Cinq façons dont nous savons que les humains ont déclenché une nouvelle ère géologique

Cinq façons dont nous savons que les humains ont déclenché une nouvelle ère géologique

L'Anthropocène est-il réel? Autrement dit, le concept vigoureusement débattu d'un nouvelle époque géologique conduit par des humains.

Notre impact environnemental est en effet profond - il y a peu de débat là-dessus - mais est-il significatif sur une échelle de temps géologique, mesurée sur des millions d'années? Et les humains laisseront-ils une marque distinctive sur les couches de roches que les géologues de 100,000,000AD pourraient utiliser pour étudier le présent?

Ensemble avec d'autres membres de la Groupe de travail Anthropocène nous venons de publier une étude en sciences qui tire la plupart des preuves ensemble.

Le cas de l'anthropocène pourrait être distillé en cinq brins:

1. Carbone dans l'atmosphère

Le carbone est important, à la fois en raison de son impact croissant sur le réchauffement climatique et parce qu'il laisse des traces géologiques à vie longue. Les niveaux accrus de dioxyde de carbone dans l'atmosphère - maintenant plus élevé qu'à n'importe quel moment du moins dans le passé quelques millions d'années - peuvent être trouvés comme des bulles fossiles dans la «roche» géologiquement éphémère qu'est la glace polaire.

Mais il y a aussi des traces plus larges et plus durables, sous la forme de modèles modifiés d'isotopes de carbone (absorbé par tout être vivant) et dans de minuscules particules pratiquement indestructibles cendres volantes sorti des fours et des cheminées. Ceux-ci quittent un signal indélébile dans la roche et les strates du sol accumulant maintenant.

2. Nous ajoutons des produits chimiques pour l'environnement

D'autres cycles chimiques ont été encore plus perturbés. Il y a maintenant environ deux fois plus d'azote réactif à la surface de la Terre que par le passé, grâce au procédé Haber-Bosch utilisé dans l'industrie des engrais, alors que la quantité de phosphore à la surface a également doublé. Cela change la biologie et la chimie des environnements allant de lacs du nord lointain à l'océan grandissant "zones mortes"Trouvé le long des côtes polluées.


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Les radionucléides artificiels libérés par les explosions de bombes atomiques sont (pour l'instant) écologiquement insignifiants en comparaison - mais ils ont également laissé une marqueur distinct et mesurable partout dans le monde.

3. Nous avons fait de nouveaux matériaux qui peuvent nous survivre

L'ingéniosité humaine et de l'industrie sont la création de milliers de nouveaux matériaux qui ne seraient pas exister sans nous, à partir de composés maintenant plus dur que le diamant au plastique, qui a connu une croissance extraordinaire de négligeable avant la Seconde Guerre mondiale à quelque chose comme 300m tonnes par an dès aujourd’hui.

Beaucoup de ces matériaux prennent beaucoup de temps à l'usure, et ils ont été très largement perturbé à travers la planète. Presque nulle part en sécurité. Même la plupart des échantillons de boue prélevés sur des lits de l'océan à distance maintenant contenir des fragments de plastique. Enterrés dans les sédiments, ces matériaux peuvent être conservés au cours des temps géologiques, formant nouvelles roches et en évolution rapide "technofossils"Pour nos descendants pour admirer.

4. La vie elle-même change

Le taux d'extinctions est maintenant plusieurs fois supérieur aux niveaux de fond accélérer.

Mais sans doute d'encore plus d'importance, actuellement, à la biologie moderne - et, partant, à la paléontologie future - est la redistribution sans précédent des espèces végétales et animales entre les continents et à travers les océans.

Cette homogénéisation de la vie sur Terre est de plus en plus liée à l'évolution des espèces vivantes en agriculture, orientée vers l'homme, pour créer des assemblages biologiques entièrement nouveaux tels que le brocoli ou maïs, Qui n'existent pas dans la nature.

5. Tout s'additionne

Les changements sont comparables à ceux des époques antérieures. La gamme extraordinairement étendue de signaux géologiques associés à l'Anthropocène - dont beaucoup sont nouveaux dans l'histoire de cette planète - signifie que la comparaison avec les époques antérieures n'est pas simple. Mais rassembler les preuves indique une ampleur globale de changement au moins aussi importante que celle qui a marqué l'Holocène, notre époque géologique actuelle et la plupart des autres époques.

Par conséquent, il existe une base solide pour considérer que l'anthropocène - en particulier si défini comme début au milieu du siècle 20th - est réel dans le contexte de l'histoire de notre planète.

Cela ne signifie pas nécessairement que le terme sera officialisé de sitôt. D'autres arguments entrent en jeu dans le débat, et certains termes géologiques très utilisés tels que précambrien (les quatre premiers milliards d'années de la planète) n'ont toujours pas de définition officielle. Mais cela signifie que les humains déplacent le système terrestre de la stabilité environnementale comparative de l'Holocène vers un nouvel état planétaire en évolution. Et l'impact sera ressenti par toutes les générations humaines à venir.

A propos de l'auteurLa Conversation

Jan A. Zalasiewicz, Maître de conférences en paléobiologie, Université de Leicester et Mark Williams, professeur de paléobiologie, Université de Leicester.

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.


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