La saison de Noël laisse les ouvriers victoriens plus morts que vivants

La saison de Noël laisse les ouvriers victoriens plus morts que vivantsIllustration d'un marché de produits de saison tiré du Livre de Noël de Thomas Kibble Hervey (1837). British Library

Beaucoup de nos traditions festives - échanger des cartes et tirer des craquelins jusqu'à décorer des arbres - ont été popularisées par les victoriens. De nos jours, les images teintées de rose de Noël 19e siècle dominent souvent les campagnes publicitaires nostalgiques (voir 2018 Curry's-PC Monde offre), mais c’est aussi une période de consommation généralisée, qui voit l’essor des achats en tant que caractéristique de la période des fêtes. L'industrialisation a créé une nouvelle classe moyenne avec un revenu disponible et a permis la production en série de cadeaux et de décorations. L'introduction de l'éclairage au gaz et électrique a prolongé les heures d'ouverture, ce qui a permis aux consommateurs de magasiner tard le soir.

Les changements intervenus dans le secteur de la vente au détail ont suscité une inquiétude considérable, à savoir que les employés de magasin étaient surmenés et sous-payés. Les ouvriers des magasins, les philanthropes, les réformateurs sociaux et les praticiens de la santé ont agité pour améliorer les conditions de travail. Les journées de travail étaient longues. ce n'était pas jusqu'à ce que 1886 que le nombre d’heures par semaine était limité à 74, et même dans ce cas uniquement pour les moins de 18. Les heures supplémentaires non payées étaient courantes, facilité par le fait que de nombreux employés de magasin vivaient sur place. Là étaient des soucis debout pendant de longues périodes entraînait des douleurs, des varices et mettait en danger la la santé reproductive des vendeuses. Ces pressions et inquiétudes se sont intensifiées pendant la période de Noël.

In La mort et la maladie derrière le comptoir (1884), l’avocat militant Thomas Sutherst a cherché à sensibiliser le public au sort des employés de magasin. Son livre rassemble des histoires personnelles d'ouvriers de magasin, dont beaucoup détaillent les pressions de Noël.

Albert, acheteur d'un drapier dans le Mile End, a expliqué comment une journée de travail typique pendant la période des fêtes durerait 14, 15 ou 16. Melmoth Thomas, assistant d'épicerie à Islington, a expliqué qu'il travaillait jusqu'à «1, 2, 3, et même 4, heure du matin (sans rémunération supplémentaire), peut-être trois nuits par semaine». Ce travail supplémentaire, a-t-il dit, a commencé dès novembre.

William, un épicier basé à Brixton dans le sud de Londres, a déclaré que, la veille de Noël, il travaillait de 7am à minuit. Il a ensuite pris un train tôt le matin pour passer le jour de Noël avec ses amis, se sentant «plus mort que vivant». Alfred George, commis d'épicerie à Peckham, s'est lui aussi plaint du temps supplémentaire non rémunéré écoulé jusqu'aux premières heures de la nuit. Sous ce «système d'esclavage», il était «totalement inapte à profiter de la saison la plus festive et joviale de l'année».

Charles, un drapier d'Oxford Street à Londres, a raconté comment l'un de ses amis - un épicier - avait "sa santé complètement ruinée" en raison d'un "travail pénible pendant le commerce de Noël". L'ami est décédé et la cause du décès a été attribuée, selon Charles, «entièrement au surmenage» par le médecin traitant.

Les thèmes communs aux histoires sont les longues journées de travail (souvent au petit matin), la longue période qui précède Noël et l'impossibilité de profiter des festivités à cause du surmenage et de l'épuisement. Beaucoup ont également parlé de l'impact à long terme sur la santé des ouvriers des magasins. Il est probable que Sutherst ait choisi les exemples les plus extrêmes pour susciter la sympathie du public - et il est difficile de déterminer dans quelle mesure il a écrit les histoires lui-même. Mais de telles images de la vendeuse surchargée étaient courantes à l'époque.

Cri de la vendeuse

Une brochure anonyme intitulée Behind the Counter (1888) - comportant des «croquis» écrits par un vendeur - consacrait une partie entière à la pression de la période des fêtes (la brochure n’a pas été numérisée, mais peut être consultée à la British Library ou à Bodleian Bibliothèques). L’écrivain a commenté que "le Noël d’un vendeur n’est apprécié que par anticipation", car au moment même où il devrait être prêt à "exercer ses facultés de récréation", il a plutôt "estimé que la tension des semaines précédentes avait affecté" le corps et l'esprit ». Dans cet état, beaucoup ont été conduits à «boissons enivrantes».

Le journal médical a joué un rôle clé dans la campagne visant à améliorer les conditions de travail dans les magasins The Lancet. Dans un article intitulé “Le cri de la vendeuse»De décembre 1896, il a averti que les pressions habituelles auxquelles étaient confrontés les travailleurs du commerce de détail étaient sur le point de s'intensifier. À Noël, il expliquait: «la vie dans le magasin devient un tour de travail continu». L'article racontait l'histoire familière des employés de magasin qui quittaient la ville la veille de Noël à bord de trains de minuit et rentraient chez eux «avec des pouvoirs mentaux et physiques épuisés».

Dans "Shopping de Noël et santé publique”, Publié en décembre 1900, le journal a exhorté ses lecteurs à réfléchir à la manière dont ils pourraient, en tant que consommateurs, contribuer à atténuer les tensions auxquelles sont confrontés les ouvriers du commerce de détail. Invitant les lecteurs à penser «non seulement à eux-mêmes et à leurs achats», il a expliqué que:

Cela ne coûtera pas plus cher d'acheter plus tôt dans la journée et un peu plus tôt dans la saison, mais cela répartira plus équitablement le travail à faire […] et atténuera ainsi la tension malheureuse et malsaine qui pèse si lourdement sur les employés des magasins. au moment de Noël.

L'article du Lancet défendait l'idée d'un consommateur consciencieux, encourageant les lecteurs à modifier leurs habitudes d'achat afin d'en faire profiter les travailleurs - même s'il était reconnu que tout le monde ne pouvait pas faire ses achats pendant la journée à cause du travail.

La saison de Noël laisse les ouvriers victoriens plus morts que vivants La première carte de Noël produite dans le commerce au monde, conçue par le peintre John Callcott Horsley dans 1843.

Les dernières décennies ont vu un boom du consumérisme éthique, par lequel les gens essaient de réduire leur impact sur les travailleurs et la planète. Il y a aussi des campagnes pour soutenir les magasins indépendants et la grande rue, contre la montée du commerce de détail sur Internet. En attendant, il existe des préoccupations légitimes concernant le conditions des travailleurs d'entrepôt et chauffeurs-livreurs qui font face à l'avalanche de commandes en ligne pendant la saison de Noël. Ainsi, bien que les achats durables puissent sembler être une invention moderne, les préoccupations concernant le consumérisme de Noël ne sont pas nouvelles.La Conversation

A propos de l'auteur

Alison Moulds, assistante de recherche postdoctorale, Université d'Oxford

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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