grande", explique Jonathan Payne, paléobiologiste à l'Université de Stanford. "Cela est probablement dû au fait que les gens ciblent les plus grandes espèces pour la consommation en premier."

"Plus vous êtes gros, plus vous risquez d'être menacé d'extinction."

Payne et ses collègues ont examiné l'association entre le niveau de menace d'extinction et les caractéristiques écologiques telles que la taille corporelle de deux grands groupes d'animaux marins - mollusques et vertébrés - au cours des dernières années 500 et l'ont comparé avec le passé antique, remontant à 445 millions d'années. il y a un an et en mettant l'accent sur les plus récents 66 millions d'années. Leurs résultats apparaîtront dans le journal Science.

«Nous avons utilisé les archives fossiles pour montrer, de manière concrète et convaincante, que ce qui se passe dans les océans modernes est vraiment différent de ce qui est arrivé dans le passé», explique le co-auteur Noel Heim, chercheur postdoctoral au laboratoire de Payne.

Spécifiquement, ils ont trouvé que l'ère moderne est unique dans la mesure où les créatures avec des tailles plus grandes sont ciblées préférentiellement pour l'extinction. "Ce que notre analyse montre, c'est que pour chaque facteur d'augmentation de la masse corporelle 10, les chances d'être menacé d'extinction augmentent d'un facteur de 13 ou plus," dit Payne. "Plus vous êtes gros, plus vous risquez d'être menacé d'extinction."

L'extinction sélective d'animaux de grande taille pourrait avoir de graves conséquences sur la santé des écosystèmes marins, car ils ont tendance à se trouver au sommet des réseaux trophiques et à traverser la colonne d'eau et les fonds océaniques aident à faire circuler les nutriments dans les océans.


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Selon Judy Skog, directrice du programme de la Division des sciences de la Terre de la National Science Foundation, qui a financé la recherche, les résultats devraient être pris en compte dans les décisions sur la gestion des ressources océaniques telles que les pêcheries.

«Ces résultats montrent que les grands animaux marins sont sur le point de disparaître des mers plus rapidement que les plus petits. Des études sur les archives fossiles indiquent que cette tendance n'existait pas dans le passé. Il s'agit d'un nouveau développement dans le monde d'aujourd'hui. »

Les plus gros animaux sont tués en premier

Bien que les chercheurs n'aient pas directement examiné pourquoi les grands animaux marins modernes courent un plus grand risque d'extinction, leurs conclusions sont cohérentes avec un nombre croissant de publications scientifiques indiquant que les humains sont les principaux coupables.

"C'est cohérent avec la tendance des pêcheries à exploiter d'abord des espèces plus grandes et ensuite à descendre le réseau trophique et à cibler des espèces plus petites", explique le co-auteur Matthew Knope, ancien postdoctorant au laboratoire de Payne. Hawaii à Hilo.

C'est un modèle que les scientifiques ont déjà vu. Sur terre, par exemple, il existe des preuves que les humains anciens étaient responsables du massacre des mammouths et autres mégafaune à travers le monde.

"Nous voyons cela encore et encore", dit Heim. "Les humains entrent dans un nouvel écosystème, et les plus gros animaux sont tués en premier. Les systèmes marins ont été épargnés jusqu'à présent, car jusqu'à une période relativement récente, les humains étaient confinés aux zones côtières et n'avaient pas la technologie nécessaire pour pêcher dans l'océan profond à l'échelle industrielle.

S'il y a une lueur d'espoir dans les nouvelles découvertes troublantes, c'est qu'il est encore temps pour les humains de changer leur comportement, dit Payne.

"Nous ne pouvons pas faire grand-chose pour inverser rapidement les tendances du réchauffement des océans ou de l'acidification des océans, qui sont deux menaces réelles qui doivent être traitées. Mais nous pouvons changer les traités liés à la chasse et à la pêche. Les populations de poissons ont également le potentiel de récupérer beaucoup plus rapidement que la chimie du climat ou de l'océan.

Nous pouvons inverser cette situation relativement rapidement avec des décisions de gestion appropriées au niveau national et international. "

Des chercheurs de l'Université du Connecticut et de l'Université de Californie à Santa Barbara sont les coauteurs de l'étude.

La source: L'Université de Stanford

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